Educación

Los campus de Estados Unidos se vuelven más verdes que nunca

Si asistió a la graduación de este año en Williams College en el oeste de Massachusetts, es probable que haya probado el helado de canela fresco elaborado con leche sin hormonas producida localmente. Tal vez probó las verduras orgánicas con flores de cebollino comestibles (púrpura, por supuesto, el color Williams) o probó los espárragos frescos, todos de granjas cercanas. Estos platos no solo sabían mejor que la comida habitual, sino que también ahorraron combustibles fósiles que normalmente se utilizan para enviar alimentos a largas distancias. No había platos ni cubiertos desechables, lo que redujo la basura en un 80 por ciento. Y los artículos desechables rara vez eran ecológicos. «Utilizamos servilletas de papel compostables y popotes biodegradables», dice Stephanie Boyd, quien ayudó a organizar el «comienzo verde» como parte de su trabajo como presidenta del comité de acción climática de Williams.

No fue un truco para impresionar a los padres. Cada vez más universidades se toman en serio la idea de volverse ecológicas. En junio, 284 presidentes de universidades que representan a algunas de las escuelas más influyentes del país anunciaron un acuerdo en el que se comprometían a hacer que sus campus fueran «neutrales en carbono». El mensaje era claro. «Estamos diciendo que la sustentabilidad ya no es opcional», dice el presidente de Cornell, David Skorton.

Su motivación no era solo reducir el consumo y el desperdicio de energía. Como un sector de la economía de $315 mil millones, y como un sector que formará a los líderes del futuro, la educación superior tiene la responsabilidad especial de cuidar el medio ambiente. Los presidentes de la universidad esperan que incluso los estudiantes que no se están convirtiendo en la corriente principal de los estudios ambientales aprendan simplemente estando en un campus verde, viviendo en edificios verdes, comiendo alimentos sostenibles y absorbiendo mensajes diarios de conservación. ¿Y quien sabe? Los programas ambientales de gran alcance pueden crear entusiasmo que atraiga a los solicitantes. «A la larga, los estudiantes dirán: ‘¿Por qué querría ir a una escuela que no reconoce esto?’ dice Michael Crow, presidente de la Universidad Estatal de Arizona, que tiene un gran compromiso con la sustentabilidad.

En Harvard, volverse ecológico comienza incluso antes de que los estudiantes lleguen al campus, cuando los estudiantes de primer año reciben cartas instándolos a comprar únicamente refrigeradores de bajo consumo para sus dormitorios y bombillas fluorescentes compactas, que usan un promedio de 18 vatios cada una en lugar de 75. Pero algunos de el cabildeo más efectivo proviene de los propios estudiantes. Harvard paga a 20 estudiantes universitarios para que comuniquen el mensaje verde a sus compañeros de una manera divertida. Eso podría significar establecer una competencia entre hogares para ganar la Copa Verde por las mayores reducciones de energía y los mayores aumentos en el reciclaje. O podría ser organizar bailes sin basura o noches de cine verde («¿Quién mató al auto eléctrico?») con helado gratis para cualquiera que traiga un recipiente reciclable. Un día al año, los estudiantes recolectan basura de Harvard Yard y la amontonan en una pila, llamada «Mount Trashmore». El montículo gigante les recuerda a los estudiantes cuánto están desperdiciando y cuánto desperdicio podrían evitar reciclando. Los estudiantes incluso compiten para encontrar las mejores caricaturas sobre el tema de la ecología. El subcampeón de este año presentó a Marilyn Monroe y su icónica falda ondulante bajo el título el viento hace cosas maravillosas. La diversión se suma a importantes ahorros. «El uso de energía en los dormitorios ha disminuido en un 15 por ciento en los últimos años y el reciclaje ha aumentado en un 40 por ciento», dice Leith Sharp, director de la Iniciativa Campus Verde de Harvard.

En muchas escuelas, la construcción de un nuevo edificio es otra oportunidad para impulsar soluciones ecológicas. «¿Qué mensaje envía un campus típico?» pregunta David Orr, que enseña estudios ambientales en Oberlin. «Envía el mensaje de que la energía es barata y abundante». En Oberlin y otras universidades, los administradores están tratando de revertir ese mensaje con edificios energéticamente eficientes. El Centro Lewis en Oberlin, que abrió sus puertas en 2000, fue uno de los primeros. Está alimentado completamente por paneles solares, que producen un 30 por ciento más de energía de la que consume el edificio, y esto es en el nublado Ohio. Los sensores en todo el edificio monitorean el uso de energía. Y todas las aguas residuales se purifican en el lugar en una «máquina viviente», un humedal artificial con plantas tropicales y microorganismos cuidadosamente seleccionados que filtran el agua. Situada en el vestíbulo del edificio, la máquina viviente parece un invernadero. «No tienes ni idea de que es un sistema de aguas residuales», dice Orr. Incluso incluye una cascada interior, impulsada por el sol, con 600 galones de agua que fluyen sobre una superficie rocosa. Mientras brilla el sol, el agua fluye. Orr le da crédito al edificio por ayudar a inspirar a cientos de estudiantes de Oberlin a elegir carreras en diseño ecológico, arquitectura y campos relacionados, incluido Sadhu Johnston, clase de 1998, quien se unió a otros estudiantes en la lluvia de ideas para el nuevo edificio y ahora trabaja como comisionado ambiental. . de chicago

Si los edificios pueden influir en las personas, algo tan profundo como los alimentos que comemos también puede hacerlo. Melina Shannon-DiPietro del Proyecto de Alimentos Sostenibles de Yale dice que trata de «involucrar a los estudiantes en el movimiento de alimentos sostenibles» con platos deliciosos. Los favoritos incluyen hamburguesas de carne de res alimentada con pasto de una cooperativa de granjeros cercana y pizzas hechas con harina orgánica, tomates reliquia y albahaca orgánica. En total, el 40 por ciento de los menús de la universidad ahora provienen de granjas orgánicas locales. «La mayoría de los alimentos viajan 1,500 millas antes de que los comamos», dice ella. «No tiene un sabor fresco, y transportarlo largas distancias aumenta la huella de carbono de la universidad». Comer local y orgánicamente resuelve esos problemas. Y, como los estudiantes aprenden de los carteles en los comedores, los beneficios no terminan ahí. «Connecticut está perdiendo tierras de cultivo a un ritmo de 8000 a 9000 acres al año», dice Shannon-DiPietro. «Apoyar a los agricultores locales ayuda a mantener un paisaje agrícola funcional».

Para aquellos que quieren hacer la milla extra de carbono neutral y estudiar formalmente el medio ambiente, las posibilidades se están expandiendo. La sostenibilidad es un campo multidisciplinar que va más allá de la ecología y la biodiversidad para abarcar la arquitectura, la ingeniería, el urbanismo, la economía y la salud pública. El estado de Arizona ha abierto una Escuela de Sostenibilidad completa que comenzará a admitir estudiantes universitarios en el otoño de 2008, atrayendo profesores de 25 departamentos. «La sostenibilidad es el eje», dice Orr de Oberlin. «Si lo hace bien, reduce la dependencia del petróleo de Medio Oriente, reduce las emisiones de carbono, se ocupa de la contaminación, reduce los costos de atención médica asociados con la contaminación y crea empleos». ASU ahora está trabajando en el aspecto del empleo, estableciendo un parque empresarial de alta tecnología para atraer empresas innovadoras y ecológicas de todo el mundo, y para proporcionar pasantías y, en última instancia, empleo para los estudiantes. Entre los primeros en adoptar se encuentran una empresa china de purificación de agua y una empresa que fabrica lentes que enfocan más luz solar en los paneles solares, generando más energía por menos dinero.

Así como las universidades animan a los estudiantes a investigar problemas ambientales, los estudiantes piden a las universidades que compren energía renovable y establezcan metas ambiciosas de carbono. En parte debido al cabildeo de los estudiantes, Middlebury College en Vermont adoptó una meta de neutralidad de carbono para 2016, dice Nan Jenks-Jay, decana de asuntos ambientales. «Los estudiantes nos decían: ‘No estás haciendo lo suficiente'», dice. Los estudiantes universitarios en muchas escuelas han votado por aumentos en sus tarifas de actividad para ayudar a financiar iniciativas ecológicas. En Mary’s College en Maryland, por ejemplo, el 93 por ciento de los estudiantes votaron la primavera pasada por un aumento de la tarifa anual de $25, lo que recaudará alrededor de $45,000 al año para comprar energía renovable.

Por supuesto, hay margen de mejora. «Ningún campus está ni siquiera cerca de lograr la sustentabilidad en este momento», dice Richard Olson de Berea College de Kentucky, cuyo objetivo es reducir su consumo de energía un 45 por ciento por debajo de los niveles del 2000 para el 2015. Las universidades progresan y hacen un modelo verdaderamente sustentable. para la sociedad».

Muchos estudiantes están ayudando a hacer eso. En junio pasado, un grupo de 11 estudiantes de Dartmouth recorrió el país en un gran autobús escolar verde alimentado con aceite chatarra de restaurantes de comida rápida. Los filtros están en el propio autobús lo que permite utilizar la grasa francesa. Al detenerse en parques y festivales de música, el vehículo se convirtió en una «feria de ciencias sobre ruedas», dice Brent Butler, estudiante de último año. Pero para una fuerte creatividad, hay pocas personas del calibre de Allison Rogers, clase de Harvard de 2004. Después de confrontar sus principios feministas, se postuló y ganó el título de Miss Rhode Island 2006 en una plataforma verde y pasó el año siguiente entregando una versión. de la presentación de diapositivas de Al Gore. para escuelas y grupos cívicos. Puede ser una verdad ineludible, pero su publicación le dio a Rogers una forma muy conveniente de correr la voz.

Editorial TNH

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