Educación

La revolución de las escuelas chárter de Nueva Orleans

A principios de agosto, justo antes de que comenzaran las clases, Ben Marcovitz, director de la Academia de Ciencias y Matemáticas Colegiadas de Nueva Orleans, no estaba seguro de cuál de los estudiantes se presentaría.

«Se les anima a matricularse en tantas escuelas como quieran», explica. Un estudiante puede presentarse el primer día, irse durante los dos siguientes, probablemente para ver otras escuelas, y regresar el cuarto día, feliz con su elección.

En la mayoría de los sistemas de escuelas públicas de los Estados Unidos, los estudiantes asisten a la escuela correspondiente a la zonificación de su vecindario. Pero en los cinco años transcurridos desde el huracán Katrina, Nueva Orleans ha creado un sistema escolar como ningún otro en el país. «Usamos a Katrina como una oportunidad para construir un nuevo sistema escolar, no reconstruir, sino construir», dice Paul Vallas, el superintendente saliente del Distrito Escolar de Recuperación, que se hizo cargo de la mayor parte del mismo autorizado por el estado para revertir las escuelas que fallan. . de las escuelas de Nueva Orleans después de la tormenta. El año pasado, más del 60 por ciento de los estudiantes de la ciudad asistieron a escuelas chárter; este año, nueve escuelas adicionales cambiaron a un modelo chárter, por lo que el número es mayor. Vallas llama a este nuevo paradigma «un sistema escolar en gran parte financiado con fondos públicos y administrado de forma privada».

En 2005, Orleans Parish fue el segundo peor distrito escolar del estado y, en algunas escuelas, el 30 por ciento de los estudiantes del último año abandonaron la escuela durante el año. En 2003, un estudiante de secundaria reprobó la parte de matemáticas del examen de egreso del estado cinco veces y no pudo graduarse. Las escuelas chárter eran diferentes: en New Orleans Charter Middle School, que se convirtió en la primera escuela chárter de la ciudad en 1998, los padres se tapaban la cabeza con las manos y lloraban si el nombre de su hijo no aparecía en la lotería de admisiones.

Hoy en Nueva Orleans, los estudiantes y educadores tienen una libertad sin precedentes para dar forma a la experiencia educativa. Los estudiantes pueden postularse a cualquiera de las 46 escuelas chárter o 23 escuelas «tradicionales» y, si son aceptados, elegir asistir a cualquiera de las 46 escuelas chárter o 23 escuelas «tradicionales». La gran mayoría de las escuelas tienen políticas de inscripción abierta que permiten que cualquier estudiante asista, independientemente de su éxito académico anterior. (Las escuelas con más solicitantes que lugares tienen sorteos). El predominio de las escuelas chárter significa que los educadores en la mayoría de las escuelas de la ciudad pueden elegir cómo se administran sus escuelas. Incluso en las escuelas tradicionales, los directores tienen una autonomía inusual para contratar y despedir maestros, ya que el sindicato de maestros de la ciudad perdió sus derechos de negociación colectiva.

Hasta ahora, el experimento parece estar funcionando. Antes de Katrina, dos tercios de los estudiantes asistían a escuelas consideradas deficientes según los estándares estatales, señaló Leslie Jacobs, defensora de la reforma educativa de Nueva Orleans; en el año académico 2010-11, dice, será menos de un tercio. «No debería quitarle el hecho de que estamos haciendo mucho más bien», dice ella. Las escuelas de Nueva Orleans aún se desempeñan por debajo del promedio estatal en las pruebas de rendimiento, pero según el análisis de datos estatales de Jacobs, la brecha entre Nueva Orleans y el resto del estado se ha reducido esencialmente a la mitad.

Nadie sabe muy bien lo que sucederá a continuación. Vallas, reconocida como una fuerza importante en la transformación exitosa del sistema, sigue adelante y, por ley, el Distrito Escolar de Recuperación debe considerar este otoño si devolverá alguna de sus escuelas a la ciudad. Los líderes educativos en Nueva Orleans también están analizando el sistema que han creado, identificando los puntos débiles y pensando en cómo fortalecer un sistema donde las escuelas individuales tienen tanta autonomía.

Actualmente, las escuelas más exitosas de la ciudad parecen escuelas chárter tradicionales. Por ejemplo, KIPP Believe College Prep existiría sin las reformas posteriores a Katrina. Su director, Adam Meinig, ya había ganado una carta cuando llegó la tormenta. Como todas las escuelas KIPP, esta enseña «El conocimiento es poder», enfatiza la participación de los padres y mantiene a los estudiantes en la escuela hasta las 5 p. m.

Otras cartas son más flexibles y cambian su enfoque a medida que surgen desafíos. La escuela de Ben Marcovitz, llamada SciAcademy, usa su independencia, como las escuelas autónomas en otros lugares, para probar estrategias educativas no tradicionales. Los primeros estudiantes de SciAcademy eran estudiantes de primer año de secundaria, una rareza entre las escuelas autónomas, que generalmente comienzan con estudiantes más jóvenes y agregan calificaciones a medida que avanza la edad. En su primer año, según Marcovitz, SciAcademy comenzó a impartir un plan de estudios estándar para estudiantes de primer año: un período de inglés, un período de álgebra, etc. Pero el personal aprendió rápidamente que esto no serviría a los estudiantes. «Primero tienen que aprender a leer mejor», dice Marcovitz. SciAcademy agregó un programa de alfabetización, con clases de fonética y fluidez. Todo el plan de estudios «básicamente cambió durante un fin de semana».

Para educadores como Meinig y Marcovitz, el sistema de Nueva Orleans significa que trabajan en una comunidad que comparte su pasión; a diferencia de la mayoría de los directores de escuelas chárter, están en la corriente principal del sistema educativo de la ciudad. También significa que tienen un acceso más fácil a los tipos de recursos que necesitan. A partir de 2007, Teach for America, la organización de formación de docentes, triplicó con creces la cantidad de docentes que trae a la ciudad cada año. Kira Orange Jones, quien dirige la oficina de Teach for America en Nueva Orleans, dice que alrededor de 500 de los ex alumnos del programa viven en la ciudad; El equipo de Marcovitz incluye bastantes.

En una comunidad como esta, los maestros pueden reunirse para compartir las mejores prácticas, pero también competirán entre sí. Saben que los estudiantes y los padres que sienten que una escuela no satisface sus necesidades pueden irse a otra parte. «Te mantiene responsable», dice Meinig. «Estamos haciendo promesas a los niños que debemos cumplir».

Pero aunque las escuelas son más receptivas, el sistema en su conjunto tiene deficiencias en ciertas áreas. «Algunas cosas no suceden a nivel escolar y alguien tiene que hacerlas», dice Gary Richmond, quien dirige la Asociación Nacional de Autores de Escuelas Chárter y ha trabajado con el sistema escolar de Nueva Orleans desde 2005. ¿Cuál es la tasa impositiva? ¿Cómo sabemos que tenemos suficientes escuelas para los niños que tenemos? Si no tenemos suficientes edificios escolares, ¿quién administrará los bonos y la construcción de nuevos edificios con necesidades especiales?»

Las discusiones sobre las respuestas a esas preguntas apenas comienzan y probablemente llevarán años. A corto plazo, los educadores se centran en construir sobre lo que ya se ha construido. Vallas dice que ha tratado de proteger a las escuelas de los cambios que destruirían su independencia, pero un cambio en los vientos políticos podría hacer que los líderes estatales den menos apoyo a las escuelas chárter. Tampoco sobrevivieron todas las escuelas que surgieron después de Katrina. Algunos estaban dirigidos por organizaciones de estatutos nacionales que hicieron un mal trabajo y les revocaron sus estatutos; algunos fueron dirigidos por grandes educadores que no lograron administrar un presupuesto.

Recientemente, el sistema ha comenzado a avanzar hacia la consolidación. Mientras que el Distrito Escolar de Recuperación está convirtiendo las escuelas tradicionales en chárter, se están agrupando más chárter en grupos más pequeños de escuelas que comparten algunas funciones administrativas. En la oficina del superintendente, este tipo de consolidación se ve como la ola del futuro: Vallas estima que dos tercios de las escuelas de Nueva Orleans se unirán a grupos dentro de unos años.

Gary Robichaux dejó el personal de Vallas para iniciar ReNEW, una organización de gestión de escuelas autónomas que se hará cargo de dos de las escuelas de menor rendimiento de la ciudad cada año. Quiere expandir su sistema sin crear una burocracia ineficiente. Según Robichaux, cualquier sistema con más de 10 escuelas tiene ese riesgo. «Vamos a intentar crecer más allá de eso, pero esperamos evitar esos problemas», dice. En FirstLine, otro grupo que supervisa más de una escuela chárter, Jay Altman quiere crear más escuelas que cumplan con el estándar de New Orleans Charter Middle School, la primera escuela de su organización. «Nueva Orleans se está convirtiendo en una especie de Silicon Valley en educación», dice Altman. «Hay tanta innovación en marcha».

«Es muy emocionante ser parte de este movimiento», dice. «Nueva Orleans podría ser la primera ciudad del país donde todos los niños van a una buena escuela».

Editorial TNH

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