Educación

¿Quién es el hermano inteligente?

Hace diez semanas, Bo Cleveland y su esposa emprendieron un experimento muy poco científico: dieron a luz a su primer hijo. En este momento, Cleveland está demasiado exhausto para siquiera pensar en tener otro hijo, pero eventualmente lo tendrá. De hecho, ya ha planeado una estrategia equilibrada para criar al resto de su familia. El pequeño Arthur no recibirá atención adicional solo porque es el primogénito y, según su padre, probablemente tampoco sea mucho más inteligente que sus hermanas en el futuro. Es el tipo de cosas que dirían muchos padres, pero es sorprendente viniendo de Cleveland, quien estudia el orden de nacimiento y el coeficiente intelectual en la Universidad Estatal de Pensilvania. Como es bien sabido, un estudio publicado recientemente en la revista Science sugiere que los primogénitos resultan ser más agudos que sus hermanos, sin importar cómo los padres intenten compensar. ¿Está mal Cleveland? ¿Arthur está destinado a ser la hermana inteligente solo porque tuvo la suerte de nacer primero?

Durante décadas, los científicos se han peleado por el orden de nacimiento como hermanos peleándose por un juguete. Algunos dicen que una persona primero experimenta influencias significativas en la inteligencia, en la mitad del nacimiento o más adelante en la vida. Otros dicen que eso es una tontería. El espaciamiento se remonta al menos hasta Alfred Adler, un psicólogo de la era de Freud que argumentó que los niños primero tenían una ventaja. Otros psicólogos encontraron su teoría fácil de creer: los niños medianos y pequeños ya tenían mala reputación, gracias a todo, desde las leyes de primogenitura hasta el hijo pródigo. Cuando se propusieron confirmar los efectos del orden de nacimiento predichos por Adler, encontraron algunas pruebas. Docenas de estudios en los últimos años han mostrado pequeñas diferencias entre el coeficiente intelectual, las pruebas de aptitud escolar y otras medidas de rendimiento. También lo hicieron las «narrativas» que sugerían que los primogénitos tenían más probabilidades de ganar premios Nobel o convertirse (ejem) en psicólogos famosos.

Pero a pesar de que los científicos cambiaron fácilmente los patrones de orden de nacimiento, no pudieron encontrar una causa. Tal vez, según una teoría, el cuerpo de la madre de alguna manera estaba atacando a la descendencia más tarde en el útero. Los niveles de anticuerpos maternos aumentan con cada embarazo sucesivo. Pero no hay evidencia de que esto sea el resultado de diferencias de inteligencia, y el nuevo estudio en Science, basado en registros de casi un cuarto de millón de jóvenes noruegos, pone fin a la hipótesis de los anticuerpos. Examina a los niños mayores por accidente, aquellos cuyos hermanos mayores mueren en la infancia, así como a aquellos que son verdaderos primogénitos. Ambos grupos tienen puntuaciones igualmente altas en las pruebas de coeficiente intelectual. Lo que sea que baje los puntajes de esa familia, no es la biología prenatal, ya que es el primogénito, no el primogénito, lo que importa.

Los culpables obvios en el aspecto nutricional son los padres. Pero es difícil pensar que los niños pequeños son favorecidos en la sociedad moderna. La mayoría de nosotros ya no vemos al segundo hijo como el segundo mejor hijo, y pocos padres admitirán que tratan a sus hijos de manera diferente. En las encuestas, generalmente dicen que les dan la misma atención a sus hijos. Los niños están de acuerdo e informan que sienten que son tratados de manera justa.

Quizás, entonces, el problema de los niños que nacen no sea un problema de naturaleza y crianza, quizás no sea un problema. No todas las investigaciones muestran una diferencia en la inteligencia. Un estudio histórico de 2000 realizado por Joe Rodgers, ahora profesor emérito de la Universidad de Oklahoma, no encontró ningún vínculo entre el orden de nacimiento y la inteligencia. Y un estudio anterior de familias estadounidenses encontró que a los niños más pequeños, no a los mayores, les iba mejor en la escuela. A partir de ese trabajo, dice la psicóloga Judith Rich Harris, una destacada crítica de los patrones del orden de nacimiento, queda claro que «la impresión de que el primogénito suele tener más logros académicos es falsa».

Mientras tanto, muchos de los estudios que muestran un patrón de orden de nacimiento en el coeficiente intelectual tienen un gran defecto metodológico. El estudio de Norwegian Science es un ejemplo, dice Cleveland: «Está comparando a Bill, el primer hijo de una familia, con Bob, el segundo hijo de otra familia». Eso estaría bien si todas las familias fueran iguales, pero por supuesto que no lo son. El estudio controla variables como la educación de los padres y el tamaño de la familia. Pero Rodgers, el profesor de Oklahoma, señala que hay «cientos» de otros factores en juego, y debido a que es tan difícil descartarlos a todos, no es «seguro si los patrones en el artículo de Science son ciertos».

Nadie es más sensible a esa crítica que los científicos noruegos. De hecho, ya tienen una respuesta lista en forma de un segundo artículo. Próximamente publicado en la revista Intelligence, es similar al estudio de Science excepto por una gran cosa: en lugar de comparar a Bill con Bob, compara a Bill con sus hermanos menores Barry y Barney. Surge el mismo patrón de nacimiento: los primogénitos obtienen, en promedio, alrededor de dos puntos más que sus hermanos medio nacidos, y los terceros son aún peores. «El objetivo de ambos artículos era exactamente el mismo», dice Petter Kristensen, del Instituto Nacional Noruego de Salud Ocupacional, quien dirigió los dos nuevos estudios. «Pero este segundo es mucho más completo y, en cierto modo, es mejor que el artículo de Science». Los datos están dentro de las familias, el orden de nacimiento parece correlacionarse con el poder del cerebro. Incluso los críticos tienen que suavizar un poco sus posturas. El estudio de inteligencia «debe tomarse muy en serio», dice Rodgers.

Nadie, ni siquiera Kristensen, piensa que el debate ha terminado. Por un lado, todavía existe ese argumento sobre qué causa los efectos del orden de nacimiento. Es posible, dice el investigador de UC Berkeley Frank Sulloway, que tratar a los niños por igual pueda conducir a la desigualdad. Los padres pueden cambiar el significado del nacimiento intermedio debido a una cosa que no pueden conciliar: en ningún momento de la vida de un hijo mediano es el único niño en la casa. O, dice Sulloway, la teoría es dónde está su dinero, la hipótesis del nicho familiar. Los niños mayores a menudo son llamados, ya sea por deseo o por necesidad, para ser «padres asistentes», señala. Es posible que puedan lograrlos más tarde si obtienen ese sabor inicial de responsabilidad. «Si piensan ‘Oh, se supone que debo ser más inteligente, así que mejor hago mi tarea’, no importa si son más inteligentes», dice Sulloway. «Se convierte en una profecía autocumplida». Si la tarea del niño involucra Ciencia e Intelecto, no habrá quien los detenga ahora.

Editorial TNH

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