Educación

Por qué las escuelas en línea son exitosas

Luis Figueroa vive calle abajo de UC Merced, el campus más nuevo del sistema de la Universidad de California. Así que no sorprende que el joven de 21 años estudie desde la comodidad de su propia casa. Pero no está inscrito en Merced: desde la computadora de su sala de estar, Figueroa está cursando su licenciatura en administración de empresas en Columbia College en Missouri, a unas 2,000 millas de distancia. A $ 630 por curso, alrededor de $ 1,800 por semestre, su título en línea costará mucho menos que incluso la matrícula estatal en UC. No solo eso, Figueroa puede continuar trabajando a tiempo completo en un puesto de capacitación gerencial con AT&T en Merced, un puesto que tiene la suerte de tener en el clima económico actual. «Una vez que me di cuenta de que tenía limitaciones de tiempo, supe que el salón de clases tradicional no funcionaría», dice. «Los cursos en línea están abiertos las 24 horas del día y puedo ir allí cuando quiera».

Esa conveniencia es una de las principales razones por las que casi 4 millones de estudiantes estadounidenses tomaron al menos un curso en línea en el año escolar 2007-08, según un estudio de la Fundación Sloan. El mismo estudio encontró que la inscripción en línea está creciendo a una tasa de más de 10 veces la de la población general de educación superior: 12.9 por ciento vs. 1.2 por ciento para estudiantes tradicionales «en el asiento». En ninguna parte el crecimiento es más rápido que entre los estudiantes más jóvenes como Figueroa que eligen aprender en línea, incluso cuando el salón de clases tradicional, en su caso, está justo afuera de la puerta principal. «Esta es una generación que vive en línea», dice Vicky Phillips, fundadora y directora general de Geteducation.com, un servicio que alberga instituciones de aprendizaje en línea. «Todo es instantáneo, acelerado y accesible, y ellos esperan que su educación también sea así. Para ellos no hay una línea clara entre el mundo virtual y el mundo real».

Una vez dirigido a adultos mayores que trabajan, el aprendizaje a distancia se ha trasladado a la educación general a un ritmo notable en los últimos años, ya que la tecnología permite experiencias de aprendizaje en línea más ricas e interactivas, lo que aumenta los costos de la universidad y las aulas siguen aumentando. empacado a capacidad. Para las instituciones físicas tradicionales, eso significó la oportunidad de ingresar a un mercado lucrativo que solía ser territorio exclusivo de instituciones con fines de lucro como la Universidad de Phoenix y la Universidad de Kaplan (que, al igual que NEWSWEEK, es propiedad de The Washington Post Company). ). Los educadores de marca, incluidos Stanford, Cornell, Penn State y MIT, que pusieron todo su plan de estudios en línea a través de su programa OpenCourseWare, ahora ofrecen amplias opciones de aprendizaje en línea y compiten por las ganancias de los estudiantes. «El estigma se ha ido», dice Phillips. «El aprendizaje en línea ha logrado aceptación cultural.

Las ofertas en línea en estos días a veces pueden incluso superar la experiencia en el aula. Aaron Walsh, profesor de Boston College y ex diseñador de videojuegos, es pionero de Immersion, un método de enseñanza a través de mundos virtuales. Reunirse en Second Life en lugar de un aula física, dice Walsh, permite algunos trucos que hacen imposible la gravedad, como que los estudiantes de historia del arte vuelen hasta el techo de la Capilla Sixtina o los estudiantes de biología hagan un viaje similar a través del cuerpo de la persona. Usando videos, podcasts, chats en vivo, cámaras web y wikis, los educadores ven cada vez más el aprendizaje en línea como una forma de involucrar a la generación de videojuegos con una pedagogía que parece más un entretenimiento que un trabajo pesado. Los estudiantes del nuevo programa de maestría en seguridad nacional en la Universidad de Connecticut este otoño, por ejemplo, tomarán cursos que se asemejan a Grand Theft Auto: habitar una ciudad cibernética llamada San Luis Rey plagada de terroristas suicidas, ataques bioquímicos y otros desastres. . En el estado de Arizona, los estudiantes en una clase de Introducción a la crianza de los hijos crían a un «niño virtual». Deben publicar el progreso de su cargo en línea a través de cada etapa de la infancia. «Las clases son mucho más interactivas y puedo iniciar sesión cuando estoy más lista para aprender», dice Jaquelyn Holleran, estudiante de tercer año con especialización en familia y desarrollo humano en ASU. «Eso me gusta mucho más que tener que ir corriendo a clase o sentarme durante una conferencia aburrida».

Como la generación más grande desde el baby boom en asistir a la universidad en un momento de reducción de presupuestos y aumento de costos, muchos educadores creen que el aprendizaje en línea es la mayor promesa para expandir la capacidad del sistema de educación superior de EE. UU. Y las aulas digitales ciertamente desempeñarán un papel importante para ayudar a la administración Obama a lograr su objetivo de aumentar el porcentaje de graduados universitarios en los EE. UU. al primero en el mundo para 2020 (hay al menos otros 10 países en camino ahora). Debido al aumento de estudiantes con trabajos y familias, y aquellos en el ejército, las inscripciones en línea también han aumentado dramáticamente. Sarah Gerke, una soldado raso del ejército estacionada en Irak, continúa con sus estudios en Columbia College en Missouri, a pesar de los bombardeos ocasionales. «Incluso si pudiera asistir en persona», escribe en un correo electrónico desde Camp Liberty, «creo que me quedaría con las clases en línea por conveniencia».

Para instituciones públicas como la Universidad de Michigan y la Universidad de Massachusetts, el aprendizaje en línea no solo amplía su marca, sino que es una forma rentable de atender a más estudiantes. En UMassOnline, la inscripción entre estudiantes menores de 25 años ha aumentado en un 91 por ciento en los últimos tres años. En Thomas Edison State College en Trenton, NJ, esa tasa de crecimiento durante el mismo período es superior al 100 por ciento. «La mejor manera de reducir el costo de la educación superior es graduarse a tiempo», dice el presidente de UMass, Jack Wilson. «Vemos cada vez más a los estudiantes que utilizan el aprendizaje en línea como un acelerador, una forma de avanzar más rápido a través de su programa de pregrado».

Otro factor importante que cerró la brecha de prestigio es la estrecha integración de los programas en línea en sus instituciones anfitrionas. Cuando UMass lanzó UMassOnline en 2001, utilizó los mismos estándares de admisión, la misma facultad, los mismos planes de estudios y otorgó títulos a los estudiantes que no se distinguían de los otorgados a sus compañeros en el campus. La visión de UMassOnline funcionó como una división integral de la universidad porque «encaja con la cultura de la institución», dice Wilson, quien fue director ejecutivo de UMassOnline hasta 2003, cuando se convirtió en presidente de UMass. La empresa también fue extremadamente rentable: UMassOnline ganó $ 46,8 millones en 2008.

A pesar de la popularidad del aprendizaje en línea, existen deficiencias. Los estudiantes pueden ahorrar dinero y tiempo, pero renuncian a la vida social de la universidad. Los foros de chat no son un sustituto de la camaradería del dormitorio o de la riqueza de la vida cultural del campus. Y si bien es fácil avanzar en un curso en línea, no hay nadie mirando por encima del hombro en un salón de clases virtual. «Tienes que ser bueno para planificar tu tiempo», dice Holleran de ASU. «Si no lo haces, te quedarás atrás». Por otra parte, la ayuda está a solo un correo electrónico de distancia.

Editorial TNH

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