Educación

Hacer que los niños elijan almuerzos saludables

¿Cuál es la mejor manera de asegurarse de que un niño coma una manzana? Pregúntale si necesita uno. Realmente es así de simple, según un estudio reciente de la Universidad de Yale en el que los trabajadores de la cafetería preguntaron a los estudiantes si querían fruta con su comida, y el consumo de las cosas buenas aumentó del 40 al 70 por ciento. ¿Ella también quiere comer sus verduras? Renombrarlas. Cuando un investigador de Cornell les dijo a los niños pequeños que estaban comiendo «zanahorias de visión de rayos X» en lugar de vegetales simples, los niños comieron un 50 por ciento más.

A pesar de años de prohibiciones de comida chatarra y estrictos estándares nutricionales en las cafeterías escolares del país, la obesidad entre los niños no ha disminuido. Ahora los investigadores están probando estrategias más simples diseñadas para «motivar» a los estudiantes a tomar decisiones más saludables. Lisa Mancino, del Departamento de Agricultura de EE. UU., que supervisa los programas de comidas escolares, llama al nuevo enfoque «salud sigilosa», y les pide a los niños que coman sano sin siquiera darse cuenta. Resulta que, después de todo, el problema puede no ser la presencia de comida chatarra; es decir, la buena comida no es lo suficientemente atractiva.

Stealth Health es una aplicación de la economía del comportamiento, un campo académico que estudia el papel de los factores ambientales en la toma de decisiones. «El principio general es encontrar cambios que empujen a las personas en la dirección correcta sin restringir sus opciones», dice David Just, economista conductual de la Universidad de Cornell que ha trabajado con el USDA. En la cafetería, eso significa usar señales ambientales para hacer que la decisión más nutritiva sea la más deseable. El almuerzo escolar brinda muchas oportunidades para aumentar el atractivo de los alimentos saludables; el estímulo verbal durante el pedido (pedir los resultados), las etiquetas descriptivas («sopa rica de vegetales combinados» suena mucho mejor que «sopa de vegetales») y un mejor acceso (cafetería, por ejemplo, donde el «grab and go» es el más saludable) ayuda a tener control sobre la decisión del estudiante. Incluso se aplica el método de pago. ​Un estudio patrocinado por el USDA encontró que los estudiantes que pagan una comida en efectivo toman decisiones significativamente más saludables que aquellos que usan una tarjeta prepaga. David cree que esos cambios, que ayudan a los niños a tomar decisiones saludables incluso cuando hay opciones poco saludables disponibles, preparan mejor a los estudiantes para el mundo real que las prohibiciones de la comida chatarra. “Es una buena solución para llevar opciones de comida hasta que se gradúen o hasta que vayan al 7-Eleven el sábado”, dice.

No todos los expertos en nutrición están encantados con la sugerencia de Just de que las escuelas dejen de prohibir y traer de vuelta las galletas. «No exponemos a los niños a los cigarrillos en las escuelas, no les enseñamos historietas en la clase de inglés, entonces, ¿por qué ofrecer opciones poco saludables en la cafetería?». dice Tracy Fox, vicepresidenta de la Asociación para la Educación en Nutrición. Le gusta la idea de que los trabajadores de la cafetería recomienden fruta, pero duda que los niños, si tuvieran la opción, elegirían bananas en lugar de brownies. (El estudio de Yale no ofreció comida chatarra como alternativa).

Las zanahorias de visión de rayos X están lejos de ser un elemento básico del jardín de infantes. Aunque el USDA ha mostrado interés en la economía del comportamiento y la investigación patrocinada, no hay planes para reformar las pautas federales de almuerzos escolares. Por ahora, Just de Cornell y otros continúan impulsando la investigación (a menudo con fondos federales). Actualmente, Just está trabajando con tres distritos escolares, y más de una docena más han expresado interés. En febrero, él y su colega investigador de alimentos de Cornell, Brian Wansink, lanzaron SmarterLunchrooms.org, un sitio donde los administradores pueden intercambiar estrategias. Sin embargo, no todos los cambios han tenido resultados positivos. Agregar verduras a cada bandeja de almuerzo en una escuela de Utah aumentó la cantidad de basura pero no usó verduras. Etiquetar un plato como «comida del día» redujo un poco su atractivo. «Creo que Mystery Meat es como», dice Just, «demasiado anodino para ser emocionante». Peor aún, no hay superpoderes.

Editorial TNH

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