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Avance: Los ahorros vuelven a estar de moda

El ahorro, como el negocio de la recuperación, es una de esas industrias anticíclicas clásicas. Cuando el producto interno bruto cae y los toros fallan, se les pide a los estadounidenses que se sacudan el aturdimiento alimentado por el consumo y comiencen a ahorrar e invertir en lugar de pedir prestado y derrochar. En esta época del ciclo económico, escuchamos mucho más de Warren Buffett y mucho menos de Donald Trump. Se levantan las recortadoras de cupones y se colocan los volantes altos. Por supuesto, una vez que los buenos tiempos comienzan a rodar de nuevo, lo hacen los llamados a un subsidio de ahorro. Allá por 1994, sé que voy a ir aquí, escribí un artículo juvenil sobre la nueva tendencia de freeskate caliente que surgió a raíz de una extensa reestructuración corporativa. (Entre los puntos de datos clave: la popularidad de «The Tightwad Gazette» y una disminución en las donaciones benéficas). Pero el ahorro de centavos pasó de moda cuando comenzó el auge de las puntocom.

Durante la última recesión, que coincidió con los ataques del 11 de septiembre, ni siquiera lo intentamos. El presidente Bush apareció en la televisión e instó a la gente a hacer un viaje. Para los neoyorquinos, ser cliente de un restaurante del centro se ha convertido en una especie de deber cívico. «Nuestros líderes parecen más decididos en los últimos años a insistir, en respuesta a tales desafíos, en la importancia de un gasto alto y sostenido de los consumidores», escribió la historiadora Barbara Dafoe Whitehead, en el nuevo informe, publicado «For a New Thrift», informe patrocinado . en una serie de think tanks, de izquierda, derecha y centro.

Whitehead escribe con elocuencia sobre la poderosa variedad de instituciones contrarias a la intuición que han dificultado que los estadounidenses de ingresos medios y bajos ahorren dinero: solicitudes de tarjetas de crédito, casinos ubicuos, loterías estatales y prestamistas de día de pago, que “más franquicias de McDonald’s en cuatro de ellos. de cinco de los estados más poblados de la nación». Los bancos más grandes de la nación ofrecen préstamos por defecto, pero muchos no emiten cuentas de ahorro a la vista para los niños.

Las barreras macroeconómicas al ahorro pueden ser aún más poderosas. Los ingresos medios de los hogares no han aumentado en términos reales desde 1999, y los costos básicos como el seguro médico, la energía, los alimentos y la vivienda han aumentado considerablemente. «Las encuestas muestran que gran parte del aumento de la deuda de las tarjetas de crédito está relacionado con la pérdida del trabajo, las reparaciones del hogar o la atención médica», dice Tamara Draut, vicepresidenta de políticas y programas del think tank Demos de Nueva York y autora de «Strapped: Why 20 y los estadounidenses de 30 y tantos no pueden empezar».

Además, durante las burbujas y los auges de activos, tendemos a dejar que los mercados alcistas nos ahorren. Según la Reserva Federal, el valor neto de los hogares y las organizaciones sin fines de lucro aumentó de $39,2 billones a fines de 2002 a $58,7 billones en el tercer trimestre de 2007, un aumento del 50 por ciento. Esto en un momento en que los ahorros personales eran minúsculos: $174,900 millones en 2003 y sólo $57,400 millones el año pasado. Pero los que tienen papel ganan también mueren. Entre septiembre de 2007 y junio de 2008, según la Reserva Federal, el patrimonio neto de la nación se redujo en 2,7 billones de dólares. Y probablemente cayó mucho más.

Está claro que tenemos que ahorrar más. Pero como nos enseñó John Maynard Keynes, el ahorro puede ser contraproducente en tiempos de demanda débil. La actividad del consumidor representa alrededor del 70 por ciento de la actividad económica. Los gastos sin sentido (viajar, redecorar, salir a comer) mantienen ocupados a nuestros amigos y vecinos. La gran preocupación sobre el paquete de estímulo era que los estadounidenses guardarían esos cheques de $ 300 para un día lluvioso en lugar de ponerlos en circulación de inmediato. Los autodenominados ciudadanos globales también tenían razones para evitar el ahorro. El apetito de los consumidores estadounidenses por bienes importados permitió a miles de campesinos en China escapar de la subsistencia y encontrar trabajo en una fábrica cada año.

Llegó el momento, las crisis nacionales alentaron el ahorro. Whitehead señala que la tasa de ahorro aumentó al 25 por ciento durante la Segunda Guerra Mundial, ya que el gobierno, «en asociación con los líderes de la sociedad civil, enfatizó activamente la importancia de ahorrar para el esfuerzo de guerra y, al mismo tiempo, proporcionar nuevos ahorros específicos». herramienta, en forma de bonos de guerra».

Pero el ahorro hoy en día tiene una connotación negativa: desafortunadamente, centavo rojo, no es divertido. Aquí, también, debemos volver al futuro. «El objetivo del ahorro no es reducir o escatimar y ahorrar, sino disfrutar de las cosas buenas de la vida», dice David Blankenhorn, presidente del Instituto de Valores Estadounidenses y autor del encantador «Ahorro: una enciclopedia». un resumen de pensamientos y citas sobre las muchas virtudes del ahorro, que se remonta a «El camino hacia la riqueza» de Benjamin Franklin.

¿Hay alguna razón para pensar que recuperaremos el perdido sentido del ahorro en esta crisis económica? Quizás. Los baby boomers, campeones de los consumidores que valoraron sus casas y 401(k) para asegurarse una jubilación dorada, tendrán que empezar a ahorrar más. Los cambios de política (partidas del gobierno para ahorradores de bajos ingresos, oficinas de lotería donde las personas pueden comprar boletos de ahorro) podrían ayudar. Pero la diversidad y la recreación también fueron parte de nuestro patrimonio cultural. El personaje más fuerte de la mejor novela estadounidense, «El gran Gatsby», gana un montón de dinero y luego lo gasta generosamente. Por cada Warren Buffett, que construye pacientemente una fortuna con los pies en la tierra mediante la compra de acciones con dinero en efectivo ganado con tanto esfuerzo, hay un Donald Trump, que impacientemente construye torres en la cima con dinero prestado de otras personas.

Editorial TNH

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