Educación

Por qué algunos niños crecen siendo intimidados

Todos los padres quieren saber el secreto de la felicidad escolar: ¿por qué un niño disfruta y se beneficia de otro? No existe una receta para el éxito social entre los niños de primer grado. Pero un nuevo estudio publicado esta semana en Archives of General Psychiatry revela algunas pistas interesantes sobre por qué algunos niños terminan en un mundo solitario bajo lo que se conoce como «victimización entre pares». Un hallazgo clave: es más probable que se vuelvan agresivos a una edad temprana. Eso puede parecer engañoso, pero no sorprende a los expertos en la materia, que saben desde hace algún tiempo que existe un vínculo entre la agresión y la tortura, que puede provocar muchos problemas emocionales y sociales. Cuando los niños enojados e inconstantes actúan de acuerdo con sus frustraciones, rompiendo un juguete después de que alguien les haya quitado la pelota, sus compañeros no los aman directamente. “Son blancos fáciles”, dice Kenneth Dodge, profesor de psicología en la Universidad de Duke. «Sabes que puedes obtener un aumento de ellos, puedes presionar sus botones».

Los niños que enojan a otros niños, como los niños del estudio, también están en riesgo. No les agradan sus compañeros de clase, y algunos eventualmente expresarán su descontento. Las investigaciones anteriores se han centrado mucho en los niños en edad escolar, alrededor de los 4 o 5 años, con pocos estudios. El nuevo estudio, que siguió a 1,970 niños en Canadá, rastrea el comportamiento hasta la pubertad. Se preguntó a las madres de niños de 17 meses con qué frecuencia sus hijos golpeaban, mordían o pateaban a otros niños y con qué frecuencia peleaban o intimidaban a sus compañeros. Más tarde, cuando los niños tenían entre 3 y 6 años, las mamás informaron con qué frecuencia se burlaban de sus hijos, con qué frecuencia los golpeaban o empujaban y con qué frecuencia les ponían nombres. Sus respuestas indicaron un vínculo: los niños que eran agresivos a temprana edad tenían más probabilidades de ser victimizados que los niños no agresivos. «El mensaje es que estos eventos negativos ocurren en el preescolar y podemos predecirlos muy pronto», dice Michel Boivin, profesor de psicología en la Université Laval en Québec y uno de los autores del estudio.

Y esos eventos negativos duraron durante los años preescolares. Los investigadores estudiaron a los niños hasta el primer grado, utilizando a los maestros como fuente de información. Los niños incluso respondieron preguntas sobre ellos mismos: con qué frecuencia los apodaron, los excluyeron en grupos, los empujaron o patearon, o se burlaron de ellos de manera mediocre. Una vez más, la agresión en los niños pequeños se asoció con el acoso en primer grado y los investigadores también encontraron otros dos factores de riesgo para la victimización entre compañeros: crianza agresiva o reactiva (ira, gritos y dispersión cuando los niños estaban irritables) y familias de bajos ingresos.

Los estudios de comportamiento no son fáciles de hacer. En un mundo ideal, los científicos monitorearían a los niños sin depender de los informes de otros. Pero eso no es lógica ni económicamente factible cuando el objetivo es realizar un estudio importante durante varios años. Las opiniones de un investigador también pueden cambiar el campo de juego: es probable que los niños dejen de insultar cuando un adulto está mirando. Y, dice Gary Ladd, profesor de la Escuela de Dinámica Social y Familiar de la Universidad Estatal de Arizona, la victimización es un «comportamiento base de baja tasa». Traducción: «Tenías que seguir a los niños todo el día para ver un poco de eso», dice. Toda esta investigación es importante porque el acoso puede dañar la autoestima de un niño, especialmente cuando el abuso progresa año tras año. Los niños víctimas corren el riesgo de sufrir depresión, faltar a la escuela, problemas de salud física, consumo de alcohol y drogas y, en casos excepcionales, suicidio. “Algunos niños responderán al acoso retirándose, culpándose a sí mismos, sufriendo en silencio”, dice Ladd. “Otros se enojan mucho y empiezan a fantasear con cómo vengarse”. La clave es intervenir temprano: observar a los niños y entrevistar a sus maestros. Si se puede prevenir el comportamiento agresivo temprano, dice Boivin, «podríamos influir en las vías negativas que siguen».

Editorial TNH

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