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Bienes Raíces: Casas de gran tamaño

Al final de la cuadra de mi casa, los trabajadores están terminando una nueva casa. Reemplaza un bungalow que medía alrededor de 1,500 pies cuadrados. La nueva casa tiene un porche delantero cubierto, dos chimeneas y un sótano terminado. Viene en poco menos de 5,700 pies cuadrados. ¿Qué pasa con los estadounidenses y sus hogares?

Todo el mundo conoce las causas inmediatas de la crisis inmobiliaria actual: tipos de interés bajos, préstamos hipotecarios descuidados, especulación desenfrenada. Pero la mayor fortaleza radica en el compromiso de los estadounidenses con la propiedad de la vivienda. Explica por qué funcionarios gubernamentales, políticos y periodistas (incluido este) han ignorado los abusos en los préstamos «subprime». La tasa de propiedad de viviendas se acercaba al 70 por ciento en 2005, frente al 64 por ciento en 1990. Impresionante. Una buena razón evitó malas prácticas. La misma complacencia hizo que los estadounidenses comunes pagaran precios de vivienda cada vez más altos. Debe haber algo tan arraigado en la psique nacional, ¿verdad?

Dan McGinn lo llama «lujuria de la casa» en su libro con el mismo título. McGinn documenta, con simpatía, debido a su propia casa, nuestro exceso de vivienda, comenzando con la sustitución. En Suecia, Gran Bretaña e Italia, las casas nuevas tienen en promedio menos de 1,000 pies cuadrados. En 2005, el promedio de viviendas recién construidas en los Estados Unidos era de 2434 pies cuadrados, y muchas eran dobles, triples o cuádruples. Después de la Segunda Guerra Mundial, los primeros suburbios masivos de Levittown ofrecieron casas de 750 pies cuadrados. (Divulgación completa: McGinn es un colega de Tiempodenegocioshoy).

“No estamos vendiendo vivienda”, dice el presidente de Toll Brothers, constructora de viviendas de lujo. «Estamos vendiendo tipos de casas extremas, mírame». En 2000, la casa más popular de Toll Brothers tenía 3200 pies cuadrados; en 2005, había aumentado en un 50 por ciento, a 4800 pies cuadrados. Estas «McMansions» a menudo cuentan con pisos de mármol, amplias escaleras, techos abovedados, salas familiares, estudios, centros de entretenimiento en el hogar y más dormitorios que personas.

En una nación con abundante tierra, a diferencia de Europa y Japón, nuestra obsesión por la vivienda es comprensible y hasta cierto punto deseable. Las personas propietarias de casas las cuidan mejor. Estabilizan los barrios. En un mundo donde tantas cosas parecen estar fuera de control, un hogar parece ser un paraíso de influencia e individualidad. En una encuesta de 2004, el 74 por ciento de los posibles compradores de vivienda preferían una casa nueva a una existente. Una de las razones es que una casa nueva a menudo permite a los compradores elegir los últimos dispositivos y dar forma al diseño. Es la misma motivación que impulsó el auge de la remodelación, que totalizó $180 mil millones en 2006.

«Lo más emocionante fue ver la casa construirse pieza por pieza», dijo un comprador de una casa nueva de $380,000 en Las Vegas. La pareja de 50 años agregó una piscina, un jacuzzi y una terraza. Aman su hogar.

Las casas son una moneda común de estatus. Como señala McGinn, muchos trabajos en la economía avanzada son altamente técnicos y especializados. «Podría contarte más sobre (mi trabajo)», le dijo una mujer en una cena, «pero no lo entenderás, y no es tan interesante». En cambio, una casa anuncia que, por oscuro que sea tu trabajo, has tenido éxito. Hay una competencia frenética para igualar o superar a amigos, compañeros de trabajo y (sí) padres.

Cierta lujuria doméstica es inofensiva. Muchos sitios web (Zillow.com y Realtor.com) brindan precios estimados para viviendas. Las personas pueden perder el interés por los asuntos financieros de sus vecinos, amigos, colegas o familiares. También pueden fantasear con su próxima aventura inmobiliaria mirando un canal de cable (HGTV) enfocado en viviendas, compra y remodelación de viviendas.

Otros efectos son menos inocuos. Aunque los precios de las viviendas se han disparado recientemente, han aumentado solo un poco más rápido que la inflación desde la década de 1890, concluyó un estudio del economista de Yale Robert Shiller. La reciente crisis podría significar años de reducciones de precios o aumentos escasos. «Comprar una casa más grande no es una inversión», advirtió el columnista del Wall Street Journal, Jonathan Clements. Es «una elección de estilo de vida, y tiene un precio brutalmente alto». No solo los pagos de la hipoteca son más altos; también lo son los costos de servicios públicos, muebles y reparaciones.

Peor aún, el gobierno subsidia estas mansiones junto con la expansión suburbana y, de paso, el calentamiento global. En 2008, la deducción de impuestos por pagos de intereses hipotecarios le costará al gobierno federal $89 mil millones. Los ahorros van en gran parte a la clase media-alta y los ricos -los menos necesitados- y fomentan viviendas más grandes. Incluso con electrodomésticos que ahorran energía, es probable que estos hogares generen más gases de efecto invernadero que sus predecesores. Como individuos y como sociedad, hemos invertido demasiado en vivienda; estaríamos mejor si una mayor parte de nuestros ahorros se destinaran a inversiones productivas en otros lugares.

Sociológicamente, la «burbuja inmobiliaria» es similar a la anterior «burbuja tecnológica». Cuando la gente pagaba precios astronómicos por acciones no rentables de las puntocom, se decían a sí mismas sin lugar a dudas que estaban invirtiendo en el corazón de Estados Unidos: el espíritu pionero, la capacidad de aprovechar las nuevas tecnologías. Los precios exorbitantes de la vivienda provocaron una lógica similar. ¿Cómo podría alguien equivocarse al comprar el sueño americano? Fue fácil.

Editorial TNH

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