Educación

Expansión de escuelas y cursos ecológicos

Cuando los presidentes de las universidades se comprometen a «volverse ecológicos», por lo general hablan de mejorar el campus físico: piensen en dormitorios de bajo consumo, comida cultivada localmente en la cafetería y compromisos para reducir las emisiones de carbono. Ahora, los académicos están tratando de enfocarse en lo que se enseña en todas esas aulas con certificación LEED. Impulsadas en parte por las fuerzas del mercado (solo el paquete de estímulo dedica $ 30 mil millones a la energía verde) y en parte por las crecientes preocupaciones de los estudiantes sobre el medio ambiente, las carreras verdes se han convertido en un producto de moda en los campus. Las universidades lanzaron al menos 27 programas, títulos o certificados sobre un tema de sostenibilidad en 2007, frente a los tres de 2005. Y eso se suma a las decenas de títulos relacionados con el medio ambiente, como ciencias ambientales o biología, que existían antes. «Los estudiantes están muy interesados ​​en la sustentabilidad del campus y piensan en el medioambiente en términos de una futura carrera», dice Stephanie Pfirman, presidenta del Consejo de Decanos y Directores Ambientales. «Eran los trabajos contra el medio ambiente. Ahora son los trabajos y el medio ambiente». Los títulos verdes están disponibles en una amplia variedad de disciplinas académicas, desde arquitectura hasta agricultura, desde ingeniería hasta diseño de interiores, y en todo tipo de escuelas, desde pequeñas universidades privadas en el medio oeste hasta grandes universidades estatales en el sur y el suroeste. Y en toda esta diversidad, hay un hilo común: los estudiantes que se inscriben en estos cursos no solo buscan una especialización. Quieren unirse a un movimiento.

Para algunas escuelas, centrarse en el medio ambiente no es nada nuevo: es fundamental para su misión. Atlantic College ha tenido una especialización desde que comenzó a ofrecer clases en 1972: ecología humana. Ubicada en una isla de 108 millas cuadradas frente a la costa de Maine, la escuela emprendió proyectos el año pasado que variaban desde construir un arboreto en el campus hasta trabajar en un jardín orgánico en Chile. En 2008, la universidad también agregó un programa en Negocios Verdes y Socialmente Responsables. Los estudiantes aún pueden tomar cursos de ecología costera de invierno (que solo se ofrecen desde 2009), pero ahora también pueden tomar Fundaciones empresariales y sin fines de lucro. «Los estudiantes están muy orgullosos de esto», dice Jay Friedlander, quien dirige el programa de nuevos negocios de la escuela. «Están viendo que si quieres lograr un cambio en el mundo, puedes hacerlo con un modelo de negocios poderoso que mejore la sociedad». Green Mountain College en Vermont, una universidad de artes liberales ambientales fundada en 1834, actualizó recientemente su plan de estudios para adaptarse a la incorporación de los principios ecológicos. Este otoño comenzarán a ofrecer un enfoque en energía renovable y diseño ecológico donde los estudiantes tendrán la oportunidad de graduarse como contratistas con certificación LEED.

A medida que surgen estos nuevos programas, los estudiantes están cambiando su enfoque hacia disciplinas que se han ocupado durante mucho tiempo del medio ambiente. Los estudios ambientales han sido un pilar en los campus desde principios de la década de 1980, pero los estudiantes de hoy están más interesados ​​en la práctica que en la teoría. Pfirman, por ejemplo, ha impartido una clase sobre cambio climático en Bearnaard durante 15 años. Ella dice que más estudiantes que nunca vienen a su departamento y están más informados, ya que escucharon sobre el calentamiento global durante su infancia. «Es una clase de ciencia básica, pero cada vez más, los estudiantes preguntan por las aplicaciones de las políticas», dice ella. «Ven los problemas y quieren encontrar las respuestas». En la Universidad de Virginia, Timothy Beatley ha estado hablando sobre sostenibilidad durante más de una década en su curso introductorio de diseño urbano. Pero ahora su departamento patrocina eventos y actividades que alientan a los estudiantes a implementar la sustentabilidad. Entre los más populares se encuentra la Cena de Acción de Gracias de 100 millas, donde los miembros del departamento de diseño urbano intentan preparar la cena de Acción de Gracias con ingredientes dentro de un radio de 100 millas del campus. «Lo usamos como una oportunidad para aprender sobre nuestra región», dice Beatley. «Estábamos enseñando estas cosas sobre los sistemas alimentarios en nuestra clase, pero aquí lo estábamos viviendo».

Muchas escuelas están tratando de abordar otro desafío: incorporar la sustentabilidad en su currículo no ambiental. Eso es lo que hizo la Universidad Estatal de Montana en enero pasado, cuando lanzó su título interdisciplinario de Sistemas de Bioenergía y Alimentos Sostenibles. Es una colaboración entre las facultades de Agricultura, Educación y Salud y Desarrollo Humano que tiene como objetivo brindar a los estudiantes una comprensión de todo el ciclo alimentario, desde la granja hasta la mesa. Tanto los aspirantes a nutricionistas como a los agricultores toman cursos sobre los conceptos básicos del cultivo de alimentos, pero también atienden la granja del campus de dos acres, que proporciona productos a los residentes cercanos y a un banco de alimentos local. Antonette Lininger, estudiante de segundo año en el programa, ha tomado clases de biología vegetal, genética y sistemas alimentarios de los nativos americanos. Pasó el verano de 2009 atendiendo la finca, instalando el riego y ayudando en los invernaderos. La experiencia de cultivar alimentos, dice, cambió la forma en que ve una tienda de comestibles. «Te abre los ojos, te hace apreciar todo el ciclo», dice. La distancia que la gente ha puesto entre ellos y su comida daña la economía y quizás sus almas». Cuando Lininger se gradúe, espera mudarse a un pueblo pequeño oa un país en desarrollo para ayudar a iniciar un programa alimentario local.

Los programas de ingeniería y negocios también han adoptado currículos verdes. Casi el 30 por ciento de los departamentos de negocios y el 22 por ciento de las escuelas de ingeniería ofrecen cursos de pregrado en temas ambientales, según un estudio de la Federación Nacional de Vida Silvestre de 2008. El principal curso de negocios sostenibles en Aquinas College en Grand Rapids, Michigan, es un tercio educación comercial regular, un tercio de ciencias naturales y un tercio de cursos básicos de negocios sostenibles. Todos los estudiantes participan en el Laboratorio de Innovaciones Empresariales Sostenibles, donde ayudan a las empresas locales a resolver sus problemas de sostenibilidad. Cuando la universidad comenzó a ofrecer la especialización en 2005, fue la primera de su tipo. Ahora es la carrera universitaria más importante de Tomás de Aquino. «Nadie sabe cuáles son las respuestas, así que exploramos esas cosas juntos», dice Deborah Steketee, quien dirige el Centro para la Sustentabilidad de la universidad. «Eso lleva a una forma de pensar completamente diferente y a una forma diferente de buscar información». Recientemente llevó a un grupo de estudiantes a un viaje de una semana a Costa Rica. Recorrieron una finca de café, una fábrica de ropa y una plantación de mangos, obteniendo información de primera mano sobre negocios sostenibles en acción.

Por su parte, los departamentos de ingeniería están tratando de preparar a sus estudiantes para un mundo que valora cada vez más las energías renovables y la edificación sostenible. El Instituto de Tecnología de Oregón, que ofreció la primera licenciatura importante en ingeniería de energías renovables en 2005, envía a sus graduados a una amplia variedad de empresas de energía e ingeniería, desde las empresas tradicionales, como Stantec, hasta las renovables, como la energía eólica. empresa Vesta. «Es asombroso ver cuántos grupos están interesados ​​en la energía verde en este momento», dice Dan Abelson, un graduado de la OIT en 2009 que aceptó un trabajo en la empresa española de energía eólica Enerfin, para la cual desarrollará programas en el Noroeste Tranquilo del Océano. «Tienes a los hippies desmochadores, los capitalistas de riesgo, los innovadores de Silicon Valley, todos trabajando juntos para tratar de encontrar la próxima nueva tecnología».

La Escuela de Sostenibilidad de la Universidad Estatal de Arizona se cita a menudo como un modelo para el futuro de la educación sobre sostenibilidad. Fundada en 2007, es la primera en el país en ofrecer BA y BS en sustentabilidad. El plan de estudios es un grupo distinto de disciplinas académicas. «Se necesita gente que sea experta en química, ciencias políticas, derecho, geografía, para entender realmente la sustentabilidad», dice el decano ejecutivo de la escuela, Robert Melnick. Los estudiantes han adoptado el plan de estudios, con 300 estudiantes universitarios inscritos en la primera clase (la universidad espera que aumente a 1500 en los próximos cinco años más o menos). «Es genial», dice Melnick. «Para ser honesto, no estábamos preparados para esto». Si bien la escuela aún está a dos años de lograr el estatus de primera clase, Melnick ve que los pasos de sostenibilidad se están tomando muy bien en las oficinas del gobierno local, que actualmente luchan por incorporar los principios de sostenibilidad en sus operaciones diarias.

Los graduados verdes salen del campus con serias perspectivas laborales pero, quizás igual de importante, con la sensación de que están listos para comenzar a salvar el planeta. «La sensación de que estamos recibiendo un plato bastante grande es problemática», dice Ben Chrisinger, estudiante de último año con especialización en diseño urbano y ciencias ambientales en la Universidad de Virginia, «pero al mismo tiempo, todos están motivados o animado en realidad. para hacer las cosas «. Estudiará una maestría en políticas públicas después de graduarse y espera encontrar alguna manera de localizar la política alimentaria. Ha tenido un buen comienzo: Chrisinger es el representante de pregrado del Comité de Sostenibilidad del Presidente de la universidad y ayudó a crear un jardín estudiantil en el campus. “Realmente disfruto trabajar con personas para desarrollar soluciones del mundo real, en este momento”, dice sobre sus cursos de UVA. Lininger, el jefe de nutrición en Montana, está de acuerdo: «Sé que realmente hay que hacer algo. Y creo que lo que estamos haciendo es muy útil». Por el bien del planeta, su compromiso, y su gran compromiso, no podría haber llegado en mejor momento.

Editorial TNH

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