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Cómo las aerolíneas pueden hacer que volar sea más cómodo

En el mundo onírico del diseño de aviones del futuro, miras las estrellas a tu alrededor a través de un fuselaje transparente. Muy por encima de las nubes, los materiales milagrosos del avión finalmente te permiten escapar de la idea de quedar atrapado en un gran tubo de metal lleno de personas que no pueden esperar para volver a la tierra. Nunca tienes la emocionante sensación, una sensación que podría empeorar incluso para el viajero más experimentado, de que la cabina se está cerrando como un tornillo de banco.

Airbus publicó recientemente una imagen tan atractiva como anticipación al Salón Aeronáutico de París que se inauguró la semana pasada. Aquellos de nosotros que vivimos otros 40 años puede que estemos volando hacia la realidad. O no. La mayoría de estos «aviones del futuro» no se hacen realidad.

Pero en Nueva Zelanda, donde casi todos los vuelos a cualquier otro lugar son de larga distancia, los ejecutivos de la aerolínea nacional del país decidieron que no podían esperar más por algún tipo de avance. Y las lecciones que aprendieron al explorar el espacio interior de los aviones pueden tener un impacto en la forma en que todos volamos.

La aventura comenzó cuando Air New Zealand decidió adquirir una flota de 787 Dreamliners, una línea Boeing de tamaño mediano, largo alcance, eficiente en combustible y excelente. Pero incluso antes de los largos retrasos en la producción del avión (programado para el servicio en 2008; los primeros vuelos comerciales ahora están programados para finales de este año), los ejecutivos de Air New Zealand se sentían incómodos por la forma en que iban las cosas.

La arquitectura interior de los 787 era bastante atractiva. El nuevo diseño de los compartimentos superiores permitió un techo más ancho; la iluminación creó un cierto estado de ánimo del cielo (hasta las estrellas LED si lo desea); Las ventanas grandes se oscurecieron o se limpiaron electrónicamente y se colocaron lo suficientemente altas para que los pasajeros pudieran ver el exterior dondequiera que estuvieran sentados. Hasta aquí todo bien. Pero debido a las opciones de asientos, las cocinas, los baños y todo lo demás que es fundamental para la comodidad de los pasajeros, los Kiwis eran los mismos antiguos, si no más antiguos.

«Entonces», explica Jodi Williams, líder de marketing internacional de Air New Zealand y gerente del proyecto de diseño de interiores, «decidimos hacerlo nosotros mismos». Solo había un problema, dice: «Realmente no teníamos mucha experiencia». De hecho, a pesar de todos los vuelos realizados por los miembros del proyecto, no tenían idea de cómo construir el interior de un avión.

En colaboración con Ideo, una empresa de investigación y concepto en Palo Alto, California, el equipo de Nueva Zelanda estudió las aspiraciones, la psicología y la personalidad de sus pasajeros. Nada hace que el tubo se vea más apretado en un vuelo largo que un asiento con un sentido conflictivo de espacio personal. El equipo descubrió que alrededor del 10 por ciento de sus clientes eran «positivos», inquietos y emocionados, pero profundamente involucrados en el vuelo y el amor por viajar. Alrededor del 17 por ciento eran «cocineros», que pueden entretenerse solos, que quieren zonificar y, según la presentación de PowerPoint de resultados de Ideo, «tal vez se ríen de los aspectos positivos». Otro 18 por ciento fueron categorizados como «aislados», interesados ​​únicamente en ir del punto A al punto B y al mismo tiempo decididos a mantenerse solos. Luego estaban los «territorialistas», que representaban poco más de una cuarta parte de los pasajeros de la aerolínea. En su mayoría hombres veteranos, sabían exactamente cuáles eran sus «derechos espaciales» y esperaban un servicio muy bueno. Y, finalmente, el grupo más grande, casi el 30 por ciento, «socialites», estuvo muy involucrado con el vuelo y quienes los rodeaban. Se puede ver que puede haber mala química. Probablemente lo hayas experimentado.

Una solución al problema ha sido desarrollada por la industria de tendencia Emirates, que está equipada con su enorme Airbus A380 de clase ejecutiva con lo que se puede llamar cubículos. Comienzan a sentirse como los compartimentos para dormir en los viejos vagones de tren Pullman, pero terminan sintiéndose como en casa, quizás mejor, con una pantalla de televisión enorme, una cama cómoda y un centro de refrigerios. Son muy satisfactorios para los capullos, para los obsoletos y para los territorios: alrededor del 60 por ciento de los pasajeros, se les dijo en total. Y para el resto de los vagabundos, entusiastas y socializadores, hay una barra de pie en la parte trasera del compartimento con una batidora lista para agitar o remover martinis toda la noche.

La dificultad es que los cubos de cabina se abarrotan nada menos que en un jet superjumbo, y el tubo comienza a cerrarse nuevamente. “El asiento trata de hacer demasiado”, dice Jenny Ruegamer, directora creativa de diseño de interiores de Teague, con sede en Seattle, que trabaja en estrecha colaboración con Boeing. La clave, dice, es equilibrar toda la experiencia dentro de la cabina, que se siente lo más espaciosa posible, con el espacio más reducido de los asientos. Puede que los pods no sean la respuesta, pero, de nuevo, lo que Ruegamer llama el «sillón dental» es lo que todavía se encuentra en muchos aviones.

Como cuestión práctica, dice Williams, New Zealand Air decidió que se necesitaba un modelo completo de una cabina de tamaño mediano para evaluar su diseño. Pero tales réplicas generalmente no se encuentran fuera del territorio de Boeing en el estado de Washington. Así que Air New Zealand solicitó la ayuda de los constructores de barcos de Auckland, cuya actividad principal es crear un barco de carreras que navegará a Nueva Zelanda en la Copa Americana. Los marineros del barco armaron todo en un gran almacén sin identificación cerca del puerto.

Trabajando en secreto, Air New Zealand experimentó con muchos conceptos en papel y en computadoras. Pero los constructores de barcos también armaron muchos muebles experimentales para aerolíneas y trajeron personal y actores para probar cada concepto. Las variedades de literas eran una gran idea hasta que la gente entraba y salía de ellas en silencio. Los “asientos verticales”, es decir, pasajeros pintados, solo se veían bien en una línea de base teórica.

La primavera pasada los resultados de toda esta investigación entraron en servicio. La cabina de primera clase, o Business Premier, no era del todo nueva. Para esos pasajeros, Air New Zealand esencialmente adaptó las camas y el plano de espiga que Virgin Atlantic estaba haciendo.

Las ideas originales de los Kiwis salen a la luz en la Premium Economy, a la que yo llamaría clase ejecutiva. Los socialités y positivos pueden elegir asientos en el centro del «espacio interno» del avión configurado para permitir que las personas hablen entre sí. A lo largo de las ventanas, sin embargo, los asientos están escalonados para acomodar a los capullos, los desempleados y los territoriales.

Pero la incorporación más original a las cabinas de New Zealand Air se encuentra en realidad en la sección económica, donde los asientos están construidos de manera que la parte inferior se extiende hasta convertirse en un gran «sofá» plano que se extiende desde el pasillo hasta la ventana: un espacio familiar permite que uno o dos . niños jugando, o por unos pocos tramos. La apariencia no es solo elegante. Un poco de la sensación improvisada está en una cama en un antiguo campamento de Volkswagen. Pero para cualquiera que se enfrente a un viaje largo por el Pacífico con niños, lo mejor del «sofá del cielo» es que está aquí y ahora.

Editorial TNH

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