Educación

Begley: sexo, raza y coeficiente intelectual: ¿fuera de los límites?

Por supuesto, el estudio de las diferencias raciales y de género en la inteligencia no se ha cubierto de gloria. Ese desafortunado incidente ocurrió a mediados del siglo XX, cuando el psicólogo británico Cyril Burt obtuvo datos aparentemente para «probar» que los genes hacen que los negros y los pobres sean innatamente menos inteligentes que los blancos y los ricos. Estudios posteriores que llegaron a conclusiones similares se basaron en estadísticas que enorgullecerían a Mark Twain («mentiras, malditas mentiras…»). Pero, ¿este triste historial justifica el equivalente científico de la pena de muerte para tal investigación? Eso es lo que algunos científicos están argumentando. En un acalorado debate que comenzó en la revista Nature y se difundió en línea, quieren poner fin a la investigación sobre posibles vínculos entre raza, género e inteligencia. «Ciencia estúpida» y «oncología» son términos más educados. Pero los argumentos a favor y en contra de la investigación no son los que cabría esperar.

La corrección política, tal como es, es insultante y destructivo incluso preguntar si las mujeres como grupo son, digamos, menos inteligentes que los hombres, no recibe más que un breve asentimiento, gracias a Dios. En cambio, argumenta el neurocientífico Steven Rose de la Universidad Abierta de Gran Bretaña, el problema es que tanto la raza como el coeficiente intelectual son conceptos resbaladizos. Las medidas estándar de inteligencia son extremadamente flexibles. En las décadas de 1930 y 1940, por ejemplo, cuando las niñas superaban a los niños, las pruebas de coeficiente intelectual se ajustaban repetidamente para obtener resultados «correctos». Esto plantea la pregunta de qué miden realmente los estudios de inteligencia y si es demasiado fácil seleccionar y manipular los datos para lograr los resultados deseados. Peor aún, «raza» en el sentido caucásico, asiático y africano es demasiado amplio para captar algo biológico, incluidas las diferencias genéticas. Solo lo hacen grupos más pequeños basados ​​en la ascendencia geográfica (vascos, !kung, inuit…). Dado que cada «raza» es una mezcolanza de ancestros, es tan difícil sacar conclusiones significativas sobre cómo se relaciona con la inteligencia como sacar conclusiones significativas sobre los alimentos y las alergias al estudiar un guiso con 27 ingredientes.

En cuanto al sexo, existen diferencias estructurales y bioquímicas entre el cerebro masculino y el femenino. Pero dado que los niños y las niñas, y los hombres y las mujeres, tienen vidas muy diferentes y son tratados de manera diferente primero por los padres y luego por la sociedad, estas diferencias no pueden atribuirse a la biología innata más que a la experiencia. Eso es especialmente cierto ahora que los descubrimientos en neuroplasticidad han demostrado que los cerebros de cualquier edad pueden cambiar su estructura y función en respuesta a la experiencia. Incluso la corteza visual, que pensaría que está bastante conectada, puede pasar de procesar la vista a procesar el tacto si solo usa una capucha durante cinco días.

Felicitaciones a los defensores de los estudios de cómo la información varía según la raza o el género por basar su caso en algo diferente a los motivos obvios de la libertad académica. En su lugar, argumentan, los estudios deben continuar debido a la riqueza de conocimientos importantes que producen. En la década de 1960, por ejemplo, el psicólogo Arthur Jensen presentó evidencia de que los afroamericanos son inferiores en inteligencia debido a los genes heredados. Eso llevó al psicólogo James Flynn de la Universidad de Otago, Nueva Zelanda, a examinar décadas de datos de coeficiente intelectual de docenas de países, algo que nunca habría hecho sin el trabajo de Jensen para atraerlo. Descubrió lo que ahora se conoce como el efecto Flynn. Uno de los fenómenos más interesantes de la psicología, el efecto Flynn, es el aumento de las puntuaciones de CI en los últimos 70 años aproximadamente. El aumento, de alrededor de 0,3 puntos por año y hasta 25 puntos en algunos países, refleja mejoras generacionales en la resolución de problemas abstractos, producto de una vida moderna más compleja y mentalmente estimulante. El efecto Flynn «muestra que pueden ocurrir y han ocurrido aumentos significativos en el coeficiente intelectual en un corto período de tiempo», dice la psicóloga Wendy Williams de la Universidad de Cornell. «La genética no puede explicar tales cambios. Así que miramos al medio ambiente… Como experiencias [for blacks] mejorar, el coeficiente intelectual puede y lo hace». Eso ya sucedió: una cuarta parte de la brecha de coeficiente intelectual entre los estadounidenses blancos y negros se eliminó en 30 años (ahora está entre 10 y 15 puntos). Los efectos son culturalmente más poderosos de lo que pensábamos. , dice Williams, una conclusión que aún no se descubriría si la raza y el coeficiente intelectual fueran infinitos.

Ha habido un aumento paralelo en la comprensión de las diferencias sexuales en el coeficiente intelectual. Los niños superaron en número a las niñas 13 a 1 en el 0,01 por ciento superior de las puntuaciones de matemáticas de EE. UU. hace 30 años; ahora eso se ha reducido a 2,8 a 1, proporcionando más evidencia del efecto de la cultura en la inteligencia, en este caso cambiando las creencias sobre en qué pueden ser buenas las niñas. Debido a que la experiencia da forma al cerebro, y las experiencias de niñas y niños son diferentes y, por lo tanto, diferentes experiencias pueden conducir a diferencias cerebrales, suena menos como un argumento en contra de estudiar el sexo y el coeficiente intelectual que como un gran proyecto de investigación: ¿cómo puede el sexo hacer experiencias específicas? dejar rastros en los pliegues de la corteza?

Si los estudios de raza-IQ se consideran el tercer raíl de la psicología, muchos científicos que podrían responder tales preguntas se mantendrán alejados de ellos. Eso dejará el campo abierto para aquellos cuya agenda es hacer que las mujeres y los negros sean intelectualmente inferiores. Si eso sucede, advierte Flynn, ganarán el debate «porque el resto de nosotros hemos adoptado una política de desarme unilateral». En este tema tan serio, la ciencia no puede caer sin luchar.

Editorial TNH

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