Educación

EF: la habilidad escolar que puede ser mayor que el coeficiente intelectual

La mayoría de la gente puede recordar a un niño de la escuela primaria que no podía quedarse quieto, que hablaba y siempre se reía, cuya mochila estaba llena de sábanas arrugadas y que siempre tenía que preguntar a otros niños de qué se trataba la tarea. Esos niños no eran malos, pero parecían no tener autocontrol, ni disciplina interna para refrenar sus impulsos, para mantener su atención enfocada. No es sorprendente que casi siempre fueran también estudiantes pésimos.

Este tipo de estudiante ha sido etiquetado con diferentes etiquetas a lo largo de los años: personalidad antisocial, trastorno de conducta, estúpido. Pero los avances recientes en psicología y ciencia del cerebro ahora sugieren que la capacidad de un niño para bloquear los pensamientos que lo distraen y mantenerse enfocado puede ser una habilidad cognitiva básica, que juega un papel importante en el éxito académico desde el preescolar hasta la cara. De hecho, esta y otras habilidades estrechamente relacionadas pueden ser más importantes que el coeficiente intelectual tradicional para predecir el rendimiento escolar de un niño.

El nombre científico de este conjunto de habilidades es «función ejecutiva» o EF. Es un concepto emergente en la evaluación de los estudiantes y eventualmente puede reemplazar las medidas tradicionales de competencia y rendimiento. EF incluye no solo el control esforzado y el enfoque cognitivo, sino también la memoria de trabajo y la flexibilidad mental: la capacidad de adaptarse al cambio, de pensar fuera de la caja. Estas son las habilidades humanas únicas que nos permiten, juntos, controlar nuestros cerebros más impulsivos y que distraen. Una nueva investigación muestra que CT supera a IQ en aspectos académicos básicos como aritmética y gramática. También sugiere que podemos aprovechar estas habilidades EF con ejercicio regular, tal como lo hacemos con los músculos.

La psicóloga Adele Diamond de la Universidad de British Columbia está probando el concepto de EF en el aula, con resultados provocativos. En un estudio reciente, Diamond convenció a un gran distrito escolar urbano de bajos ingresos (en el noreste de los Estados Unidos) para que la dejaran experimentar con sus niños en edad preescolar. La mitad de las aulas, que incluían a cientos de niños, adoptaron un nuevo currículo diseñado específicamente para reforzar CT, mientras que la otra mitad usó un currículo académico más tradicional centrado en la alfabetización básica.

Hay muchos hilos en el plan de estudios de CT, pero aquí hay solo algunos para darle una idea. En lugar de mantener el aula en silencio, se les enseña y anima a los niños a hablar solos, en privado pero en voz alta, como una forma de ayudarlos a ejercer el control mental. En un ejercicio, por ejemplo, los niños tienen que relacionar sus movimientos con símbolos. Cuando el maestro levanta un círculo dan palmadas, con un triángulo saltan, y así sucesivamente. A los niños se les enseña a hablar por sí mismos a través del ejercicio mental: «Está bien, ahora aplaude». «Gira ahora». Se ha demostrado que esto flexiona la capacidad del cerebro para cambiar de marcha, suprimiendo una pieza de información y refinándola en una nueva. Él toma el control; es el equivalente de la escuela primaria a decir «Necesito dejar de pensar en las vacaciones de la próxima semana y concentrarme en este informe».

Aquí hay otro ejemplo del salón de clases. Los niños se cuentan cuentos, pero son niños, todos quieren ser cuentistas; nadie quiere sentarse y escuchar. Pero la realidad es que solo una persona puede contar una historia a la vez, por lo que los oyentes designados guardan una foto de una oreja, un dispositivo para recordarles que están esperando su turno para hablar. Esto les ayuda a aprender a controlar su instinto natural de hablar. Finalmente, los accesorios y la charla privada son innecesarios, pero inicialmente ayudan a los niños cognitivamente inmaduros a estirar sus músculos ejecutivos.

El juego de roles dramático es la piedra angular de la filosofía de CT. Los niños de preescolar, de cuatro y cinco años, diseñan ellos mismos la acción de la obra. Por ejemplo: «Supongamos que tú eres la mamá y yo el bebé. Me enfermaré y tendrás que llevarme al médico». Luego lo representan, resolviendo problemas en el camino. La idea es que este tipo de juego promueve la internalización de reglas y expectativas y requiere disciplina mental para mantenerse en el personaje, todos desafíos cognitivos. Es aún más importante que estos ejercicios no se realicen como una enseñanza separada, sino que se integren en todas las actividades del día del niño, desde la lectura hasta las matemáticas.

Esta es una enorme simplificación excesiva de un plan de estudios que llevó años desarrollar y se basa en estudios científicos rigurosos sobre el desarrollo del cerebro de los niños. Una preocupación de los defensores de CT es que los juegos dramáticos y los aplausos parezcan frívolos y distraigan a los niños que practican fracciones y verbos irregulares. Pero los resultados de Diamond dicen lo contrario. Como informó en la reciente convención de la Asociación de Ciencias Psicológicas en Chicago, a los niños de las aulas tradicionales y experimentales se les administró una serie de pruebas de FE después de dos años de preescolar. Las pruebas eran desafíos cognitivos muy difíciles que requerían que los niños inhibieran sus respuestas automáticas. Los niños entrenados con CT superaron a los niños con educación tradicional en todas las pruebas. De hecho, las diferencias fueron tan dramáticas después de un año que algunos funcionarios escolares optaron por no participar en el experimento para brindarles a todos los niños el beneficio del entrenamiento con TC.

Pero hay más El psicólogo Clancy Blair de la Universidad Estatal de Pensilvania ha demostrado que los niños en edad preescolar con habilidades ejecutivas más agudas superan a sus compañeros más tradicionales en habilidades básicas, especialmente matemáticas, cuando llegan al jardín de infantes. En otras palabras, por contradictorio que parezca, la exposición temprana a los juegos dramáticos y cognitivos prepara mejor a los niños para dominar los estudios académicos tradicionales.

Los niños están siendo expulsados ​​de la escuela en números alarmantes, incluso desde el preescolar. Las habilidades ejecutivas son desproporcionadamente peores entre los niños de circunstancias económicamente desfavorecidas, y estas habilidades pueden representar hasta la mitad de la brecha en la preparación escolar entre los niños blancos y afroamericanos. Estos son precisamente los niños a los que se suponía que la reforma educativa federal de 2001 No Child Left Behind ayudaría, pero bajo esa ley, el juego ha sido marginado como un lujo en el mejor de los casos y un obstáculo para la capacitación de habilidades básicas y los puntajes de las pruebas en el peor. Estos hallazgos argumentan que al descuidar la función básica del cerebro podríamos estar dejando atrás a nuestros hijos de una manera mucho más dañina y divirtiéndonos en el proceso.

Wray Herbert escribe el blog «Solo somos humanos…» en www.psychologicalscience.org/onlyhuman.

Editorial TNH

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