Educación

¿Por qué las tarántulas dan tanto miedo?

No todos los días los científicos sociales utilizan tarántulas en sus experimentos.

El profesor Kent Harber, sin saberlo, introdujo a los estudiantes de Rutgers en su laboratorio. Fueron conducidos a una habitación semioscura y se les pidió que se pararan directamente frente a una mesa. Luego, las luces se atenuaron hacia adelante, revelando una enorme tarántula peluda a unos metros de distancia. (Realmente no había peligro: la araña estaba en una caja de vidrio, pero era lo suficientemente grande y lo suficientemente cerca como para tener el efecto deseado). Harber pidió a los estudiantes que estimaran la distancia precisa, en pies y pulgadas, entre donde estaban parados y la tarántula

La cuestión fue que, a la entrada de la sala, Harber pidió a la mitad aleatoria de los estudiantes que hicieran una pausa y recordaran un momento de éxito personal. Aún otros estaban pensando en un momento en que habían fallado en algo. Harber no preguntó a los estudiantes qué estaban pensando, les pidió que lo pusieran en mente antes de entrar al cuarto oscuro. Los estudiantes que ingresaron al laboratorio habían recordado una experiencia positiva, extremadamente precisa en la estimación de distancias. Por lo general, solo habían desaparecido una pulgada o dos. En promedio, pensaron que la araña estaba unas 7 pulgadas más cerca de ellos de lo que realmente estaba. (En realidad, la araña estaba entre 2 y 3 pies de distancia, por lo que había una gran diferencia entre 7 pulgadas).

Encuentro esto muy interesante: que el estado mental de una persona está entrando en su percepción del mundo físico. Los que viven de lo positivo parecen hacer una evaluación adecuada del peligro (incluso en comparación con los que tienen un estado de ánimo neutral, que el equipo también ha probado).

Quien está contemplando un evento negativo puede experimentar el resto del mundo como un lugar más amenazante y peligroso. Puede tomar una vara de medir y medir (en pulgadas) cuánto amenaza más el mundo: puede estar menos dispuesto a entrar en ese mundo, ya que ve que es mucho más difícil de navegar. Y, según Harber, esa distorsión negativa subjetiva no se trata solo del mundo físico; también interrumpiría las interacciones sociales.

El experimento de la tarántula de Harber se basa en el trabajo que hizo anteriormente con Dennis Proffitt de la Universidad de Virginia. Proffitt también está trabajando en la interacción entre el estado emocional y la percepción física. Él y otros eruditos preguntaron a la gente: «¿Qué tan lejos está ese bucle en el camino?» Las respuestas varían dependiendo de su impacto, fatiga, edad y condición física.

Lo que me lleva a la reciente colaboración de Proffitt y Harber, publicada en The Researchers y atrapó a 34 estudiantes de la Universidad de Virginia que estaban paseando por el campus, colina abajo. Algunos de los estudiantes caminaban solos. Los otros estaban en parejas con amigos cercanos.

Los investigadores pidieron a los estudiantes que evaluaran la inclinación de la colina. Para hacerlo, los estudiantes recibieron un gráfico móvil que mostraba una sección transversal del cielo y la tierra. Con una palanca, los estudiantes podrían manipular la imagen para que el suelo esté alineado con su evaluación de la pendiente de la colina. Todos habían sobreestimado la pendiente de la colina, pero los estudiantes que asistieron con amigos pensaron que la colina era mucho menos empinada en comparación con los que caminaban solos.

Este experimento luego fue replicado por otro investigador en Inglaterra. Llegó a la colina sola pero, antes de estimar su pendiente, los investigadores les pidieron que pensaran en alguien con quien realmente pudieran contar en un clima severo. Cuanto más cerca estaban de la persona en la que estaban pensando, la calidez de la relación, lo felices que eran en la relación, todos ellos hacían que la colina pareciera tan empinada.

Lo que hace que este sea uno de los resultados más bellos de la revista que he encontrado en mucho tiempo. Naturalmente, las personas sobrestiman la dificultad del desafío al que se enfrentan. Pero la presencia de amigos puede hacer que el mundo parezca un lugar más manejable. La idea de que alguien se preocupa por ti es suficiente para que las colinas que tienes por delante sean más fáciles con un ascenso medible.

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El autor principal del experimento JESP/hill FYI fue Simone Schnall, profesora de Cambridge.

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