Educación

La recesión revela una disminución en la experiencia económica

En la sala, los economistas van y vienen, diciendo, básicamente, «No sé».

Uno de los efectos secundarios menos significativos de la actual crisis económica es la desaparición del experto económico, si es que realmente lo es. Los expertos se dieron un baño más tranquilo en 1989, cuando el comunismo se derrumbó sin que un solo científico soviético se acercara a la posibilidad de la desaparición del extremista. Así también, muchos economistas no llamaron al colapso económico global que comenzó el otoño pasado. Parece que toda la Ciencia Dismal, como llamó Thomas Carlyle a la economía, y todos sus practicantes estaban dormidos al volante.

Esto podría pasarse más por alto si los economistas, como profesión, no se especializaran en mostrar una confianza tan alta sin dudarlo. Tomé esto hace muchos años mientras veía el debate de John Kenneth Galbraith y Milton Friedman. Estos son dos hombres que no pudieron ponerse de acuerdo sobre el tiempo, pero la única característica que tenían era una confianza suprema, cada uno por derecho propio. Nunca he conocido a un economista cuyo comportamiento sugiriera que tenía la más mínima duda. Larry Summers, el principal asesor económico del presidente Obama, es un buen ejemplo. Alcista consigo mismo, optimista (en un sentido diferente) en cierto sentido, Summers se ha ganado la reputación de no sufrir felizmente, sin importar cuántas veces, al hacer una predicción equivocada, él mismo ha sido un tonto. Cuando los economistas aparecen en la televisión, deberían, como jugadores de béisbol en la caja de bateo, mostrar sus promedios (cuántas veces acertaron, cuántas veces se equivocaron en sus pronósticos) mientras giran debajo de sus confiados rostros. Summers parece tener un promedio de carrera de alrededor de .238, lo más cerca que puedo distinguir.

Robert E. Lucas Jr., macroeconomista de la Universidad de Chicago y ganador del Premio Nobel, anunció en su discurso de apertura ante la Asociación Estadounidense de Economistas en enero de 2003 que la depresión económica ya no era un problema que los economistas modernos tuvieran que resolver. «El problema central de la prevención de la depresión se ha resuelto, a todos los efectos prácticos», dijo Lucas, «y de hecho se ha resuelto durante muchos años». Con algo que empieza a parecerse cada vez más aterradoramente a la depresión, Lucas, dale crédito al hombre por su honestidad, admitió recientemente que no sabía cuáles son las soluciones a nuestros problemas hoy en día.

Después de equivocarse tantas veces durante la crisis actual, está surgiendo una humildad invisible en los economistas. En televisión, Liz Ann Sonders, estratega jefe de inversiones de Charles Schwab, dijo recientemente: «Mira, me encantaría saber a dónde vamos desde aquí, pero nadie lo sabe». Warren Buffett, el gran gurú económico de la pradera, cuya empresa Berkshire Hathaway ha perdido más del 30 por ciento de su valor, de repente parece mucho menos amable. Ben Bernanke, jefe de la Reserva Federal, parece todo menos demasiado confiado en el viejo estilo de economía económica.

Pero, ¿podemos tolerar a la gente sencilla sin la autoridad que una vez emanaba tan libremente de nuestro ejército de expertos económicos? ¿Cómo será la vida sin que ellos establezcan para nosotros, con la precisión nítida que ahora entendemos, la disposición financiera de la tierra?

Teníamos otros expertos, Dios lo sabe, y tuvimos que deshacernos de ellos, y hacerlo sin consecuencias nefastas. Considere la larga vida de pseudo-experiencia que disfrutó el psicoanálisis freudiano (unos 75 años, casi tanto como el comunismo soviético) con vastas franjas de la clase media estadounidense en sus garras de dopaje. Piense en todos los consejos sobre dietas, todos los programas de ejercicios, todos los libros sobre crianza de niños, todos producidos por ostensibles expertos, tanta refutación posterior, expuesta como una tontería, si no una tontería absoluta.

Ahora es el turno de los economistas. Que vuelvan a construir modelos, a describir causas (ya no pretender conocer todos los efectos de estas causas), a buscar lecciones de historia económica, a centrar sus especulaciones en áreas específicas como el trabajo, la educación y el medio ambiente. Pero su antigua autoridad se ha erosionado gravemente. Ellos también se han derretido ahora definitivamente.

«Me gustan Milton Friedman, George Stigler y los otros economistas aquí en la Universidad de Chicago», me dijo mi amigo Edward Shils, un penetrante estudiante de ciencias sociales y los límites de sus posibilidades. «Obviamente son hombres de alto coeficiente intelectual, muy inteligentes, muy bien informados, pero me temo, Joseph, que no están muy impresionados con los misterios de la vida».

Ah, sí, los misterios de la vida: las pasiones, los celos, la codicia, la segunda mano incrédula que disfraza el trabajo cuidadoso y deliberado de la mano invisible del mercado, lo impredecible en todas partes revolviendo los planes mejor trazados. Todo esto se está desarrollando, dejando el caos a su paso, mientras los dioses del destino y el destino se inclinan sobre la mesa, con sonrisas astutas en sus rostros, completamente ajenos a las terribles predicciones de los otrora economistas, hasta ahora tan felices en su trabajo. —dejándonos al resto de nosotros lidiar con la crisis actual lo mejor que podamos sin beneficiarnos de sus consejos profundamente defectuosos.

Editorial TNH

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