Educación

Cómo planean las universidades lidiar con la gripe porcina

Durante la pandemia de gripe de 1918, los funcionarios de Harvard exigieron que los profesores informaran sobre cualquier tos o estornudo sospechoso. La universidad también canceló cursos con más de 50 estudiantes y aisló casos probables en un dormitorio. Entre el comienzo de las clases y las vacaciones de Navidad de ese año, 227 pacientes con influenza inundaron el Hospital Harvard de 10 camas de Harvard y cinco murieron dentro de sus paredes.

Con otra cepa del virus H1N1 amenazando con invadir el acogedor cuarto campus de las universidades este otoño, Harvard y otras universidades están haciendo planes de emergencia. Pero la gripe porcina parece ser mucho menos grave y mortal que la gripe española de 1918, y los médicos universitarios dicen que el gran problema esta vez es su propagación.

Los Centros para el Control de Enfermedades decidieron esta semana incluir a personas de entre 19 y 24 años (24 millones de estadounidenses adicionales) en el grupo prioritario para la vacuna H1N1, que probablemente esté disponible a mediados de octubre. Muchos de los peores casos afectan a este grupo de edad, y los estudiantes universitarios son particularmente vulnerables porque viven, aprenden y socializan en entornos abarrotados, según el Dr. Jim Turner, presidente de la Asociación Americana de la Salud. “Los brotes siempre parecen comenzar en la universidad y se apoderan de la comunidad”, dice.

Tom Skinner, portavoz de los CDC, dice que los CDC elevaron el límite de edad recomendado para la vacuna de 18 a 24 años para limitar el impacto y la propagación del virus. Pero hasta que esté disponible, es crucial que los colegios y universidades hagan sus propios planes para limitar la propagación del virus, dice.

En Massachusetts, una de las mayores cargas para las universidades es el mandato del Departamento de Salud Pública de que los pacientes estén aislados durante siete días después del inicio de la enfermedad, según el Dr. David Rosenthal, director de servicios de salud de la Universidad de Harvard. «Entonces, está bien, ¿dónde los vamos a poner?» Él dice. Rosenthal espera que el Departamento de Salud Pública ponga fin a la llamada «regla de los siete días» antes de que comiencen las clases, ya que los pacientes tienden a «recuperarse rápidamente» en 48 horas.

Para mantener el virus a flote, Harvard inicialmente planea aumentar la cantidad de camas en el Hospital Stillman de 10 a 25. El siguiente paso sería encontrar camas en el vecindario. Rosenthal dice que la universidad puede acomodar hasta 165 pacientes en edificios alrededor de Harvard Square. Después de eso, el aislamiento será más difícil.

Muchas más escuelas estatales ni siquiera intentarán separar a los enfermos de los sanos. Con más de 20,000 estudiantes, UVA no tiene el espacio para aislar la infección, dice Turner, quien también es director de salud estudiantil de UVA. En cambio, los estudiantes serán enviados de regreso a sus habitaciones con máscaras e instrucciones para lavarse las manos.

Pero en escuelas más pequeñas como Skidmore, una universidad de artes liberales en Saratoga Springs, Nueva York, que inscribe a unos 2500 estudiantes, el aislamiento sigue siendo una opción. Si es necesario separar a los estudiantes enfermos en el campus, Skidmore planea colocarlos viviendo en Wiecking Hall, un dormitorio de tres pisos con unidades individuales de calefacción y aire acondicionado en cada habitación, para que el aire reciclado no pase por el edificio. (Si bien estos sistemas son comunes en los hoteles, el aire fresco es más difícil de acceder en la mayoría de los campus universitarios).

Si bien no todas las universidades pueden proporcionar habitaciones remotas con aire no reciclado, los servicios de alimentación de las universidades de todo el país están trabajando para aumentar la higiene este otoño. Harvard tiene existencias de distribuidores Purell. Los estudiantes voluntarios de la UVA recibirán comidas de los comedores y se las entregarán a sus compañeros enfermos. En caso de que Skidmore tenga que cancelar clases y cerrar los servicios de alimentos, la universidad distribuirá Meals, Ready to Eat (comidas listas para comer) (a menudo conocidas como MRE). Si bien Skidmore aún no ha comprado MRE, los proveedores de alimentos le han asegurado a la universidad que habrá suficiente carne teriyaki y pastel de carne preempacados para todos si es necesario.

Aún así, la solución ideal es que familiares o amigos recojan a los estudiantes enfermos, dicen funcionarios de la universidad. Skidmore, por ejemplo, pidió que a los estudiantes se les proporcionen dos lugares «geográficamente distintos» a los que puedan acudir en caso de emergencia. Y Skidmore también planea recomendar que los estudiantes se «pongan en cuarentena» en casa si muestran propiedades antes de regresar de las vacaciones de verano. Retrasarse con los cursos no debería ser un gran problema, dicen los funcionarios de la universidad. Skidmore y otras universidades planean brindar «aprendizaje a distancia», a través de videos en línea y notas de conferencias, para estudiantes enfermos.

Por supuesto, la vacunación evitaría la mayoría de estos problemas, y elaborar un plan para traer la vacuna ahora está en la parte superior de su lista de tareas pendientes, dice UVA Turner. Mientras tanto, UVA se está «preparando para un auge», dice Turner. Durante un brote de gripe estacional, la universidad suele recibir entre 300 y 400 estudiantes. Pero con los CDC estimando una tasa de ataque del 40 por ciento en los próximos dos años, Turner dice que hasta 8,000 estudiantes, en dos o tres oleadas, podrían ahogar el hospital escolar. Para dar cabida a tales números, los funcionarios de salud han decidido probar a los estudiantes a través de una gran sala de conferencias.

A medida que se acerca el comienzo de la escuela, los médicos universitarios observan lo que sucede en el hemisferio sur, ya que «ahí es donde llegará la próxima ola de gripe», dice Rosenthal. Pero Rosenthal ya dice que no ve comparación en términos de gripe entre la gripe porcina y sus antepasados. “Sí, mucha gente contraerá el H1N1”, dice Rosenthal. “Pero no creo que la intensidad sea como la pandemia de 1918”.

Editorial TNH

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