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Análisis: ¿Qué tan grave es el lío de las hipotecas subprime?

¿Recuerdas el pánico bancario de 1907? Probablemente no. Pero revisarlo es una forma de aclarar las diferencias entre el antiguo orden financiero y el nuevo orden, y los desafíos que el lío de las hipotecas de alto riesgo plantea al nuevo orden. Mayores incumplimientos en estos préstamos a prestatarios más débiles plantean una pregunta: ¿es el nuevo orden mejor que el antiguo? Para la economía estadounidense, lo que está en juego es enorme.

Considere la agitación financiera. Desde principios del siglo XIX, los bancos dominaron el sistema. Las personas y las empresas depositaron su dinero en los bancos; luego los bancos dieron préstamos. Ahora, mucho dinero evita los bancos. En 1975, los bancos y las asociaciones de ahorro y préstamo —primos cercanos— emitieron el 73 por ciento de todas las hipotecas de viviendas. Para 2006, su participación en el mercado hipotecario de $10 billones era del 29 por ciento. Casi el 60 por ciento fueron «titulizados»: empaquetados en bonos y vendidos a inversionistas (pensiones, fondos mutuos, inversionistas extranjeros).

El antiguo sistema tenía fallas. Uno era el pánico periódico. En 1907, los rumores de préstamos incobrables provocaron una corrida bancaria. La gente quería su dinero; nadie sabía qué bancos eran seguros. Aunque el legendario banquero JP Morgan finalmente organizó el rescate de muchos bancos, ya era demasiado tarde. Algunos bancos quebraron; los ahorradores perdieron fondos. La recesión empeoró.

El pánico de 1907 llevó al Congreso a crear la Reserva Federal en 1913. Se suponía que la Fed evitaría el pánico prestando a bancos activos pero amenazados. La nutrición cometió un error en la Gran Depresión; Dos quintas partes de los bancos estadounidenses quebraron. En 1933, el Congreso creó el seguro de depósitos; lo que puso fin a una corrida bancaria tradicional, porque los depositantes sabían que recuperarían su dinero.

Sin embargo, la economía dependía en gran medida del crédito bancario. Las pérdidas altas en un área pueden restringir los préstamos en otros lugares, ya que las pérdidas pueden reducir las reservas bancarias y el capital. En la década de 1980, los bancos sufrieron grandes pérdidas en bienes raíces comerciales y préstamos del Tercer Mundo. Entre 1989 y 1993 se cerraron 1.418 bancos y S&L. Retraso del préstamo. La recesión comenzó en 1990. La recuperación fue lenta.

Considerando todo esto, el fiasco de las subprime podría justificar el nuevo orden. Sí, han ocurrido errores, y son terribles para cualquiera que pierda una casa. Alrededor del 14 por ciento de las hipotecas son de alto riesgo, y el 13 por ciento de ellas tienen al menos 30 días de atraso. Pero las pérdidas subprime aún no han deprimido todo el préstamo. Podría decirse que la razón es la «diversificación del riesgo». Debido a que las hipotecas se reparten entre muchos inversores, también lo hacen las pérdidas. Los bancos parecen gozar de buena salud financiera. Para el año 2006, su ganancia fue de $146 mil millones.

«En el esquema general de las cosas, esto será relativamente pequeño», dice Richard Green, economista de la Universidad George Washington. Algunas compañías hipotecarias que redujeron los estándares de préstamo (sin pago inicial, documentación dudosa) se están declarando en bancarrota. Los mercados funcionan.

Quizás. Pero el lío de las hipotecas subprime podría ser el primer capítulo de una historia de terror más grande. En primer lugar, la caída de la vivienda podría empeorar. Más ejecuciones hipotecarias ponen más casas en el mercado. Los estándares de préstamo más estrictos reducen el número de compradores. Más oferta y menos demanda reducen aún más los precios de la vivienda. Es posible una caída del 20 por ciento en diez años, dice el economista de Yale Robert Shiller a Barron’s. Los propietarios de viviendas se sienten más pobres y gastan menos.

Las pérdidas subprime también pueden predecir pérdidas en otros valores nuevos. Otros préstamos en una medida algunas de esas medidas: préstamos para automóviles, préstamos para tarjetas de crédito, préstamos comerciales. En 2006, la emisión de todos estos «valores respaldados por activos» ascendió a $748 mil millones, dice Moody’s Investors Service. Otros valores realizan tareas más exóticas. Los «permutas de incumplimiento crediticio» brindan un seguro contra pérdidas en préstamos (una parte paga a la otra para cubrir pérdidas específicas si ocurren).

En teoría, todo esto diversifica el riesgo; en la práctica, puede ocultar el riesgo.

Las empresas de originación de préstamos («originadores») a menudo no son propietarias. Los estándares de préstamo pueden disminuir a medida que a los originadores se les paga por volumen. «El originador tiene menos razones para preocuparse por el rendimiento del préstamo por debajo de la línea», dice el economista Joseph Mason de la Universidad de Drexel. La solvencia es evaluada por agencias calificadoras como Moody’s y Standard & Poor’s. Pero la tarea es gigantesca y de escala mundial. Moody’s califica a 100 naciones, 12,000 corporaciones, 29,000 unidades gubernamentales y más de 96,000 títulos de deuda. Al economista Charles Calomiris de la Universidad de Columbia le preocupa que las agencias de calificación puedan suavizar el golpe porque cuantos más valores se emiten, más hacen las agencias de calificación.

El veredicto sobre el nuevo orden está indeciso. Nadie entiende realmente sus formas bizantinas. «Se ha vuelto tan complicado y tan oscuro», dijo recientemente el ex presidente de la Fed, Alan Greenspan, que está «inundando» los controles regulatorios del gobierno. Pero, parece funcionar porque hay una mano implícita e invisible que crea… listo. La mayoría de los mercados, dijo, se regulan solos. Eso es positivo, hasta cierto punto.

La codicia y el miedo no siempre se corrigen a sí mismos. Si los inversores extranjeros y nacionales pierden la confianza, ¿quién sabe qué pasaría? El crédito puede volverse más escaso a medida que se retiran a valores seguros. Las tasas de interés pueden subir. El pánico se puede imaginar. Las mayores sorpresas «vienen del jardín izquierdo», señaló Greenspan. «Nunca esperamos».

Editorial TNH

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