Educación

Cuando los reformadores escolares y los líderes sindicales se unen

A primera vista, el sitio web del distrito escolar más genial de la Florida se parece a cualquier otro. Entre fotografías en color de niños en edad escolar hay un retrato de la superintendente de Hillsborough, MaryEllen Elia, seguido de uno de la presidenta de la junta escolar, Doretha Edgecomb. Pero justo debajo está la verdadera sorpresa: una foto del presidente de la asociación de maestros local, Jean Clements. El mensaje es tan inconfundible como raro: en el condado de Hillsborough, la ciudad de Tampa y St. Petersburgo, el presidente del sindicato de maestros no es el enemigo declarado de la reforma. De hecho, ella es miembro del equipo de liderazgo.

Para un número creciente de reformadores de la educación, Clements y otros como ella han llegado a simbolizar una posible tercera vía, una alternativa viable a la ruptura de los sindicatos o la demora. Impulsados ​​por documentales críticos como y , más líderes sindicales están motivados para demostrar que ellos también quieren mejorar las escuelas. Muchos reformadores y superintendentes, cansados ​​de la batalla y frustrados por la lentitud del cambio, están abiertos a ideas que podrían acelerar las cosas. Y los políticos, especialmente algunos demócratas, están ansiosos por encontrar nuevas formas de reformar las escuelas deficientes sin alienar a los miembros y votantes del sindicato, especialmente después de que el alcalde de DC, Adrian Fenty, que estaba a favor de la reforma escolar, perdiera una candidatura a la reelección en parte debido a la generosidad de los miembros del sindicato para su oponente .

El compromiso de Hillsborough con la reforma escolar colaborativa se está volviendo cada vez más difícil de ignorar para otros. Basado en su experimento creativo con el pago y desarrollo de maestros, el distrito ganó una subvención de $100 millones de la Fundación Bill y Melinda Gates. A principios de este año, cuando el Departamento de Educación de EE. UU. anunció los ganadores de la competencia nacional de reforma escolar de $4.3 mil millones, Florida hizo el corte, en parte gracias a la contribución de Hillsborough a la solicitud del estado. El distrito ha visto aumentar los puntajes de las pruebas, ha sido objeto de varios estudios académicos y, a menudo, se presenta como un modelo de reforma. Y apenas el mes pasado, el Secretario de Educación de los EE. UU., Arne Duncan, visitó Hillsborough para anunciar planes para una conferencia nacional para promover mejores colaboraciones entre sindicatos y distritos. «Necesitamos aprender de estos exitosos esfuerzos conjuntos y aprovecharlos en todo el país», dijo.

Si bien las batallas de la ex canciller de DC Michelle Rhee con la Federación Estadounidense de Maestros han obtenido tantos titulares como su audaz reforma escolar, Hillsborough (el octavo distrito más grande del país) ha logrado avances igualmente dramáticos por mucho menos drama. En los últimos años, la jornada escolar ha sido ocho veces más larga como resultado del trabajo en equipo entre el sindicato y la dirección; salarios más altos para los maestros más efectivos; y un programa integral de entrenamiento para maestros con dificultades. También trabajaron juntos para refinar un riguroso sistema de evaluación de maestros que analiza el rendimiento de los estudiantes junto con las observaciones de los directores y revisores externos, un sistema diferente al que Rhee estableció en DC el año pasado.

Mientras que los líderes sindicales y los superintendentes de otras ciudades pierden tiempo y dinero en audiencias prolongadas para destituir a los maestros abusivos e incompetentes, el jefe del sindicato y el superintendente de Hillsborough pudieron ponerse de acuerdo sobre un enfoque de sentido común hace años. «Si tienes una calificación insatisfactoria dos años seguidos, te vas», dice el jefe del sindicato Clements. «Si su calificación es ‘requiere mejora’, su salario se congela y si su desempeño no mejora en unos pocos años, usted también se va. Creemos que la mayoría de las personas solo quieren hacer un buen trabajo, y al enfrentarse a No estás haciendo un buen trabajo es difícil de ignorar. La gente cambia o se va».

Si bien Hillsborough no ofrece salarios altos (Florida es conocida por los bajos salarios de los maestros), los maestros tienen estabilidad. Solo ha habido cuatro superintendentes en 40 años. Todos eran ex maestros de Hillsborough y miembros del sindicato. Con esa historia vino un nivel único de respeto, confianza e interacción. Los miembros del sindicato sirven en las juntas de políticas del distrito y eligen sus propios libros de texto, oportunidades sin precedentes en otros distritos. Aunque la mano de obra y la gerencia a veces chocan, Clements dice que se las arreglan para resolver las cosas. «Tenemos conversaciones que serían completamente tabú en otro lugar», dice ella.

Clements no es el único líder sindical local que defiende la reforma. Los sindicatos de Delaware y Tennessee fueron fundamentales para las primeras victorias de esos estados en la competencia nacional Race to the Top. La AFT alentó las conversaciones sobre contratos cooperativos en Baltimore y New Haven, Conn., que dieron como resultado una reforma significativa. Pero también es cierto que los líderes sindicales que impulsan la causa de la reforma pueden enfrentar las consecuencias. George Parker, el director ejecutivo del sindicato de DC profundamente comprometido con la mejora de las escuelas de la ciudad, perdió su candidatura a la reelección y será reemplazado por un líder más controvertido.

Esa es una de las razones por las que la gente se muestra escéptica sobre el plan de Duncan para promover la colaboración. Rhee dice que le preocupa que pueda conducir a un compromiso modesto en lugar de un cambio real. Chester Finn, presidente del reformador Instituto Thomas B. Fordham, argumenta que no hay suficientes ejemplos sobresalientes de cooperación reformista para apoyar un congreso. «Claro, hay un puñado de esas personas. Pero mirar algunas golondrinas no es lo mismo que primavera», dice.

Eso puede ser cierto, dice Ross Wiener del programa de educación del Instituto Aspen, pero aún vale la pena celebrar las excepciones exitosas. «Solo escuchamos sobre los reformadores que están involucrados en la controversia y el ejercicio», dice. Tal vez sea hora de centrarse en un lugar donde «la gente confíe en que todos están allí para mejorar las cosas para los niños».

Editorial TNH

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