Educación

¿Se puede rehacer la educación para Estados Unidos?

A principios de este verano, Wendy Kopp voló de ida y vuelta desde Nueva York a Los Ángeles en un día. Kopp, el fundador de Teach For America, el cuerpo docente nacional que recluta graduados universitarios de alto rendimiento para enseñar en escuelas públicas de bajo rendimiento, quería dar la bienvenida a unos 700 nuevos reclutas a un campamento de verano. Cuando subió al podio, los estudiantes de magisterio comenzaron a reírse antes de que pudiera decir su nombre. Hubo un silencio atónito cuando los instó a emprender la batalla por la equidad educativa, primero como maestros de calidad, luego como líderes de la reforma sistémica necesaria para cerrar la asombrosa brecha de rendimiento entre los estudiantes más ricos y excluir a los estudiantes más pobres. Fue un llamado a las armas alentador, no muy diferente al que escuché en el verano de 2005 cuando comencé a seguir a cuatro reclutas de TFA durante su primer año de enseñanza.

Hoy en día, TFA no solo es el destino de posgrado elegido por muchos de los mejores estudiantes universitarios de Estados Unidos, sino que también es un imán para los filántropos de la reforma. A pesar de la maltrecha economía, TFA está en camino de recaudar $110 millones en el año fiscal 2008, un aumento del 40 por ciento sobre el récord de ingresos del año anterior. El número de solicitantes está aumentando a un máximo histórico: ahora 25,000 estudiantes universitarios de último año compiten por el privilegio de asumir uno de los trabajos más difíciles del mundo. Entre los candidatos: 11 por ciento de los estudiantes de último año en Yale, 10 por ciento en Georgetown y 9 por ciento en Harvard. Este verano, 3700 miembros del cuerpo cuidadosamente seleccionados por sus habilidades de liderazgo a través del modelo de selección basado en datos de TFA y la envidia de Wall Street se sometieron a un intenso curso intensivo de enseñanza de cinco semanas. En unas pocas semanas, comenzarán sus compromisos de salón de clases de dos años.

Serán asignados a escuelas como Locke High School en Watts, donde pasé mi año como estudiante de tercer año. En Locke, una escuela con pandillas rivales, el 2 por ciento de los estudiantes de noveno grado dominan el álgebra; 11 por ciento lee a nivel de grado. Demasiados que no saben leer en absoluto. Me enteré de eso cuando un amigo me pidió que visitara la escuela meses antes. Mientras me sentaba en su salón de clases, deletreó con cuidado la palabra «gato» mientras yo levantaba un dedo para cada sonido de la palabra de una sílaba. «Cuh-A-Tuh», entonó la señorita Levine: «CAT». Los alumnos de noveno grado se avergonzaban de ella y practicaban repetidamente a regañadientes. Fue insoportable de ver. Cuando más tarde me di cuenta de que Locke sería el lugar de capacitación para el instituto de verano LA TFA, me pregunté qué se podría aprender sobre cómo educamos a los estudiantes más pobres a través de las experiencias de enseñanza de los más privilegiados.

Las lecciones surgían a diario. Algunas de las más importantes:

El sistema educativo estadounidense está roto. Estados Unidos ha estado luchando con el problema de la disminución del rendimiento estudiantil desde 1983, cuando el gobierno publicó el informe «Una nación en riesgo», que advertía sobre una «marea creciente a mediano plazo» que era una amenaza para el futuro de nuestro país. Veinticinco años después, la marea está alta. Estados Unidos es verdaderamente una nación en riesgo: nuestra tasa de graduación ocupa el puesto 19 entre los principales países en desarrollo. En Locke, 1,000 estudiantes de noveno grado se inscribieron en 2001. De los 240 que se graduaron cuatro años después, solo 30 fueron elegibles para postularse a un campus en el estado de California. Nota para Obama y McCain: hagan cuentas. No se puede subestimar el impacto de una población sin educación sobre la integridad del tejido social del país y la salud de la economía.

¡Los profesores son estúpidos! El factor más importante en el rendimiento de los estudiantes es la calidad del maestro. Y, sin embargo, no tenemos un sistema efectivo para atraer, capacitar, retener y promover candidatos de alta calidad para nuestras escuelas. Los maestros de hoy obtienen puntajes en el cuartil más bajo de títulos universitarios y muchas de las escuelas que los capacitan son fábricas de diplomas. Al hacer que su programa sea altamente selectivo y otorgar estatus al trabajo, Teach For America ha demostrado que es posible lograr que los mejores y más brillantes ingresen a nuestras aulas. Pero nadie, ni TFA, ni los distritos, ni los sindicatos, sabía cómo mantenerlos allí. La encuesta de ex alumnos más reciente de TFA muestra que un tercio de los ex miembros del cuerpo todavía están enseñando K-12. Los críticos afirman que la breve incursión de los reclutas en el aula plantea el problema crítico de la rotación del personal en nuestras escuelas más difíciles y que TFA en realidad significa Teach For Awhile. Pero la verdad es que hasta la mitad de los 3,5 millones de bonos de maestros del país en cinco años. Los bajos salarios, el bajo estatus y la baja satisfacción ciertamente contribuyen mucho. Transformar la docencia en una profesión económicamente gratificante con altos estándares de entrada y responsabilidad contribuiría en gran medida a establecer la estabilidad del personal.

Los reclutas de Teach For America no pueden cerrar la brecha de rendimiento, pero quizás sus ex alumnos sí. TFA sabe que se necesitará un cambio sistémico para cerrar la brecha. Él confía en sus ex alumnos, en cualquier campo que finalmente elijan, para liderar el cargo. Algunos de ellos ya lo son. En Washington, DC, la rectora de reformatorios, Michelle Rhee, es alumna de TFA de 1992. Los fundadores del Programa Knowledge Is Power (KIPP), la exitosa cadena de 57 escuelas chárter, también son alumnos de TFA de 1992. En todo el país, ahora hay 360 líderes escolares y 16 funcionarios electos que comenzaron el servicio público con Teach For America. Para el año 2010, la próxima generación de líderes de Estados Unidos estará formada por 20.000 ex alumnos de alto rendimiento que han visto de primera mano la crisis en nuestras aulas. Si, como dijo una vez Francis Bacon, el conocimiento en sí mismo es realmente poder, si, al conocer la profundidad de un problema, un alumno de TFA estará capacitado para encontrar su solución, la batalla de Wendy Kopp por la equidad educativa estará ganada. Grandes si.

Editorial TNH

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