Negocios

Antes de Madoff: un precursor de WASP

Bernie Madoff está causando angustia en algunas comunidades judías, donde se teme que su estafa reviva viejos estereotipos. Entre las consecuencias del escándalo que generó su supuesto esquema Ponzi, cabe recordar que la etnia no tiene el monopolio de los negocios turbios. Los WASP tenían su propio Bernie Madoff, pero peor. Su nombre era Richard Whitney, y su historia tiene extrañas similitudes con la actualidad.

Whitney cubrió el privilegio WASP. Fue educado en Groton y Harvard, donde fue miembro del club más exclusivo de la escuela, el Porcellian. En Wall Street, fue un corredor principal de JP Morgan, el banco de inversión líder. Tenía ponis de polo. Parecía el papel: alto y guapo, con el cabello canoso en las sienes, su cabeza de cerdo de porcelana, la firma de estatus del club, colgando de una cadena de reloj de oro. Durante la década de 1930, fue presidente de la Bolsa de Valores de Nueva York, y después de la crisis del 29 se escucharon llamados al control del gobierno, según testificó Whitney repetidamente ante el Congreso. Su argumento en contra de la regulación era simple: no había necesidad de regular la bolsa de valores porque estaba dirigida por caballeros, y se podía confiar en los caballeros.

Whitney era una especie de caballero, pero un inversor pobre. Perdió millones promocionando una bebida a base de manzana llamada Jersey Lightning, que pensó que funcionaría bien después de la Prohibición. Limitado al efectivo, comenzó a pedir préstamos a amigos y familiares de confianza. Luego comenzó a tomar prestado, es decir, de varios fideicomisos y fondos de los que era fideicomisario: el Harvard Club de Nueva York, el New York Yacht Club, la dotación de St. Paul’s School y el fondo de pensiones de New York. Bolsa de Valores de York. .

Se salió con la suya durante años, hasta que, en 1938, se vio envuelto en una investigación de rutina dirigida por una nueva agencia llamada Comisión de Bolsa y Valores (SEC), que Whitney había creado. (La SEC presionó a la NYSE para que enviara cuestionarios a las firmas miembro, exigiendo que se revelaran sus activos y pasivos. En lo que parecía una venta forzosa por parte de la firma de Whitney, la bolsa de valores descubrió que había estado falsificando sus libros. Whitney le preguntó al nuevo presidente de NYSE, Charles Gay, para que no lo entregue porque, como explicó, «después de todo, soy la bolsa de valores de millones de personas». Pero Gay se negó y se entregó.

Whitney fue sentenciada de cinco a 10 años en la prisión de Sing Sing; miles acudieron a la Grand Central Station para verlo con coronas de flores. Durante el tiempo que estuvo adentro, el rector de Groton trajo consigo su viejo brazo de béisbol para poder jugar en el equipo de la prisión.

Editorial TNH

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