Educación

Hillsdale High de San Mateo: por qué funcionan las escuelas pequeñas

Algo sorprendente sucedió hace dos semanas en Hillsdale High en San Mateo, California. Casi una docena de estudiantes de noveno grado almorzaron en su clase de historia para discutir enérgicamente las principales estrategias de las diversas batallas de la Primera Guerra Mundial. Y lo estaban haciendo voluntariamente. Lanzaron a Fritos entre referencias al frente occidental y bebieron Gatorade mientras sus compañeros hablaban sobre la guerra de trincheras. El grupo se refirió a sí mismo como el ejército británico; en una semana, recrearán una batalla de la Primera Guerra Mundial en los terrenos de la escuela. El simulacro de batalla era parte de un nuevo proyecto de historia, pero para estos niños que se saltaron el almuerzo para hablar de historia en lugar de jugar Grand Theft Auto, la tarea claramente se volvió agotadora. ¿Era su arsenal de globos de agua lo suficientemente grande como para abrumar a sus enemigos? «Todos tendremos que llenar nuestras medias en casa», dice un «general» con una camiseta de Bob Marley. ¿Serán sus pistolas de agua lo suficientemente poderosas como para hacer retroceder a las fuerzas «alemanas» hacia la línea de árboles de eucalipto en la calle Del Monte? «Podemos sostener nuestras armas en un ligero ángulo para obtener el máximo chorro», agrega un «teniente» en zapatillas de lunares. El aspecto más sorprendente de esta conversación no es que el agua del grifo sea una bayoneta. Fue la lección de historia, tan popular que muchas personas se apiñaron en sus escritorios, lo que fue lo suficientemente interesante como para llevar a los niños de Hillsdale a la batalla.

Esta campaña de la Primera Guerra Mundial no podría realizarse sin otra batalla: Hillsdale High vs. Hillsdale es el experimento más reciente en la educación estadounidense, y es una de las muchas escuelas públicas grandes que adoptan un sistema de clases más pequeño con la esperanza de poner fin a una caída de 30 años en los puntajes académicos de las escuelas secundarias de EE. UU. Es toda una tarea, especialmente cuando se considera que Hillsdale, una escuela a 20 millas al sur de San Francisco que se basa en las ricas colinas de San Mateo y su terreno llano industrializado, obtuvo los puntajes más bajos en las pruebas AP del distrito, menos de 10 por año. atrás.

La escuela de 1200 no estaba siendo destruida por las drogas o la violencia de las pandillas. Como muchas grandes escuelas suburbanas de todo el país, simplemente se estaba derrumbando por su propio peso. «Era casi imposible llegar a los 300 niños que entraban y salían de nuestras clases todos los días», dice el profesor de historia Greg Jouriles, el hombre detrás de los juegos de guerra. «Los otros maestros y yo habíamos leído sobre la reforma escolar en libros como ‘Horace’s Compromise’ y hablábamos al respecto. Pero la reforma generalmente ocurre en escuelas que están en serios problemas, y Hillsdale no era así. Sin embargo, pensamos que tal vez podría convertirse en una escuela suburbana».

Y así comenzó una revisión dirigida por los maestros para convertir a Hillsdale en una institución de aprendizaje pública que alentaría a todos sus estudiantes, no solo al cuadro de honor, a convertirse en estudiantes de alto rendimiento destinados a universidades de cuatro años. En 2003, bajo la dirección de la Red de Rediseño Escolar de la Universidad de Stanford y con la aprobación del distrito, los maestros y la administración comenzaron la tarea de dividir la escuela en tres pequeñas «casas» autónomas con cuatro maestros principales por cada 100 estudiantes. Comenzarían el noveno grado y aceptarían adoptar una rúbrica cocurricular para crear coherencia entre materias como álgebra y estudios sociales. Para financiar la renovación, Hillsdale haría materiales opcionales como cerámica y dependería de una subvención de Small Learning Community (SLC) del distrito. Luego esperarían cuatro años para ver si su primera clase en graduarse del nuevo sistema SLC tenía una gran ventaja de la conversión radical.

Para cuando la clase de Hillsdale de 2007 alcanzó su límite máximo, habían ganado $2.6 millones en becas durante cuatro años, la mayor cantidad en el Distrito de Escuelas Secundarias San Mateo Union. El cincuenta por ciento de ellos cumplió con los requisitos de elegibilidad de la Universidad de California, un gran paso adelante de la clase de 2003, el 16 por ciento. ¿Y en cuanto a las bajas calificaciones de las pruebas de la escuela? También saltaron, del último lugar entre las seis escuelas secundarias del distrito al tercero («y subiendo», dice el maestro de inglés Greg Lance). «Creo firmemente que esto es un movimiento», dice Lance, quien ayudó a liderar la conversión de la escuela. «Las escuelas secundarias integrales dicen que ofrecemos todo esto, y si su hijo tiene la iniciativa, la obtendrá. Pero, ¿y si no la tienen? Es por eso que necesitamos un movimiento educativo como el movimiento por los derechos civiles. Hillsdale tiene muchos potencial.”

A nivel nacional, las escuelas más pequeñas muestran algunos signos de índices de graduación más altos, pero solo unas pocas escuelas como Hillsdale han mostrado ganancias significativas después de hacer el cambio. Aún así, los educadores de todo el país están interesados. Grupos de lugares tan lejanos como Nuevo México e Iowa recorren Hillsdale para ver cómo una gran escuela puede dividirse y prosperar. Es aún más impresionante cuando los visitantes se dan cuenta de lo diversa que es Hillsdale, tanto socioeconómica como étnicamente. Se hablan más de 30 idiomas en el campus de Hillsdale, y cuando caminas por el patio principal a la hora del almuerzo, encontrarás isleños del Pacífico, latinos, afroamericanos, anglosajones, árabes, sudasiáticos, vietnamitas y búlgaros. «La idea era y sigue siendo reducir la vida estudiantil y crear más coherencia», dice el director de Hillsdale, Jeff Gilbert, sobre la estrategia general de la escuela. Gilbert era maestro en la escuela antes de la conversión. «Para el estudiante, eso significa menos maestros con los que interactuar y más tiempo con esos maestros. Por otro lado, los maestros tienen más tiempo para colaborar entre ellos. Tienen más tiempo juntos y hacen planes mucho más individualizados que se ajustan a sus necesidades». cada estudiante. No es ciencia espacial. Hable con cualquiera sobre cuándo aprendieron mejor, y cuándo conocieron y confiaron en el maestro y fueron atrapados «.

Kevin Rodríguez a menudo confía en su maestro de desarrollo de inglés, Kennet Santana, y admite que probablemente habría abandonado la escuela sin este vínculo vital. El joven de 17 años casi suspendió sus últimas dos escuelas públicas y comenzó a salir con pandilleros. «Antes nunca me importaba, pero ahora hay maestros aquí como el Sr. Santana que me dan ganas de hacerlo mejor», dice Rodríguez, de voz suave, cuyos padres son inmigrantes mexicanos. Vive en un departamento cerca de la pista de carreras con su madre, gerente de una tintorería y su familia extendida. «El Sr. Santana me ayuda. Nunca había tenido eso antes». Rodríguez puede estar un grado atrasado, pero ahora está aprobando todas sus clases y está en camino de graduarse en 2009.

Dean Tayara, un estudiante de último año que se transfirió a la escuela en el décimo grado desde San Mateo High, no estaba reprobando sus clases, pero tampoco estaba teniendo éxito. Fue «simplemente un poco allí». «Yo era insignificante», dice el joven de 17 años. «Me sentí realmente perdido, sin conexiones reales. Le pregunté a mi mamá si podía mudarme a Hillsdale porque una amiga mía dijo que le gustaba mucho. No estaba tan segura porque era una mala reputación para esta escuela. Pero mi GPA ha pasado de 2.5 en mi último semestre en San Mateo High a 3.8 en mis primeras seis semanas en Hillsdale. El único inconveniente son los deportes, como el equipo de fútbol, ​​todavía apesta, pero trabajamos en eso».

Pero Hillsdale está anotando muchos puntos en otros lugares, como en sus clases de asesoramiento. Los maestros académicos principales de Hillsdale también imparten una clase diaria que se enfoca en el progreso académico, la posición emocional e incluso las habilidades sociales de sus estudiantes. Como consejero, el maestro también está a cargo de comunicarse con las familias de sus 25 estudiantes y ayudarlos a planificar la universidad. Actúan como madre gallina durante dos años de la vida escolar del adolescente hasta que el estudiante pasa a un nuevo consejero para los grados 11 y 12. Los consejeros, dicen los estudiantes, lo saben todo: qué hicieron en el tercer período, quiénes son sus amigos, cómo les fue el fin de semana. Y lo que la alumna no les dice, lo recogen en conversaciones con los demás niños de su casa. «A veces puede ser vergonzoso», dice la levantadora Tayara. El profesor de inglés Chris Crockett dice que los maestros, a su vez, se sienten más comprometidos con sus hijos: «Es solo un mayor sentido de responsabilidad», dice, «y es autoimpuesto. Uno nunca quiere esperar perder a sus hijos».

Los maestros de Hillsdale Central como Crockett odian perder a los estudiantes por soñar despiertos, razón por la cual el plan de estudios requiere tareas especiales basadas en proyectos. Un ejemplo es el simulacro de batalla de la Primera Guerra Mundial, así como la recreación de los juicios de Verdad y Reconciliación de Sudáfrica por parte de los estudiantes. «Estaba protegiendo a un africano que fue atacado», dice Sydney Ellison, estudiante de primer año. «Fue muy triste, pero aprendí mucho sobre el apartheid». Hillsdale no sigue a los estudiantes por habilidad, por lo que en clases como biología o inglés, hay alumnos de alto y bajo rendimiento en los mismos grupos de estudio. Los alumnos de nivel superior ayudan a redactar a los que no están tan motivados, pero se les reta a través de tareas adicionales que el profesor les adapta. Los cambios estructurales como estos en las aulas, y un plan de estudios más desafiante en general, son la razón por la cual muchos más graduados ahora están dispuestos a pasar a una universidad de cuatro años cuando dejan Hillsdale.

Pero para los estudiantes de la clase de historia de primer año de Greg Jouriles, la preparación para la universidad o la reforma educativa no es ni la mitad de importante que enfrentarse a los alemanes en la «batalla» cerca del estacionamiento de la escuela. Lo consiguen, dicen, por muchos globos de agua que se necesiten. Gane o pierda, es una lección que probablemente no olvidarán.

Editorial TNH

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