Educación

¿Tiempo para un nuevo proyecto de ley GI?

Charles Schelberg nunca habría ido a la universidad si no hubiera sido por la generosa estafa del gobierno hace más de 60 años. Nacido en una familia de pescadores en la costa este de Maryland, Schelberg se unió a la Armada en la Segunda Guerra Mundial y pasó dos años a bordo de escoltas de destructores en el Pacífico. Cuando regresó a casa en 1946, su padre había muerto de neumonía y las finanzas de la familia habían empeorado. Schelberg, que ahora tiene 82 años, dice que tuvo suerte de que, mientras estaba en guerra, el Congreso aprobara una legislación conocida como GI Bill (oficialmente, la Ley de Reforma del Congreso). Pagó la matrícula completa de los veteranos en cualquier universidad pública o privada, así como la vivienda, los libros y un estipendio mensual de $50. «Fue como centavos caídos del cielo», dice. En tres años, recibió una licenciatura en Washington College en Chestertown, Maryland, y ganaba más que su padre.

Hasta que el presidente Franklin Delano Roosevelt promulgó la Ley GI, Estados Unidos nunca había tratado bien a sus veteranos. Diez años antes, el Congreso se había negado a aprobar el pago de bonificaciones a los veteranos de la Primera Guerra Mundial empobrecidos por la Gran Depresión. Cuando 20.000 de ellos marcharon sobre Washington en el verano de 1932, el presidente Herbert Hoover envió tropas (bajo el mando de Douglas MacArthur) para quemar su tienda de campaña. Roosevelt, en una charla junto a la chimenea en 1943, volvió a esa confrontación y prometió que los nuevos veteranos no enfrentarían las mismas dificultades. «No pueden ser desplazados a un ambiente de inflación y desempleo, a un lugar en una línea de pan, o en una esquina vendiendo manzanas». El GI Bill que impulsó un año después, además de pagar la universidad, proporcionó a los veteranos préstamos hipotecarios a bajo interés y ayudó a encontrar trabajo.

Ahora los estadounidenses regresan nuevamente de la guerra, incluido el nieto de Schelberg. Matthew Schelberg se alistó en la Reserva del Cuerpo de Marines en 2001 y participó en la invasión de Irak dos años después. Pasó seis meses al sur de Bagdad y regresó para una segunda gira en Haditha que finalizó a principios de este año. Al igual que su abuelo, Schelberg pasó del despliegue en el extranjero a un aula universitaria. Pero mientras estudiaba en la Universidad de Bucknell, la deuda aumenta. El GI Bill de Schelberg, una versión reducida del original, paga menos de una décima parte de sus gastos universitarios y de vivienda, que ascienden a 46.000 dólares al año. Al graduarse, espera haber acumulado $60,000 en préstamos estudiantiles.

¿Es hora de un nuevo GI Bill? Los veteranos de las guerras en Irak y Afganistán enfrentan tantas otras dificultades que es difícil imaginar que el gobierno priorice su subsidio universitario. Muchas personas tienen lesiones cerebrales y traumas emocionales y no reciben suficiente atención. La administración de Asuntos de Veteranos, que maneja los beneficios de salud y los pagos por discapacidad, está por debajo del presupuesto de la administración Bush y tiene un exceso de solicitudes. Incluso algunos defensores de una mejor atención veterinaria cuestionan si el gobierno tiene la misma obligación moral con los voluntarios en el ejército actual que tenía con los reclutas hace seis décadas. Pero el argumento a favor de un nuevo contrato con las tropas arroja luz no solo sobre la forma en que podría resolver ciertos problemas sino sobre algunos de los militantes (reclutamiento, por ejemplo). Y los promotores dicen que podría volver a infundir a Estados Unidos el espíritu de poder hacer que vino después de la Segunda Guerra Mundial. «El presidente Bush sigue hablando de estas personas como la próxima generación más grandiosa», dice el senador Jim Webb, quien luchó en Vietnam y cuyo hijo regresó recientemente del servicio en Irak. «Lo que estoy diciendo es, démosles la misma oportunidad educativa que tuvo la Gran Generación».

El impacto del GI Bill después de la Segunda Guerra Mundial es difícil de sobrestimar. Ocho millones de retornados de guerra recibieron educación universitaria o capacitación vocacional con dinero del gobierno. Las universidades tradicionalmente elitistas ya menudo discriminatorias produjeron el doble de títulos en 1950 que antes de la guerra. Con sus diplomas universitarios y casas en los suburbios, los veteranos ayudaron a crear la clase media del país y su nueva clase de triunfadores. Catorce de ellos ganaron premios Nobel y tres llegaron a la presidencia (Gerald Ford, Jimmy Carter y George HW Bush).

Desde entonces, la situación se representa mejor mediante dos líneas que se cruzan en un gráfico: una indica la disminución de los beneficios de GI y la otra el aumento del costo de la matrícula universitaria. El Congreso votó sobre la versión actual de los beneficios, conocida como Montgomery GI Bill, en 1985, cuando las fuerzas armadas estaban en tiempos de paz. «Fue diseñado como un incentivo de reclutamiento, un pequeño empujón», dice Webb. «No como un beneficio en tiempos de guerra». Los soldados en servicio activo aportan $1200 a su fondo en el primer año de servicio y reciben un subsidio de $9900 por cada uno de sus cuatro años de universidad (los reservistas como Schelberg reciben menos). La cantidad es suficiente para cubrir la matrícula estatal en la mayoría de las universidades públicas, pero deja poco para vivienda y otros gastos. Pone a las universidades privadas más lejos de casa.

Webb quiere aumentar la asignación anual a alrededor de $22,000, suficiente para pagar la matrícula y el alojamiento en cualquier universidad pública y proporcionar a los veteranos un costo de vida razonable. Un proyecto de ley que presentó hace casi un año está languideciendo en el comité, en parte porque la administración Bush se opone. El mes pasado, dos funcionarios del Pentágono se presentaron en el comité para explicar cómo el proyecto de ley perjudicaría a los militares. Aunque atraería reclutas, dijeron, sería más difícil para ellos. «Hay un delicado equilibrio aquí», dice Curtis Gilroy, director de política de contratación del Pentágono. «Si el beneficio es demasiado grande, muchas tropas dejarán el ejército después de su primer mandato».

Webb estima que los beneficios adicionales duplicarían el precio anual del GI Bill de $2 mil millones a $4 mil millones. ¿Podemos permitírnoslo? El personal del Congreso dice que la percepción sobre el Capitolio es diferente. «Es un gran proyecto de ley, a todos les encanta, pero es demasiado costoso para sacarlo del comité», dice un asistente que se negó a ser identificado para no avergonzar a su jefe en la discusión. Otros tienen una visión más amplia. Jerome Kohlberg, un financista de 82 años y beneficiario de GI Bill que lanzó un fondo la semana pasada para ayudar a los veteranos de Irak a ir a la universidad, cree que Estados Unidos no prosperaría sin el programa del gobierno. «Estaríamos en un país elegante atascado en el barro», dice. Joseph Stiglitz, un economista de la Universidad de Columbia ganador del Premio Nobel, dice que el gobierno recuperó muchas veces su inversión en el GI Bill al obtener más dinero en impuestos de los veteranos que aumentaron su poder adquisitivo con una educación universitaria.

Ese fue el caso del élder Schelberg. Después de graduarse en economía, se encontró un día en un banco del parque junto al director del único banco en Queenstown, Maryland. «Me dijo que se jubilaba», dice Schelberg. «Entonces me preguntó si quería tomar su trabajo». De repente, Schelberg estaba dirigiendo a cuatro personas en su camino hacia una exitosa carrera bancaria. Entonces tenía 25 años, la misma edad que su nieto ahora. Con el alto costo de la matrícula, Matthew Schelberg también ve a los bancos en su futuro. Pero por diferentes razones.

Editorial TNH

Editorial de Tiempo de negocios. Revista que ofrece las últimas noticias, análisis en profundidad e ideas sobre temas internacionales, tecnología, negocios, cultura y política. Además de su presencia en línea y para móviles a través de la web para llevar actualidad de alta calidad a nuestros lectores.

Deja una respuesta

Tu dirección de correo electrónico no será publicada.

Botón volver arriba