Educación

Psicología: ¿Qué es la ‘Personalidad’?

Carol Dweck convierte a niños buenos en mentirosos.

No es tan grosero como parece. De hecho, la psicóloga de la Universidad de Stanford saca lo peor de los niños con amabilidad. Ella los elogia con entusiasmo, como lo hacen los padres comprometidos y adorando a sus propios hijos todos los días. Ella les dice lo inteligentes que son. Y al final del día, se los pasará contando patrañas.

Esta es toda la historia. Dweck estudia la personalidad y el logro. Ella es una de un número creciente de psicólogos que creen que la personalidad es siempre maleable, una desviación radical del pensamiento antiguo. La antigua idea era que nuestra personalidad, la suma total de nuestras cualidades humanas, se heredaba, se fijaba al nacer y no cambiaba a lo largo de la vida. Así que teníamos gente aventurera y gente tímida; Aplazado el Tipo A y el Tipo B competitivos; amables concienzudos, veraces y, bueno, sinvergüenzas y mentirosos.

La nueva idea es que estos rasgos no son fijos sino cambiantes, y hay muchas ideas sobre por qué la personalidad podría cambiar. La teoría de Dweck es que nuestras creencias sobre nosotros mismos y el mundo, nuestras «ideologías propias», en la jerga, tienen una poderosa influencia en quiénes nos convertimos en la vida. En otras palabras, nuestras propias teorías seculares sobre la personalidad y la competencia crean nuestro carácter. Considera el experimento de la mentira.

Dweck ha evaluado a cientos de preadolescentes. Los problemas involucraban una prueba estándar de coeficiente intelectual y la mayoría de los niños obtuvieron buenas calificaciones en la prueba. Pero cuando Dweck elogió el desempeño de los niños, no los elogió a todos de la misma manera. Elogió a algunos por su talento natural (¡Qué gran puntaje! ¡Eres tan inteligente!), y elogió a otros por su esfuerzo (¡Qué gran puntaje! ¡Debes haber trabajado duro!).

Esto puede parecer una pequeña diferencia, pero para la mente en desarrollo los dos mensajes son la noche y el día. El primero refleja la creencia de que las habilidades y características de las personas son fijas, escritas en concreto, mientras que el segundo enfatiza el potencial de crecimiento y el valor del esfuerzo a la antigua. Los resultados fueron inmediatos e inequívocos: los niños a los que se les había dicho que eran inteligentes se pusieron alerta de inmediato, evitando cualquier prueba adicional que pudiera revelar debilidades. En contraste, los niños que fueron elogiados por su esfuerzo se volvieron hambrientos de nuevos desafíos. Además, cuando más tarde los niños tuvieron que resolver problemas muy difíciles, en los que todos lo hicieron mal, los «niños inteligentes» tomaron el fracaso como un golpe a su autoestima; donde eran inteligentes, ahora eran tontos, irrevocables. Los niños trataron de cavar más.

Pero aquí está el truco. Como parte final del experimento, Dweck hizo que todos los niños escribieran sus pensamientos sobre la prueba, presumiblemente para otros niños que la tomarían en el futuro. También hubo espacio para que escribieran sus partituras. Casi el 40 por ciento de los niños que fueron elogiados anteriormente por su talento en bruto dijeron lo bien que les fue en la prueba. Inflan sus puntajes. En realidad, usaban la mentira como una forma de negar sus faltas, que se habían vuelto vergonzosas para ellos.

Además, Dweck hizo que los niños comunes fueran vengativos, inseguros y perezosos, todo al moldear sus creencias fundamentales sobre sí mismos y su potencial. Ella describe estos y otros experimentos en su libro «Mindset: The New Psychology of Success». Pero no tengas miedo. Estos rasgos de personalidad indeseables no son permanentes ni irreversibles. De hecho, en trabajos posteriores, Dweck intervino para mejorar las creencias de los niños. Una de esas intervenciones, publicada en el último número de la revista Child Development, ayudó a los adolescentes a hacer la difícil transición a las matemáticas de nivel superior al cambiar sus creencias sobre el esfuerzo y el logro.

En este estudio de cinco años, Dweck primero examinó cómo las creencias de los estudiantes de séptimo grado afectaban su éxito en matemáticas de secundaria, sin intervención. La adolescencia es una transición difícil para muchos niños por muchas razones, y los cursos básicos como álgebra y trigonometría a menudo también separan a los alumnos de alto rendimiento de los estudiantes. Todos los niños habían llegado a la adolescencia con creencias formadas por años de crianza y educación formal. Dweck descubrió que, como prediría su teoría, los niños con una mentalidad de «crecimiento» mejoraron sus calificaciones durante dos años, mientras que el desempeño de los niños con una mentalidad «fija» se mantuvo estable.

Luego les dio a algunos de los niños una ventaja adicional. Había llevado a todos los niños a un curso de habilidades de estudio de ocho semanas, pero a la mitad de los niños también se les presentó la neurociencia más reciente sobre la maleabilidad del cerebro. Aprendieron que el cerebro es un músculo que, como cualquier músculo, puede fortalecerse mediante el trabajo duro. De hecho, se les estaba enseñando a creer en el potencial de crecimiento humano, aunque estaba disfrazado en trabajos de investigación sobre el desarrollo de neuronas y sinapsis.

¿Qué sucedió? En primer lugar, los niños a los que se les enseñó sobre el potencial humano estaban significativamente más motivados como estudiantes de matemáticas que sus compañeros de clase que no recibieron las lecciones de neurociencia. Además, aquellos que tenían una nueva creencia en el esfuerzo y el crecimiento tenían mejores calificaciones que aquellos que todavía estaban estancados en la creencia de que el temperamento y la habilidad son fijos. Creían que podían flexionar sus músculos intelectuales, como lo hicieron, y el esfuerzo mostró sus logros.

Las viejas creencias son difíciles de morir. Y la creencia en el talento natural y el destino está profundamente arraigada. Pero el mensaje claro de la investigación psicológica es que incluso las creencias fundamentales se pueden cambiar, y un cambio en las creencias, a su vez, cambia la personalidad. Esos niños en el estudio anterior de Dweck no son mentirosos y sinvergüenzas irredimibles, al menos no todavía. Eso dependerá mucho de sus padres y maestros.

Wray Herbert escribe el Blog «Solo somos humanos…».

Editorial TNH

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