Educación

Por qué la competencia es buena para las universidades estadounidenses

El rápido crecimiento en Asia y Medio Oriente ha llevado a muchos a concluir que la hegemonía económica de Estados Unidos ha terminado. Ahora cabría preguntarse si sucede lo mismo con la hegemonía académica de los EE.UU., porque estas regiones realizan importantes inversiones en educación superior.

Por el momento, Estados Unidos sigue liderando, con más decisión que nunca, en la economía. Estados Unidos puede producir el 25 por ciento de la producción económica mundial, pero representa el 40 por ciento del gasto mundial en educación superior y el 35 por ciento en investigación y desarrollo. En 2005, gastó el 2,9 por ciento de su PIB en educación postsecundaria, mientras que la UE, Japón, China e India gastaron menos del 1,3 por ciento. Mientras tanto, de las 20 mejores universidades del mundo, entre 12 y 16 son estadounidenses (dependiendo de cómo se cuente).

Sin embargo, hay señales de que la supremacía estadounidense puede estar decayendo. En las últimas dos décadas, gracias a la liberalización de los intercambios de estudiantes en la UE y el reclutamiento agresivo por parte de Australia y Singapur, la proporción de estudiantes internacionales de los EE. UU. ha caído de aproximadamente la mitad del total en la década de 1980 a un tercio en la actualidad.

Al mismo tiempo, China ha comenzado a realizar grandes inversiones en sus mejores escuelas; en Shanghai, por ejemplo, las universidades de Fudan, Shanghai Jiao Tong y Tongji han desarrollado nuevos campus en expansión. Los estados del Golfo están comenzando a gastar cientos de millones en sucursales de instituciones líderes en los Estados Unidos y Europa. Y quizás, de manera más ambiciosa, los sauditas están a punto de abrir la nueva Universidad de Ciencia y Tecnología Rey Abdullah con una dotación de al menos $ 10 mil millones.

Capturar los Estados Unidos no será fácil. Harvard, Yale y Columbia están desarrollando nuevos campus, y el presupuesto de capital de Yale solo para los próximos cinco años es de más de $3 mil millones.

En última instancia, sin embargo, la reputación de las universidades se mide por el impacto de sus graduados y la contribución de su profesorado. Una escuela en ascenso puede mover la primera aguja más rápido que la segunda. No hay escasez de estudiantes inteligentes en China e India, y mucho potencial en el Medio Oriente. Pero atraer y desarrollar a los mejores investigadores es un proceso lento. Los estudiantes de primera clase prefieren trabajar cerca unos de otros. Se necesitaron «iniciativas» como Stanford y la Universidad de Chicago medio siglo o más para llegar a las filas de los mejores de la nación.

Las escuelas en Singapur, Hong Kong y China continental ahora están tratando de establecerse de manera similar. Tanto las universidades de Fudan como las de Pekín, por ejemplo, han persuadido a los principales científicos de Yale para que dividan su tiempo entre laboratorios en China y Occidente, con la esperanza de que los profesores más jóvenes que trabajan con ellos se conviertan en excelentes científicos.

Pero Occidente no necesita entrar en pánico; tales arreglos muestran que el ascenso del resto es una oportunidad, no una amenaza. La globalización es un juego positivo de interés en la educación, como lo es en la economía. Si bien las universidades asiáticas y sus contrapartes occidentales pueden beneficiarse de los nuevos arreglos, también lo hacen todos los demás, ya que el conocimiento es un bien público que pueden utilizar otros científicos e ingenieros.

Se puede hacer el mismo argumento sobre el fortalecimiento de la educación en lugares como África y América Latina. En un mundo cada vez más interdependiente, la capacidad de comprender interculturalmente se está volviendo más importante que nunca. La mejor manera de lograrlo es brindando a los estudiantes experiencias en el extranjero, a menudo en universidades extranjeras, como parte de sus cursos de estudio. A medida que mejoren los programas educativos en otros lugares, también lo harán las experiencias internacionales de los estudiantes estadounidenses y europeos.

Otras ganancias no son menos privadas. Una mejor educación en todo el mundo también se traduce en ciudadanos mejor informados y fuerzas laborales más productivas. Todos se benefician del intercambio abierto de información y bienes. Y resolver los problemas más importantes a los que nos enfrentamos hoy (pobreza, enfermedades infecciosas, proliferación nuclear y calentamiento global) requerirá la cooperación internacional. Los ciudadanos globales mejor educados solo pueden ayudar.

Entonces, ¿cómo deberían responder las universidades occidentales al ascenso del resto? Ya hemos comenzado a experimentar con operaciones de franquicia, estableciendo programas en el Medio Oriente, China y otros lugares. Pero si bien tales programas son valiosos para las regiones anfitrionas, la reputación de la institución matriz puede verse dañada si no se puede reclutar a los mejores profesores para ellos. Una mayor participación virtual de los profesores en el campus matriz puede mitigar este riesgo.

En términos más generales, debemos recordar que una mayor competencia es algo bueno. Es probable que la lista de las 20 mejores universidades del mundo cambie en los próximos años; La mencionada Universidad Nacional de Singapur ya está a una distancia sorprendente, y las universidades chinas de Pekín y Tsinghua pronto estarán allí. Las grandes universidades estadounidenses deberían dar la bienvenida a los recién llegados y reconocer que todo el mundo se beneficiará de su éxito.

Editorial TNH

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