Educación

El fracaso de China para eliminar el analfabetismo

China se ha comprometido repetidamente a acabar con el analfabetismo, lo que hace que la historia de Zhou Jihan sea bastante extraña. No porque aún haya dominado los caracteres chinos, sino porque millones de chinos todavía luchan como ella por leer y escribir como adultos. Es una pena en Beijing que no hayas leído sobre eso.

Zhou, que ahora tiene 36 años, creció en una familia pobre en un pueblo remoto en el oeste de China. Debido a que incluso la escuela primaria local cobraba tarifas altas, los padres de Zhou tomaron la decisión fácil de considerar a toda la familia: los hermanos de Zhou iban a la escuela, mientras que ella y sus hermanas se quedaban en casa para trabajar en la granja. «Nunca fui a la escuela ni una sola vez en mi infancia», dijo Zhou. «Seguimos la tradición de prestar más atención a los niños de la familia que a las niñas». Se jacta de haber memorizado más de 1.000 caracteres chinos, pero necesita aprender otros 500 para alfabetizarse. Pero las autoridades chinas habían prometido más que un duro progreso.

En 2000, el gobierno chino anunció que erradicaría el analfabetismo entre los adultos y garantizaría la educación obligatoria de nueve años para los niños para 2005. En 2002, los medios estatales informaron de un gran progreso: la proporción de analfabetos de la población cayó del 22,3 por ciento. en 1992 a sólo el 8,7 por ciento. Esa fue la última vez que Beijing publicó cifras oficiales sobre analfabetismo. Pero en abril, el diario estatal en inglés China Daily anunció que el analfabetismo había regresado al país «devastado». El artículo citaba a un alto funcionario de educación, Gao Xue-qui, diciendo en una conferencia que el número de analfabetos chinos había aumentado en más de 30 millones entre 2000 y 2005, creando una situación «preocupante».

Ese informe puso en duda la afirmación de China de que sus ciudadanos se encuentran entre los más educados del mundo. Dos días después, China Daily, aparentemente bajo presión, publicó una corrección diciendo que las cifras de Gao no eran oficiales, junto con una historia que afirmaba que, de hecho, el analfabetismo estaba disminuyendo. La mayoría de los expertos no lo creen, diciendo que Beijing no ha puesto los fondos necesarios detrás de su campaña de alfabetización. Wu Qing, fundadora del Centro de Desarrollo Cultural para Mujeres Rurales, que ofrece clases para mujeres analfabetas, llama a la reforma educativa un «fracaso total». Huang Yasheng, profesor de la Sloan School of Management del MIT, dice que los gobiernos locales transfirieron tanto dinero de la educación a la infraestructura en la década de 1990, que las escuelas locales tuvieron que cerrar o reducir las tarifas. «En la década de 1990, el gobierno sistemáticamente financió insuficientemente la educación y transfirió la carga financiera a los residentes chinos pobres», dice Huang. «La siguiente pregunta es si no financiaron la educación, ¿qué financiaron? La respuesta está a tu alrededor en Beijing y Shanghái: todo el enorme e improductivo auge de la construcción».

Ya en 1986, el gobierno prometió educación gratuita para todos los niños en edad escolar hasta el noveno grado. Pero la política no se implementó, especialmente en el campo. Muchas escuelas aún cobran la admisión o agregan tarifas para todo, desde lápices hasta exámenes. A principios de este año, Xu Rong, que trabaja en el Centro de Desarrollo Cultural, llevó a los funcionarios del Ministerio de Educación a ver de primera mano los desafíos educativos en una aldea pobre del oeste de China. Una joven madre que sufría de desnutrición les dijo a los visitantes que estaba vendiendo sangre para pagar la escuela primaria de sus hijos. Los oficiales le preguntaron si sabía que la escuela iba a ser gratuita y la mujer respondió rápidamente que sí, pero que tenía que pagar todos los libros de texto. Los funcionarios «se sorprendieron», dijo Xu. Los campesinos que se mudan a las ciudades para recibir educación enfrentan obstáculos aún mayores. Muchas ciudades niegan a los niños inmigrantes el acceso a las escuelas públicas. Otros cobran tarifas altas, argumentando que los niños migrantes son residentes temporales y no tienen derecho a la educación gratuita. Las niñas son las más afectadas: un informe de la ONU de 2003 estimó que hasta el 80 por ciento de los chinos analfabetos son mujeres.

Al enfrentarse a dificultades financieras, incluso algunas familias campesinas relativamente acomodadas deciden que el costo de la educación no vale la pena, dice Hu Xingdou, profesor de economía y cultura en el Instituto de Tecnología de Beijing. La competencia por la universidad es brutal, e incluso aquellos con títulos tienen dificultades para conseguir un trabajo. «No quieren estudiar porque entienden que si no pueden ir a la universidad, no sirve de nada», dice Hu.

La mayoría, por supuesto, sigue luchando. Zhou dice que el analfabetismo la hizo sentir tan inadecuada que no permitiría que sus propios hijos sufrieran el mismo destino. «Mi hija está tomando el examen de ingreso a la universidad ahora», dice Zhou. «Espero que pueda graduarse de la universidad y lograr mi propio sueño de la infancia». Pekín lo hace. Pero tendrá que pagar por ese sueño.

Editorial TNH

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