Educación

Por qué necesitamos las humanidades

En los primeros años progresistas de principios del siglo XX, pocas cosas eran más atractivas que la promesa del conocimiento científico. En un mundo que se enfrenta a una rápida industrialización, una inmigración masiva y un crecimiento urbano caótico, la ciencia y la tecnología parecían resolver casi todos los problemas. Los colegios y universidades estatales recién creados se dedicaron casi por completo a los campos de la ciencia, la tecnología y la ingeniería. Muchos estadounidenses llegaron a creer que la certeza científica no solo podía resolver problemas científicos, sino que también podía reformar la política, el gobierno y los negocios. Las dos guerras mundiales y la Gran Depresión hicieron añicos la confianza de muchas personas en que la pericia científica por sí sola podía crear un mundo próspero y ordenado. Después de la Segunda Guerra Mundial, la academia se volvió con renovado entusiasmo hacia los estudios humanísticos, que a muchos académicos les parecieron la mejor manera de asegurar la supervivencia de la democracia y oponerse a la tiranía. Académicos estadounidenses salieron al mundo, con el apoyo de la Fundación Ford, el programa Fulbright y la Agencia de Inteligencia de EE. UU., para promover la enseñanza de la literatura y las artes en un esfuerzo por defender las libertades democráticas.

En la América de nuestro tiempo, el gran desafío educativo es un esfuerzo por fortalecer la enseñanza de lo que ahora se conoce como las disciplinas STEM (ciencia, tecnología, ingeniería y matemáticas). Existe una preocupación considerable y justificada de que Estados Unidos se está quedando atrás con respecto al resto del mundo desarrollado en estas disciplinas esenciales. India, China, Japón y otras regiones parecen estar tomando la delantera en tecnología.

Al mismo tiempo, tal vez inevitablemente, las humanidades, aunque siguen siendo populares en los colegios y universidades de élite, han disminuido significativamente. Las disciplinas de las humanidades están subfinanciadas, no solo por el gobierno y las fundaciones, sino también por las propias instituciones académicas. Los humanistas tienden a estar entre los profesores peor pagados en la mayoría de las instituciones y, a menudo, son despreciados porque no generan ingresos por subvenciones y porque no proporcionan credenciales claras para la mayoría de las carreras no académicas.

No hay duda de que la educación estadounidense debería capacitar a más científicos e ingenieros y debería enseñar alfabetización científica a todos los demás. Gran parte de las preocupaciones entre los políticos sobre el estado de las universidades estadounidenses hoy en día se centran en la falta de educación «real», lo que significa en gran medida preparación para carreras profesionales y científicas. Pero la idea de que las instituciones o sus estudiantes deban decidir entre las humanidades y las ciencias es falsa. Nuestra sociedad no podría sobrevivir sin el conocimiento científico y tecnológico. Pero seríamos igualmente pobres sin el conocimiento humanitario también. La ciencia y la tecnología nos enseñan lo que podemos hacer. El pensamiento humanista puede ayudarnos a entender lo que debemos hacer.

Las humanidades, tan valiosas como esos objetos, no son simplemente vehículos de recompensa estética y estimulación intelectual. La ciencia y la tecnología tienen como objetivo proporcionar respuestas limpias y claras a los problemas (por oscuras que puedan ser esas respuestas). Las humanidades se enfrentan a la ambigüedad, la duda y el escepticismo, fundamentos cruciales en una sociedad compleja y diversa y en un mundo turbulento.

No es sorprendente que muchos de nuestros mejores científicos también estén comprometidos con el conocimiento y los valores humanitarios. Tampoco debería sorprender que muchos campos de las humanidades encuentren herramientas científicas esenciales para su trabajo. En mi propia universidad, todos los estudiantes universitarios deben tener un sólido núcleo de humanidades, pero también deben desarrollar habilidades científicas y alfabetización. Muchas instituciones de artes liberales han desarrollado objetivos curriculares similares. En el mundo académico, los científicos y los humanistas no solo trabajan juntos, sino que a menudo colaboran. Los debates sobre el valor relativo de estas diferentes disciplinas se encuentran en gran medida en la política de la educación.

Es casi imposible imaginar nuestra sociedad sin pensar en los extraordinarios logros de los científicos e ingenieros en la construcción de nuestro complejo mundo. Pero también trata de imaginar nuestro mundo sin las notables obras que definieron nuestra cultura y valores. Siempre hemos necesitado ambos, y todavía los necesitamos.

Editorial TNH

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