Educación

¿Por qué las tarántulas dan tanto miedo?

No todos los días los científicos sociales usan tarántulas en sus experimentos.

El profesor Kent Harber, sin darse cuenta, llevó a los estudiantes de Rutgers a su laboratorio. Los llevaron a una habitación semioscura y les pidieron que se pararan directamente frente a una mesa. Entonces las luces se encendieron, revelando una tarántula peluda gigante a unos metros de distancia. (No había ningún peligro real: la araña estaba en una caja de vidrio, pero era lo suficientemente grande y lo suficientemente cerca como para tener el efecto deseado). Harber pidió a los estudiantes que estimaran la distancia exacta, en pies y pulgadas, entre donde estaban parados. y la tarántula.

La cuestión fue que, de camino a la sala, Harber pidió a la mitad aleatoria de los estudiantes que recordaran un momento de éxito personal. Aún otros estaban pensando en un momento en que fallaron en algo. Harber no preguntó a los estudiantes qué estaban pensando, les pidió que lo pensaran antes de entrar en la habitación oscura. Los estudiantes que ingresaron al laboratorio después de recordar una experiencia positiva fueron notablemente precisos en la estimación de la distancia. Por lo general, solo se habían ido una pulgada o dos. En promedio, pensaron que la araña estaba unas 7 pulgadas más cerca de ellos de lo que realmente estaba. (En realidad, la araña estaba a 2 o 3 pies de distancia, por lo que 7 pulgadas era una gran diferencia).

Encuentro esto realmente interesante: que el estado mental de una persona entra en su percepción del mundo físico. Aquellos que viven en positivo parecen evaluar correctamente el peligro (incluso en comparación con aquellos en un estado de ánimo neutral, que el equipo también probó).

Una persona que piensa en un evento negativo puede experimentar el resto del mundo como un lugar más amenazante y peligroso. tal vez se está volviendo menos dispuesto a participar en esa vida, ya que le resulta mucho más difícil navegar. Y, según Harber, esa distorsión subjetiva negativa no solo se aplica al mundo físico; también afectaría las interacciones sociales.

El experimento de la tarántula de Harber se basa en un trabajo anterior que hizo con Dennis Proffitt de la Universidad de Virginia. Proffitt también está trabajando en la interacción entre el estado emocional y la percepción física. Él y otros estudiantes preguntaron a la gente: «¿A qué distancia de nosotros está esa curva en el camino?» Las respuestas varían dependiendo de su impacto, fatiga, edad y condición física.

Lo que me lleva a la reciente colaboración de Proffitt y Harber, publicada en Los investigadores atraparon a 34 estudiantes de la Universidad de Virginia que estaban paseando por el campus, colina abajo. Algunos de los estudiantes caminaban solos. Los otros eran parejas de amigos cercanos.

Los investigadores pidieron a los estudiantes que calificaran la inclinación de la colina. Para hacer eso, a los estudiantes se les dio un gráfico móvil que mostraba una sección transversal del cielo y la tierra. Con una palanca, los estudiantes podían manipular la imagen para que el terreno coincidiera con su evaluación de la pendiente de la colina. Todos habían sobreestimado la pendiente de la colina, pero los estudiantes que estaban en presencia de amigos pensaron que la colina era mucho menos empinada en comparación con los que caminaban solos.

Otro investigador en Inglaterra luego replicó este experimento. Llegó sola al cerro, pero ─antes de estimar su pendiente─, los investigadores les pidieron que pensaran en alguien en quien pudieran confiar cuando el clima estuviera adverso. Cuanto más cerca estaban de la persona en la que estaban pensando, la calidez de la relación, lo felices que eran en la relación, cada uno de estos hacía que la colina pareciera tan nítida.

Lo que hace de este uno de los mejores resultados de revistas que he encontrado en mucho tiempo. Pero la presencia de amigos puede hacer del mundo un lugar más manejable. La idea de que alguien se preocupa por ti es suficiente para que las colinas que tienes por delante parezcan más fáciles de escalar.

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El autor principal del experimento JESP/hill FYI fue Simone Schnall, profesora de Cambridge.

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