Educación

Jóvenes activistas limpian su entorno urbano

Cuando Juan Hernández se mudó a West Oakland desde Bakersfield, California, hace un año, su asma empeoró. Usó su inhalador con más frecuencia y finalmente tuvo que dejar su deporte favorito: correr. «Tenía arcadas y resoplidos, pero pensé: es mi problema personal», dice Hernández, de 17 años. Luego, mientras trabajaba en una tarea escolar, descubrió lo contrario. Su profesor de derecho ambiental envió a Hernández y sus compañeros de clase a un «recorrido tóxico» por su vecindario: caminaron y anotaron lo que vieron, lo que olieron y cómo se sintieron. Esta parte particular de West Oakland, ubicada a la sombra de una red enredada de cuatro autopistas y el puerto de Oakland, tiene la segunda tasa de asma más alta de la ciudad. Mientras Hernández caminaba unas cuadras desde la escuela, pasó por un centro de reciclaje de chatarra y una fundición de aluminio que «olía mal», dice. Fue un momento de «ajá»: «Me dije a mí mismo: ‘Vivo en este lugar que tiene una de las peores contaminaciones de todo Oakland, y tengo que hacer algo al respecto'».

Él hizo. Con el apoyo del estado y dos organizaciones ambientales sin fines de lucro, Rose Foundation for Communities y Global Environment and Community Monitor, Hernández y sus colegas analizaron el aire fuera de su escuela y encontraron niveles elevados de metales pesados, incluidos plomo y níquel. . En mayo, los estudiantes realizaron una conferencia de prensa afuera de su escuela para anunciar sus resultados. El evento atrajo la cobertura de noticias y atrajo la atención de los vecinos, miembros del consejo de la ciudad e incluso de la planta de chatarra, cuyos restos de metal ya han sido retirados del área.

El programa de Hernández es uno de un número creciente que está ayudando a convertir a jóvenes de barrios desfavorecidos en líderes corruptos y activistas comunitarios. Robert Bullard, director del Centro de Recursos de Justicia Ambiental de la Universidad de Clark Atlanta, estima que hay más de 1500 grupos de este tipo, frente a unos pocos hace 20 años. Algunos son iniciados por jóvenes, algunos por maestros o residentes del área y otros por organizaciones cívicas o ambientales sin fines de lucro. Se sienten alentados por una mayor conciencia sobre el impacto del medio ambiente en la salud, así como por la expansión del movimiento verde más allá de los temas tradicionales como la conservación. «Los jóvenes están reformulando lo que significa ser un ecologista moderno», dice Sharon Smith, directora del programa de la Iniciativa de Nuevos Líderes del Earth Island Institute en San Francisco. «Las áreas urbanas son igualmente relevantes para el movimiento ambiental, y muchos jóvenes están al frente de ese cambio, analizando cuestiones de poder y privilegio».

Muchos de los grupos se enfocan en la contaminación del aire, que afecta de manera desproporcionada a los vecindarios de bajos ingresos. Un estudio del que Bullard fue coautor el año pasado encontró que los vecindarios con instalaciones de desechos peligrosos tienen poblaciones minoritarias y tasas de pobreza significativamente más altas que los vecindarios que no las tienen. Un análisis de Associated Press de las cifras de la EPA encontró que los estadounidenses negros tienen un 79 por ciento más de probabilidades que los blancos de vivir en vecindarios donde se sospecha que la contaminación industrial es el mayor peligro para la salud. Muchas de estas mismas comunidades tienen tasas más altas de asma, lo que alimenta la contaminación. El Dr. Jay Portnoy, presidente del Colegio Estadounidense de Alergias, Asma e Inmunología, dice que los gases de escape de los automóviles y petroquímicos interactúan con la luz solar para formar ozono, que se encuentra entre los peores irritantes pulmonares que desencadenan el asma, aunque afectará a cualquier tipo de material particulado. . personas que sufren de asma más severa.

A medida que ha aumentado el interés en el activismo juvenil y la justicia ambiental, también lo ha hecho la financiación de los programas. La Fundación Ford, el Instituto Earth Island y la Fundación Surdna se encuentran entre los grupos que han apoyado estos esfuerzos. «Muestra un cambio general en el interés por el calentamiento global y las causas ambientales», dice Jee Kim, oficial de programas de Surdna. El Earth Island Institute lanzó sus Brower Youth Awards, para líderes entre las edades de 13 y 22 años, en 2000 y otorga cada vez más subvenciones a jóvenes involucrados en la justicia ambiental.

Erica Fernandez, de 18 años de Oxnard, California, fue una de las beneficiarias del año pasado. Cuando tenía 12 años, asistió a un día de limpieza de la playa donde alguien le habló sobre una instalación de gas natural licuado propuesta fuera del sitio. la costa de su comunidad. Su padre, un trabajador de campo jubilado, tiene tanto asma que tiene un tanque de oxígeno en casa para ayudarlo a respirar. «Eso me inspiró», dice ella. Fernández organizó a 3.000 personas, incluidos 300 estudiantes, para protestar contra las instalaciones en mítines. En abril de 2007, testificó apasionadamente ante la Comisión de Tierras del Estado de California y la Comisión Costera de California, las cuales luego votaron en contra del proyecto.

Junto con una mejor financiación llegaron objetivos más sofisticados y mayores talentos. Marisol Becerra, de 19 años, comenzó a pelear contra plantas a carbón en el suroeste de Chicago hace cinco años. Primero, ayudó a una organización local a mapear e inventariar las toxinas atmosféricas de 150 bloques en su comunidad mexicano-estadounidense. Descubrió que más de 60,000 niños que vivían dentro de un radio de dos millas de las centrales eléctricas de carbón de Fisk y Crawford respiran aire que excede los estándares de la EPA. Con fondos de varias organizaciones sin fines de lucro, lanzó Activistas jóvenes organizándose como líderes de hoy e hizo un mapa interactivo en línea con una docena de videos y descripciones de sitios tóxicos creados por jóvenes. En 2006, el estudiante de segundo año de la Universidad DePaul ayudó a obtener una importante concesión cuando el gobernador de Illinois aprobó la norma sobre el mercurio más estricta del país, que entrará en vigor en 2012.

En el sureste de San Francisco, Literacy for Environmental Justice (LEJ), que trabaja con jóvenes en cuestiones ambientales, presionó para cerrar una de las plantas de energía más antiguas y sucias de California en 2006 y ayudó a cerrar un terreno baldío cercano, convirtiendo la fábrica en un humedal vibrante. , Cabeza De Garza. Parque. A finales de este año, LEJ EcoCenter, una instalación de educación ambiental que funciona con energía solar, se abrirá en el parque. «Hace veinticinco años no había muchos patrocinadores que dieran dinero a los jóvenes para hacer algo así», dice Bullard de la Universidad Clark Atlanta.

Pero los movimientos son más que cultivar victorias políticas. Ina Bendich, maestra de Hernández y directora de la academia legal en Excel High School, dice que quiere ayudar a sus estudiantes a empoderarse más. “Los niños de color que viven en la pobreza se sienten menos conectados con el sistema y no tienden a participar tan fácilmente como los civiles”, dice. «Mi objetivo final es mostrarles a los niños que el gobierno es realmente para todos y que sus preocupaciones son tan importantes como las de cualquier otro ciudadano, pero que tienen que estar en la rueda chirriante si hay alguna esperanza de que su condición cambie». Lección de aprendizaje.

Editorial TNH

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