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Almacenamiento de datos digitales para la eternidad

Vint Cerf a veces se llama el «padre de Internet». Ayudó en el desarrollo de TCP/IP (el protocolo de comunicación de Internet) y posteriormente presidió la ICANN (la Corporación de Internet para Nombres y Números Asignados, es decir, destinatarios de direcciones y nombres de dominio). Pero hoy le preocupa que nos acerquemos a una era digital oscura. «La gente piensa a través de fotos, mapas digitalizados, que los hemos conservado para siempre», dice, «pero solo los hemos conservado para siempre si podemos continuar leyendo los bits que los codifican».

Guarde un archivo, digamos, en una memoria USB, y algunos años después, es posible que su computadora (y las computadoras de sus amigos) ni siquiera sepan cómo leerlo. La empresa que fabrica estas unidades USB, o el software que las lee, puede estar fuera del negocio por mucho tiempo, los ingenieros en otra parte o por mucho tiempo. Esto es lo que nos sucedió a los mejores de nosotros y a los mejores de los Estados Unidos: en 1975, la NASA lanzó Viking 1 y Viking 2, dos exploradores del espacio profundo a Marte. El Laboratorio de Propulsión a Chorro de la agencia grabó la información de la misión en una cinta magnética en un formato de última generación. Pero solo 10 años después, la NASA no tenía las habilidades o el software para «leerlo», y hasta el 20 por ciento de los datos de la misión Viking se perdieron para siempre.

La moralidad debe ser cuestionable sobre las promesas de la tecnología. Servicios como Google Drive y Dropbox almacenan todos sus datos «en la nube». Eso parece mucho, pero todo lo que tiene que hacer es guardar su documento en uno de los múltiples servidores de Google. Ahora, si finalmente se está quedando sin USB, o incluso vierte café en el teclado de su computadora y lo fríe, siempre que pueda acceder a Google Drive, aún puede acceder a sus documentos. Se siente muy seguro, pero no hay garantía de que dure para siempre. Google puede dejar de vender negocios o servidores a alguien que decida limpiarlos. Si la empresa cerrara Google Drive, probablemente les daría a los clientes mucho tiempo para mover sus datos a otro lugar. Pero, ¿y si no estás cerca para seguir las instrucciones? Por morboso que sea, imagina la inmortalidad, con tus fotos y archivos en el disco, protegidos con contraseña y probablemente olvidados. ¿Quién cuidará de tu bandeja de entrada después de que mueras?

Consolidando el problema: Los equipos digitales, en comparación con la arcilla o el papel, no son muy duraderos. Los discos duros, las unidades flash, las solapas y los CD-ROM carecen de longevidad. Por ejemplo, los servidores deben reemplazarse cada cinco años. Deje una granja de servidores sola durante demasiado tiempo y sus datos almacenados se degradarán y se volverán inaccesibles a un ritmo mucho más rápido que sus predecesores analógicos.

Es por eso que se están realizando varios proyectos para construir un tipo de almacenamiento para datos digitales que no se degrade. Peter Kazansky y sus socios de la Universidad de Southampton, por ejemplo, están trabajando para convertir el vidrio de sílice en un dispositivo de almacenamiento ilimitado, a todos los efectos. El vidrio, el cuarzo modificado, es uno de los «materiales más estables del mundo», dice Kazansky. En condiciones normales, puede almacenar datos durante miles de millones de años.

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El vidrio de sílice es caro, dice Kazansky: un disco de vidrio de sílice desnudo de 5 pulgadas cuesta alrededor de $ 500. Los láseres ultrarrápidos que se utilizan para grabar los datos en los discos tienen un gran precio: 100.000 dólares. Kazansky espera que su vidrio de almacenamiento finalmente se produzca a escala comercial; dice que el precio podría «reducirse de 10 a 100 veces en la producción en masa».

Kazansky espera que los «archivos nacionales, museos, bibliotecas» y organizaciones privadas eventualmente utilicen su invento con una gran cantidad de datos. “Las empresas tienen que hacer una copia de seguridad de sus archivos cada cinco o diez años porque la memoria del disco duro tiene una vida útil relativamente corta”, dice. Compare eso con la copia de la Biblia que Kazansky y su equipo grabaron recientemente en vidrio: Kazansky predice que la grabación sobrevivirá a la «humanidad».

Mientras tanto, el conglomerado de ingeniería japonés Hitachi también ha comenzado a desarrollar su propio método para registrar datos digitales en vidrio; Los representantes de la compañía dicen que su producto puede almacenar datos durante 100 millones de años.

Pero tanto Southampton como Hitachi se ven obstaculizados por un problema que se resolvió hace mucho tiempo en el almacenamiento digital clásico: el espacio. Tanto los mecanismos de almacenamiento de Hitachi como los de Southampton superan los 40 MB por pulgada cuadrada. Eso es mejor que un CD (se puede almacenar un máximo de 35 MB en el mismo espacio), pero no es tan bueno como un disco duro estándar, que puede contener un máximo de un terabyte por pulgada cuadrada.

Una sugerencia prometedora proviene del interior de su cuerpo. A gran aumento, su ADN, o cualquier otro organismo vivo, parece una hermosa doble hélice formada por cuatro moléculas orgánicas. Puede que los recuerdes de la biología de la escuela secundaria: adenina, guanina, timina, citosina. Lo interesante de A, G, T y C es que se pueden reorganizar en patrones para representar un idioma, inglés o mandarín, Python o Swift, de forma similar a la forma en que usamos guiones y puntos, en código Morse, para enviar oraciones entre países. .

Debido a que el ADN es un conjunto de códigos tan compacto, puede competir con todo el almacenamiento estándar: puede mantener 700 terabytes por gramo alucinantes. Por ejemplo, el bioartista Joe Davis usó biología sintética para colocar una versión codificada de ADN de Wikipedia como un todo dentro de una manzana. George Church, el químico que inventó el ADN, ha almacenado 70 mil millones de copias de su libro, en una gota de ADN sintético menos que el punto final de esta frase. En condiciones adecuadas, dice Church, estos libros durarán 700.000 años: para entender esa escala de tiempo, el primer libro impreso, la Biblia de Gutenberg, se produjo hace apenas 560 años.

Actualmente, el proceso es demasiado lento para ser práctico. Con la tecnología de secuenciación actual, se puede leer un máximo de 12,5 GB por día de ADN; eso es alrededor de 16 horas de película, que es bastante similar hasta que considera qué tan rápido su computadora actual puede descargar una película (pista: no toma 90 horas por un minuto). Además, requiere maquinaria compleja a la que solo unos pocos laboratorios especializados pueden acceder para escribir y leer datos codificados por ADN, y está sujeta a la volatilidad humana y natural, así como a las cintas magnéticas de la NASA.

Long Now, una organización de protección de datos sin fines de lucro, podría tener una solución que podría ayudar a nuestra inteligencia a sobrevivir un apocalipsis digital (u otro), y tal vez incluso ayudar a reconstruir a nuestros sobrevivientes. El Rosetta es un disco de níquel grabado con láser de 3 pulgadas con 13.000 páginas de información del idioma. Gran parte consiste en textos paralelos: las mismas palabras en muchos idiomas, como el nombre arqueológico del proyecto. Por ejemplo, la Rosetta incluye los tres primeros capítulos del Génesis, el primer libro del Antiguo Testamento, escrito en 15.000 idiomas diferentes. “No somos una organización religiosa”, dice Laura Welcher, curadora de Rosetta. Pero tenían que encontrar textos escritos en tantos idiomas como fuera posible, incluso los más pequeños del mundo, para crear la base de traducción más completa posible para las generaciones futuras. «Resulta que hay misioneros en todo el mundo que están trabajando en las traducciones de la Biblia», dice Welcher. El resto de la biblioteca de Rosetta contiene «los 3.500 libros necesarios para el mantenimiento o la reconstrucción de la civilización».

Actualmente, cada página del proyecto tiene 400 micrones de ancho, alrededor de cinco cabellos humanos. Eso suena pequeño, pero comparado con el ADN, es enorme. Se puede leer con un microscopio óptico estándar que utiliza las mismas técnicas de aumento que hemos utilizado durante siglos. «Podríamos poner la información en el disco a velocidades mucho más altas: las páginas se hicieron mucho más pequeñas, por lo que tendrías que leerlas con un microscopio electrónico», dice Welcher, «pero lleva mucho tiempo en la sociedad llegar a ellas». el punto en el que pueden aumentar en eso». En otras palabras, incluso en el apocalipsis que se avecina, Rosetta será legible.

Long Now también está tratando de ayudar a documentar la amenaza más común de «¡No puedo leer este disquete!» tipo digital de «oscuridad». El grupo está desarrollando Long Server, una base de datos en constante expansión de recursos de conversión de archivos. ¿Tiene archivos .pcx antiguos que desea convertir a .jpg? Long Server Format Exchange puede ayudar.

Cerf, quien inició esta conversación, quiere mejorar Format Exchange: se le pide que cree una «vitela digital», una técnica para empaquetar y almacenar archivos digitales y todo el código necesario para descifrarlos. Ejemplo: si almacena un documento creado en Microsoft Word en una computadora Apple con OS X 10.8.5 como una carilla digital y se abre en 100 años, no importa en qué máquina pueda decodificar los datos de la computadora, será necesario tomarlo. todos. retrocedes en el tiempo. Podría recrear la misma computadora Apple, compilar y ejecutar OS X 10.8.5 y cualquier versión de Word que haya instalado, y abrir el documento exactamente como estaba.

Si alguna vez usó un programa como Boot Camp para emular Windows en una computadora Mac, así es como se vería la vitela digital, excepto que en lugar de emular un sistema operativo actual, imitaría un sistema del año anterior, desde la estructura del chip hacia arriba. .

Sin embargo, una cosa es segura: si queremos hacer esto, será mejor que comencemos temprano. La digitalización ha creado un entorno en el que ahora podemos producir una gran cantidad de datos: el 90 por ciento de todos los datos generados por humanos se han creado en los últimos dos años, según IBM. Podríamos obtener el registro histórico más rico conocido por la humanidad con solo proteger parte de esa información. Si esa información no se conserva, los registros de una de las épocas más innovadoras de la historia podrían perderse.

Editorial TNH

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