Educación

Nuevo estudio sugiere que los niños pequeños son más inteligentes

Durante décadas, los científicos han discutido sobre la importancia del orden de nacimiento como hermanos peleándose por un juguete. Algunos dicen que la información tiene un impacto significativo en ser una persona por primera vez, en la mitad del nacimiento o más tarde en la vida. Otros dicen que eso es una tontería. El espaciamiento se remonta al menos hasta Alfred Adler, un psicólogo de la era de Freud que argumentó que los niños primero tenían una ventaja. Otros psicólogos encontraron su teoría fácil de creer: los niños medianos y pequeños ya tenían mala reputación, gracias a todo, desde las leyes de primogenitura hasta el hijo pródigo. Cuando se propusieron confirmar los efectos del orden de nacimiento predichos por Adler, encontraron algunas pruebas. Docenas de estudios en los últimos años han mostrado pequeñas diferencias entre el coeficiente intelectual, las pruebas de aptitud escolar y otras medidas de rendimiento. También lo hicieron las «narrativas» que sugerían que los primogénitos tenían más probabilidades de ganar premios Nobel. Ahora, un nuevo estudio, publicado hoy en la revista Science, sugiere que los primogénitos resultan ser más agudos que sus hermanos, sin importar cómo los padres intenten compensar.

La diferencia en el coeficiente intelectual fue pequeña, un promedio de tres puntos más alto en el hijo mayor que en el hermano siguiente, pero los investigadores la consideran significativa. ¿Por qué debería ser así? Tal vez, decía una teoría, el cuerpo de la madre atacaba más tarde a la descendencia de alguna manera. Los niveles de anticuerpos maternos aumentan con cada embarazo sucesivo. Pero no hay evidencia de que esto sea el resultado de diferencias de inteligencia, y el nuevo estudio en Science, basado en registros de casi un cuarto de millón de hombres jóvenes de Noruega, pone fin a la hipótesis de los anticuerpos. Examina a los niños mayores por accidente, aquellos cuyos hermanos mayores mueren en la infancia, así como a aquellos que son verdaderos primogénitos. Ambos grupos tienen puntuaciones igualmente altas en las pruebas de coeficiente intelectual. Lo que sea que baje los puntajes de esa familia, no es la biología prenatal, ya que es el primogénito, no el primogénito, lo que importa. Los culpables obvios en el aspecto nutricional son los padres. Aunque es difícil pensar que hay favoritismo hacia los niños pequeños en la sociedad moderna, y la mayoría de los padres dicen que les dan a sus hijos la misma atención, la lógica sugiere que los niños pequeños se benefician de la atención exclusiva de sus padres en los primeros años formativos de sus vidas. .

Pero tal vez el problema con los bebés que nacen no es la naturaleza y la crianza, tal vez no lo sea. No todas las investigaciones muestran una diferencia en la inteligencia. Un estudio histórico de 2000 realizado por Joe Rodgers, ahora profesor emérito de la Universidad de Oklahoma, no encontró ningún vínculo entre el orden de nacimiento y la inteligencia. Y un estudio anterior de familias estadounidenses encontró que a los niños más pequeños, no a los mayores, les iba mejor en la escuela. A partir de ese trabajo, dice la psicóloga Judith Rich Harris, una destacada crítica de los patrones de orden de nacimiento, queda claro que «la impresión de que el primogénito suele tener más logros académicos es falsa».

Mientras tanto, muchos de los estudios que muestran un patrón de orden de nacimiento en el coeficiente intelectual tienen una falla metodológica importante. El estudio de Norwegian Science es un ejemplo, dice Bo Cleveland, un psicólogo que estudia el orden de nacimiento y el coeficiente intelectual en la Universidad Estatal de Pensilvania: «Está comparando a Bill, el primer hijo de una familia, con Bob, el segundo hijo de otra familia». Eso estaría bien si todas las familias fueran iguales, pero por supuesto, no lo son. El estudio controla variables como la educación de los padres y el tamaño de la familia. Pero Rodgers, el profesor de Oklahoma, señala que hay «cientos» de otros factores en juego, y debido a que es tan difícil descartarlos a todos, no es «seguro si los patrones en el artículo de Science son ciertos».

Nadie es más sensible a esa crítica que los científicos noruegos. De hecho, ya tienen una respuesta lista en forma de un segundo artículo. Próximamente publicado en la revista Intelligence, es similar al estudio de Science excepto por un factor clave: en lugar de comparar a Bill con Bob, compara a Bill con sus hermanos menores Barry y Barney. Surge el mismo patrón de nacimiento: los primogénitos obtienen, en promedio, unos tres puntos más que sus hermanos medio nacidos, y los terceros son aún peores. «El objetivo de ambos artículos era exactamente el mismo», dice Petter Kristensen, del Instituto Nacional Noruego de Salud Ocupacional, quien dirigió los dos nuevos estudios. «Pero este segundo es mucho más completo y, en cierto modo, es mejor que el artículo de Science». Los datos están dentro de las familias, el orden de nacimiento parece correlacionarse con el poder del cerebro. Incluso los críticos tienen que suavizar un poco sus posturas. El estudio de inteligencia «debe tomarse muy en serio», dice Rodgers.

Nadie, ni siquiera Kristensen, piensa que el debate ha terminado. Por un lado, todavía existe ese argumento sobre qué causa los efectos del orden de nacimiento. Es posible, dice el investigador de Berkeley Frank Sulloway, que tratar a los niños por igual pueda conducir a la desigualdad. Los padres pueden cambiar el significado del nacimiento intermedio debido a una cosa que no pueden equilibrar: en ningún momento de la vida de un hijo mediano es el único niño en la casa. O, dice Sulloway, está la teoría en la que apuesta, la «hipótesis del nicho familiar». A los niños mayores a menudo se les pide, ya sea por deseo o por necesidad, que sean «padres asistentes», señala. Ese gusto temprano por el poder y la responsabilidad solo puede lograrlos más tarde. «Si piensan ‘Oh, se supone que debo ser más inteligente, así que mejor hago mi tarea’, no importa si son más inteligentes», dice Sulloway. «Se convierte en una profecía autocumplida». Si la tarea de los niños pequeños involucra Ciencia e Intelecto, no habrá quien los detenga ahora.

Editorial TNH

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