Educación

Por qué los británicos no pueden ofrecer una universidad para todos

Para el nuevo gobierno laborista que llegó a fines de la década de 1990, fue un compromiso significativo. Las universidades británicas dejarían de ser un resguardo casi exclusivo para las clases media y alta. Era hora de acelerar la apertura de la educación superior que marcó la posguerra. La nueva meta establecida por el primer ministro Tony Blair: dentro de solo 20 años, la mitad de todos los graduados de la escuela secundaria asistirán a la universidad, agregando más de 100,000 por año a la admisión anual. Se pondrá especial énfasis en los estudiantes de entornos más pobres y minorías étnicas. La era de la élite estaba en el pasado.

Al menos se suponía que debía serlo. De hecho, mientras que las universidades británicas aún dominan Europa en la mayoría de los aspectos, el estado de ánimo en el campus es sombrío en este momento. Había una gran ambición en línea con el negocio diario de brindar educación superior, especialmente en una era de presupuestos reducidos. Por primera vez en más de una década, algunos políticos están ansiosos por decir públicamente lo que mucha gente quiere decir: puede que no haya tenido sentido tirar las puertas de la universidad. Phil Willis, presidente del comité parlamentario que brindó educación universitaria en el extranjero, dice: «Hemos conducido el tren muy rápido, y los topes nos han golpeado».

Y con un fuerte accidente. El gran experimento parece tener un éxito limitado en su mejor momento. Los académicos y los estudiantes se quejan de los estándares cambiantes. Con el aumento en el número de universidades, las universidades están impulsando grandes aumentos en las tasas de matrícula, establecidas por el estado, que se introdujeron por primera vez hace tres años. Al limitar el número de plazas universitarias adicionales impuestas por un gobierno con problemas de liquidez, muchos estudiantes este año están decepcionados. Incluso cuando el gobierno estuvo bajo una intensa presión para financiar 10,000 plazas adicionales este verano, 40,000 solicitantes aún pueden rechazar la oportunidad de comenzar la educación universitaria en el otoño.

Pero muchos expertos consideran que esto es una corrección necesaria. Según los críticos, la idea misma de una meta era una distracción que elevaba las esperanzas de los estudiantes más allá de lo que el gobierno o la sociedad podían soportar. Anna Fazackerley, especialista en educación del grupo de expertos Policy Exchange de Londres, dice que la promesa de Blair no fue nada mejor que «calcular la contraportada, un ejercicio de relaciones públicas. Se eligió la cifra porque era buena». En la práctica, inspiró aspiraciones poco realistas y reforzó la noción de que una educación universitaria es vital para todos, poniendo en peligro a un creciente cuerpo de abogados. “A los estudiantes les han dicho que tienen que ir a la universidad si quieren conseguir un buen trabajo y todos deberían estar buscando un lugar, pero ahora se están dando cuenta de que será muy difícil”.

Medido solo por números, es probable que la política sea un éxito calificado. En 1998, un año antes de la promesa de Blair, 329.000 estudiantes británicos comenzaron una carrera universitaria. Este año, 592.000 personas solicitaron cursos de pregrado de tiempo completo, un aumento de casi el 10 por ciento con respecto a 2008, ya que el próspero mercado laboral hizo que más estudiantes regresaran a la seguridad escolar relativa (y a la búsqueda de calificaciones más altas). Al mismo tiempo, los cursos han crecido para satisfacer una gama más amplia de talentos e intereses, muchos de ellos (piense en la gestión del golf o la tecnología de la repostería) no son algo que daría directamente académicamente.

Lo que preocupa a los académicos es la reducción de los estándares como resultado del aumento de los números y la reducción de los requisitos de ingreso. Ahora se necesita demasiado tiempo para la capacitación de recuperación necesaria para llevar a los estudiantes al nivel elemental requerido para obtener un título, dice Frank Furedi, profesor de sociología en la Universidad de Kent. La educación seria ahora solo comienza en la etapa de posgrado. “No fue posible reconciliar los estándares tradicionales con el requisito de la ingeniería social”, dice. Como resultado, un enfoque holístico de la educación superior está ahora bajo amenaza. Después de todo, como dice Furedi, un título no tiene que ser un punto de referencia para una buena educación.

Si la recompensa por el nuevo énfasis en los números fuera una combinación más rica de estudiantes, los críticos podrían permanecer en silencio. Pero tal optimismo es decepcionante. “Se han logrado algunos avances en la última década, pero no son tantos como podrían lograrse”, dice Lee Elliot Major de Sutton Trust, que promueve la movilidad social. Los solicitantes de familias con mayores ingresos aún tienen 10 veces más probabilidades de ganar un lugar en una de las universidades de élite del país que los de los entornos más pobres, dice. Oxford aún acepta al 45 por ciento de sus estudiantes universitarios de escuelas privadas, que educan al 7 por ciento de los niños del país. Un estudio respaldado por el gobierno, publicado este verano, instó a las universidades a diferenciarse a favor de los estudiantes de hogares de bajos ingresos al admitirlos en grados más bajos. Pero las tasas de deserción han aumentado en las universidades menos conocidas, que atraen a la mayoría de los niños de clase trabajadora. En algunos casos, no más del 15 por ciento no regresa después del final de su primer año.

Él culpa al gobierno como un objetivo, al darse cuenta de que no puede cumplir durante los tiempos de descarga. El laborismo ha acordado recursos pero no hubo fin a su prudente propuesta. El gasto en educación superior ciertamente ha aumentado últimamente (un aumento del 25 por ciento en términos reales durante los últimos 10 años), pero eso no es suficiente para cubrir los costos adicionales. Como resultado, hubo poco dinero disponible para proporcionar el personal adicional necesario para atender a los estudiantes adicionales, muchos de los cuales no tienen antecedentes familiares en la educación universitaria y, por lo tanto, requieren un apoyo especial. «Nuestra gente está atrapada entre la espada y la pared», dice Sally Hunt, de la Unión de Universidades y Colegios, que representa a los profesores universitarios británicos. «Quieren mantener la calidad, pero no se les dan los recursos para hacerlo».

No es sorprendente que los estudiantes también estén descontentos. Las tasas de matrícula en el Reino Unido aún pueden ser modestas para los estándares estadounidenses (el gobierno ha fijado el máximo en £ 3500 al año), pero eso es una carga, especialmente para los niños menos favorecidos. Y el gobierno actualmente está revisando las tarifas, creando una especulación vocal de que el nivel aumentará considerablemente después de las elecciones generales, cualquiera que sea el partido que gane. La introducción de las tarifas también ha fomentado una nueva comprensión entre los estudiantes de que son consumidores que pueden esperar y tienen derecho a exigir una buena relación calidad-precio. Varias universidades líderes, incluidas Manchester y Bristol, se han visto afectadas por protestas estudiantiles furiosas este año por el aumento del tamaño de las clases y los recortes en el tiempo de enseñanza, y es probable que haya más manifestaciones. Se espera que las 130 universidades inglesas que reciben financiación estatal penalicen los recortes de financiación este año, y el gobierno ya ha ordenado 400 millones de libras esterlinas en ahorros por eficiencia en la educación superior.

Los políticos y profesores también se preguntan si Gran Bretaña está produciendo demasiados graduados en las materias equivocadas. Hasta ahora, los conservadores —los grandes en las próximas elecciones— se han mostrado reacios a repensar radicalmente la gran promesa de Blair por temor a volver a someterse a la vieja causa del elitismo. Pero la oposición ha retomado la causa por parte de la oposición Liberal Demócrata. «¿Cuánto tiempo podemos pretender que es sensato o asequible perseguir el objetivo del gobierno (50 por ciento)?» el líder adjunto del partido, Vince Cable, convocó a una conferencia del partido a principios de este año.

El problema, simplemente, es que Gran Bretaña no puede proporcionar suficientes puestos de trabajo para igualar la producción de sus universidades. “Estamos distorsionando el mercado laboral”, dice Anastasia de Waal, autora de “Unqualified Success”, un próximo estudio de las universidades del Reino Unido. «Hemos realizado muchos trabajos que no se consideraban trabajos de posgrado en sus trabajos de posgrado, y eso ejerce presión sobre las oportunidades para aquellos que no tienen títulos». El Reino Unido ahora tiene más de 10 millones de graduados, pero solo puede proporcionar 9 millones de puestos de trabajo de nivel de posgrado, según cifras de la Confederación de la Industria Británica. Y las perspectivas para la cima de los estudiantes que han terminado este año son muy sombrías, con la mitad de todas las empresas encuestadas indicando que no contratarán a graduados. Las cifras compiladas por los demócratas liberales ahora muestran que el 14 por ciento de los estudiantes no tenían un trabajo a nivel de posgrado dentro de los cinco años posteriores a la finalización de la escuela.

Es posible que se necesite un enfoque más pragmático, dicen los críticos, con más fondos gubernamentales centrados en los estudiantes que se centren en temas que tienen un valor claro para la economía, como la ciencia o la tecnología. Al mismo tiempo, algunos expertos recomiendan cambiar el énfasis en la formación profesional y mejorar el estado de las cualificaciones profesionales. «La ecuación entre la asistencia a la universidad y el interés económico es bastante dudosa», dice de Waal. El mal tiempo requiere decisiones difíciles, y las universidades no pueden estar exentas.

Editorial TNH

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