Educación

El boom de la educación en línea

En el curso de Computación Colaborativa de Aaron Walsh en Boston College, los estudiantes aprenden a trabajar en equipos para programar software. No es una clase fácil, pero Walsh solo ve a sus alumnos una vez al comienzo del semestre. Luego, trabajan en un mundo virtual tridimensional, que Walsh, un ex programador de videojuegos, ayudó a diseñar. Al iniciar sesión a través de sus PC o portátiles, los profesores y los estudiantes interactúan y trabajan juntos como avatares digitales, tal como lo harían en programas como Second Life, utilizando la voz a través de Internet para hablar o hacer preguntas. La clase es parte de un movimiento de rápido crecimiento para aplicar tecnología de videojuegos de última generación al aprendizaje universitario en los Estados Unidos. Se realizaron experimentos similares en Harvard, Amherst y el MIT.

Ha pasado mucho tiempo desde que la «educación en línea» significaba solo cursos por correspondencia digitalizados. Hoy existen videos y podcasts, blogs y chats en vivo, cámaras web y wikis, y los cursos en línea son cada vez más populares. Este otoño, más de 4 millones de estudiantes en los Estados Unidos tomarán al menos un curso en línea, dice Frank Mayadas, experto en tecnología educativa de la Fundación Sloan en Nueva York. La escuela en línea más grande de Estados Unidos, la Universidad de Phoenix, ha crecido de 80.000 estudiantes en 2000 a 345.000 estudiantes en la actualidad y está en camino de llegar a 500.000 para 2010.

Ya es popular entre las universidades, que ven estos programas como una forma de aumentar la inscripción y los ingresos, y entre los estudiantes, que aman la flexibilidad y los costos de matrícula más bajos, aprendiendo en línea con el alto precio de la gasolina. Cuatro de cada cinco estudiantes universitarios de EE. UU. ahora viajan al campus todos los días, y los funcionarios de admisiones dicen que los costos de combustible han ayudado a que la inscripción en línea en algunas universidades aumente en un 100 por ciento en el último año.

Muchos de estos programas también están perdiendo su estatus de segunda clase. Las universidades estadounidenses de élite, como el MIT y Stanford, han comenzado a ofrecer un número cada vez mayor de títulos en línea. Solo Stanford ahora tiene más de 50 programas de maestría en línea, la mayoría de ellos en ingeniería y ciencias, que no tienen un componente de aula física pero que, según Stanford, son tan buenos como sus ofertas en el campus. Algunas escuelas, como la Universidad Estatal de Nueva York y la Universidad de Illinois, han eliminado la separación completa de los programas en línea de los programas en el campus, otorgando a ambos el mismo título. El siguiente paso: permitir que los estudiantes mezclen y combinen cursos en el campus y en línea a voluntad.

Los empleadores tardaron en darse cuenta; Mientras que el 83 por ciento de los gerentes de contratación de EE. UU. en una encuesta de junio dijeron que los títulos en línea son más aceptados hoy que hace cinco años, solo el 35 por ciento los calificó como equivalentes a los títulos tradicionales. De hecho, todavía no existe un buen reemplazo virtual para el estudio práctico en materias como física, biología o anatomía, que requieren materiales de contacto físico. Algunos educadores también se muestran escépticos y se quejan de la naturaleza lucrativa de muchos programas en línea y del hecho de que no reproducen conversaciones fluidas. «Pierdes algo si no tienes un toque humano», dice Anita Levy de la Asociación Estadounidense de Profesores Universitarios.

Sin embargo, otros expertos argumentan que el aprendizaje basado en la web está más cerca de las realidades laborales de los estudiantes en el futuro. «Muchos negocios se hacen en línea ahora», dice Mayadas. «La educación está imitando la forma en que hacemos negocios, nos comunicamos e intercambiamos ideas hoy».

El futuro del aprendizaje en línea, dice Mayadas, se encuentra en los programas «combinados» que combinan el tiempo de los docentes cara a cara con la flexibilidad de la instrucción en línea. El paso a tales híbridos será impulsado por los estudiantes que se preguntan por qué deberían sentarse en clases para tomar notas tres veces por semana cuando pueden ir una vez y hacer el resto a su propio ritmo en línea. A las universidades y colegios, por su parte, les gusta que los programas mixtos les permitan reducir las clases físicas, ahorrar dinero y crear espacio para más estudiantes.

Los programas combinados contribuirán en gran medida a contrarrestar a los críticos que afirman que el aprendizaje digital nunca reemplazará la experiencia en el campus. Al combinar la interacción cara a cara con las nuevas opciones en línea de maneras más poderosas, estos programas deberían ofrecer lo mejor de ambos mundos, poniendo fin al debate actual sobre si los títulos son virtuales o presenciales.

Editorial TNH

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