Educación

Meacham: Por qué importan las artes liberales

El miércoles pasado al mediodía en Sewanee, Tennessee, en un salón gótico del siglo XIX con una gran chimenea de piedra arenisca decorada con retratos de obispos nebulosos, la Universidad del Sur, mi alma mater, eligió a un nuevo líder, John M McCardell Jr. ., ex presidente de Middlebury College. (Nos referimos a nuestro presidente como vicecanciller, en la tradición inglesa. Si el destino alguna vez hubiera unido a Anthony Trollope y Tennessee Williams para colaborar, Sewanee podría haber sido el resultado). Aquellos de ustedes que tienen afinidad con las pequeñas instituciones que conocen el poder de la mente en esos momentos, como los viejos techos nos recuerdan cuando éramos jóvenes, y eso es todo. Argumentando los intereses de Dartmouth ante la Corte Suprema, Daniel Webster capturó bien este sentimiento: «Es una universidad pequeña, señor, como dije. Y, sin embargo, hay personas a las que les encanta».

Me encanta Sewanee, una universidad episcopal ubicada en 13,000 acres rurales en Cumberland Plateau. Es un lugar donde los estudiantes y profesores visten togas académicas para ir a clase, donde el vicerrector también se desempeña como alcalde, y donde pasé cuatro años sin llave de mi habitación, y mucho menos cerrarla. La modernidad interrumpe el único semáforo de tiempo completo en el campus, pero a lo largo de los años, esa invasión mejoró cuando el gato del profesor de religión vio la escalera diaria en la calle directamente debajo de la luz. La gente sabía mantenerse alejada.

Sin embargo, la fe en las universidades de artes liberales como Sewanee es más que actitud. Mientras escuchaba a McCardell aceptar su elección, no pensé, no por primera vez, en la dificultad de defender algo tan costoso y arcaico, una educación universitaria liberal, en un entorno económico y cultural que favorece la eficiencia. y tangibilidad. No se puede decir que la familiaridad con Homero o la relación con Shakespeare sea difícil de estimar.

Sin embargo, la comprensión tradicional de las artes liberales puede ayudarnos en nuestra búsqueda de nuevas innovaciones y nueva competitividad. El próximo capítulo de la vida económica de la nación puede ser escrito no solo por ingenieros sino también por empresarios que, como productos de una educación aparentemente dispar, han formado un hábito mental que les permite conectar ideas que podrían haberse perdido si no fuera por ellos. Como Alan Brinkley, historiador y ex rector de Columbia, ha argumentado en nuestras páginas, una educación liberal es un elemento crítico en la creación de riqueza, empleos y, uno espera, una nación más justa y justa.

Barack Obama comenzó en una escuela de este tipo (Occidental en Los Ángeles) antes de mudarse a Columbia, donde el plan de estudios básico requiere que los estudiantes universitarios se basen en literatura canónica, filosofía e historia. Sin embargo, Steve Jobs, quien abandonó el Reed College de Oregón, atribuye parte de la inspiración para la Macintosh a una clase de caligrafía a la que asistió. Los empleadores dicen todo el tiempo que valoran la claridad de la escritura y la expresión verbal y, a menudo, encuentran graduados en artes liberales que son expertos en ambos.

Necesitamos asegurarnos de que las artes liberales preparen a las personas para la buena vida, no solo para la buena vida. Durante demasiado tiempo, las universidades privadas como la mía han sido vistas, con bastante justicia, como la provincia de los ya ricos. Tales instituciones gastan muchos recursos para remediar esto, pero la educación en las escuelas privadas más elitistas es, y siempre será, prohibitivamente costosa.

Es por eso que las universidades estatales que financian los programas de artes liberales, incluidas las universidades públicas modernas con honores dentro de las principales instituciones de investigación (Michigan y Georgia son dos ejemplos), deben continuar con ese buen trabajo. Nunca hay suficiente dinero, o al menos nunca parece haber suficiente, pero recortar las artes liberales es una economía falsa.

El otro mercado emergente es el mundo de la educación online, que ha sido una de las grandes historias de democratización de los últimos años. Al igual que NEWSWEEK, Kaplan Inc. es parte de The Washington Post Company, así que no tengo excusas. Pero el hecho es que las empresas educativas digitales son para el siglo XXI lo que las universidades públicas fueron para las generaciones anteriores: formas accesibles y más asequibles para que las personas mejoren sus mentes y vidas.

Para algunos, el futuro estará formado por Sewanee, y para otros, por un curso de negocios impartido en línea. El tema unificador que unía mi propia mente entre los obispos (vivos y muertos) era simple: si el país ha de prosperar —económica, cultural y moralmente— debemos confiar en las instituciones, tanto antiguas como nuevas, que fomentan la creatividad, y luego. esperar lo mejor.

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Editorial TNH

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