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China no es una burbuja: Barton Biggs

En el caso de las clases de charla, detectar burbujas financieras es su deporte global favorito, y en este momento China es el juego candente. Los temores de que China se «agudice» han asustado a los comerciantes, particularmente en Asia y en los mercados sensibles de materias primas. Si Beijing logra pisar los frenos elevando las tasas de interés y recortando los préstamos, la locomotora que tira del tren de la recuperación global podría descarrilar, produciendo la recesión de «doble inmersión» que tanto teme. Los osos están lamiendo sus chuletas ante esta perspectiva.

Lo primero que debe comprender acerca de China es que nadie sabe la verdad al respecto, incluyéndome a mí. Es simplemente demasiado opaco. Pero es demasiado grande para ignorarlo, así que aquí está mi mejor suposición sin educación. No creo que sea una burbuja.

A fines de 2009, la economía de China, gracias, en parte, al enorme estímulo fiscal y monetario, se expandía a una tasa del 10 por ciento. A fines del otoño, las autoridades chinas comenzaron a retirar gradualmente el estímulo fiscal. Luego, a principios de enero, los bancos hicieron una gran cantidad de nuevos préstamos. Si bien un auge de préstamos a principios del trimestre no es inusual, este parece haber sido particularmente grande. Mientras tanto, la inflación general saltó del 0,6 por ciento en noviembre al 1,9 por ciento en diciembre. Pero dado que la mayor parte de ese salto proviene de los precios de los alimentos, en parte debido a las severas tormentas de invierno, esto no es motivo de pánico. En respuesta a las señales de inflación en una economía que crece entre un 10 y un 11 por ciento, el Banco Popular de China actuó rápidamente para frenar el estímulo monetario. Lo último que necesita el banco central es una economía que se sobrecaliente y luego se derrumbe con graves consecuencias sociales. Se dan cuenta, por supuesto, de que hay un coro de mentirosos y vendedores en corto gritando que esto es exactamente lo que está a punto de suceder. Por otro lado, han estudiado la historia de los años 30 y no quieren reaccionar de forma exagerada y acabar con una recuperación económica todavía frágil.

En consecuencia, las autoridades elevaron gradualmente las tasas de subasta de las letras a tres meses ya un año y aconsejaron a los bancos acelerar el crecimiento de los préstamos. La tasa de subasta a un año subió ocho puntos básicos en cada una de las dos primeras semanas de enero. No hay duda de que esto es «apretar», pero es un apretón bastante suave y tierno. Quizás para asegurarse de que todos entendieran, la semana pasada uno de los vicegobernadores más influyentes reiteró el compromiso del PBOC con una política monetaria «moderadamente laxa». Dado que China tiene una economía de «pedidos», las advertencias tienen mucho peso. Por todas las razones obvias, el PBOC parece estar tratando de diseñar un aterrizaje suave en el que el crecimiento se desacelera entre un 7 y un 8 por ciento, no un aterrizaje forzoso en el que el PIB real cae entre un 4 y un 5 por ciento. Están recordando que hay entre 200 y 300 millones de chinos impacientes que están desempleados o subempleados.

Los Bears también argumentan que China es como Japón a fines de la década de 1980, con una sobreinversión bruta y precios de activos sobrevaluados. De hecho, el perfil de China se parece más al de Japón en la década de 1970. Las acciones chinas, según MSCI, se venden a un precio razonable de 13,4 veces las ganancias estimadas de este año y 2,6 veces el valor contable. Japón en la locura de su burbuja comercial gana 70 veces y más de cinco veces el libro. La burbuja inmobiliaria de Japón también fue de proporciones épicas y sigue desinflándose 20 años después. En China, los precios de los departamentos de lujo en Beijing y Shanghai aumentaron un 50 por ciento el año pasado, pero los precios promedio de las viviendas en 70 ciudades aumentaron un 8 por ciento más modesto. Solo participa el 25 por ciento más rico de la población urbana, y una cuarta parte de los compradores pagan en efectivo. Las hipotecas representan aproximadamente la mitad del valor de la propiedad; los propietarios-compradores necesitan un pago inicial del 20 por ciento en efectivo, y los inversores-compradores deben aportar el 40 por ciento. Los precios de los bienes inmuebles comerciales han aumentado, pero las prácticas de financiación están restringidas de manera similar. Los bienes raíces de China se financian con ahorros en lugar de dinero prestado.

Los Bears también dicen que China está invirtiendo demasiado en capital social, especialmente en carreteras, ferrocarriles y otras infraestructuras. Pero como se ha señalado, China no puede tener un exceso de capacidad cuando su stock de capital per cápita es aproximadamente el 5 por ciento del de Estados Unidos o Japón. China no puede tender demasiadas líneas ferroviarias cuando tiene la misma masa terrestre que EE. UU. pero solo 110 000 kilómetros de vías, en comparación con los 400 000 kilómetros que tenía EE. ni siquiera tienes un camino pavimentado hasta la ciudad comercial más cercana.

¿Qué puede salir mal? Si las economías de EE. UU., Europa y Japón vuelven a caer en una doble caída prolongada, las exportaciones de China, por supuesto, se verán gravemente afectadas. De lo contrario, la economía y los mercados bursátiles me parecen buenos.

Editorial TNH

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