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Cómo los satélites de la NASA pueden ayudar a resolver la crisis del agua en Oriente Medio

Durante al menos seis de los últimos 10 años, Ali Saed, un agricultor, no cultivó ningún cultivo. La lluvia en un pequeño rincón del norte de Irak era demasiado escasa, al igual que el caudal del canal de riego cercano. Estaba a solo unos meses de ser desterrado definitivamente de la agricultura cuando se puso en contacto con un pariente lejano, un científico del gobierno en Bagdad. A Saed le dijeron que algunos granjeros habían aprovechado las reservas de agua subterránea y preguntó si podía hacer lo mismo. Al ampliar las imágenes satelitales de los campos circundantes, el primo identificó un tocón cercano con roca porosa a través de la cual alguna vez pudo haber drenado el agua de lluvia.

Después de reunir dinero en efectivo de sus vecinos y llamar a un equipo de perforación, Saed se topó con terreno húmedo a principios del año pasado. «Gracias a Dios, tenemos agua», dice, cruzando el nuevo pozo al borde de su terreno. «¡Finalmente, podemos crecer!»

Gracias a la NASA también. Desde su creación en 1958, la agencia espacial nacional de Estados Unidos ha proporcionado una gran cantidad de datos científicos valiosos. Desde el seguimiento de los glaciares que se derriten hasta la identificación de depósitos minerales, sus esfuerzos para recopilar flujos masivos de información ayudaron a informar las decisiones del gobierno de EE. UU. y estimularon un progreso significativo. Con hasta 30 satélites orientados a la ciencia en órbita al mismo tiempo, incluso sirve como una ventanilla única de rescate para otros países, como Irak, que no tienen ojos en el cielo. Desde 2008, la mayor parte de la investigación de la NASA ha estado disponible gratuitamente en su sitio web.

‘Es una crisis’

De todos los desafíos que enfrenta la tecnología de la NASA en el mundo, el que enfrentan los científicos en el Medio Oriente puede ser el más aterrador. Desesperados por poner fin a una crisis de agua regional, estos expertos cifran sus esperanzas en las imágenes satelitales de EE. UU. para aumentar la eficiencia del agua y detectar recursos hídricos adicionales. En un momento en que las sequías son cada vez más frecuentes y las poblaciones crecen desde Yemen hasta Marruecos, algunos dicen que la navegación por satélite puede ser la mejor oportunidad de la región para evitar un desastre. «Ya no podemos producir gran parte de los alimentos que necesitamos; es una crisis», dice Farouk El-Baz, director del Centro de Detección Remota de la Universidad de Boston, asesor del presidente de Egipto y científico de la NASA desde hace mucho tiempo. «Pero si podemos usar imágenes satelitales para identificar el agua y los lugares adecuados con el suelo adecuado para la agricultura, seríamos muy tontos si no las usáramos». Los acuíferos de la Península Arábiga se han agotado tan rápido que algunos países, en particular Arabia Saudita, han tenido que abandonar gran parte de su agricultura.

]Esta tecnología no es más valiosa que en el Medio Oriente. Las autoridades de Jordania ni siquiera estaban seguras de lo que cultivaban sus agricultores hasta que las imágenes satelitales les permitieron construir mapas aéreos de cultivos. Desde entonces, se han vuelto obsoletos para el cultivo de plantas que requieren mucha agua, como el arroz. En el Líbano, donde un sistema político disfuncional ha obstaculizado la recopilación de datos (no ha habido un censo desde la década de 1930 por temor a alterar el equilibrio sectario), las imágenes satelitales han permitido a los funcionarios cerrar la brecha de información compensando todo, desde la planificación urbana hasta el abuso. del sistema de subsidio alimentario. Después de analizar las tierras de cultivo del país anterior, el Consejo Nacional de Investigaciones Científicas (CNRS) calculó que los agricultores estaban cultivando alrededor de la mitad de las 20.000 hectáreas de trigo que reclamaban. Posteriormente, el gobierno pudo reducir sus subsidios al trigo en más de dos tercios.

Pero es la capacidad de la tecnología espacial para regular mejor el uso del agua y, por lo tanto, cultivar más alimentos con menos recursos, lo que entusiasma a la comunidad científica. Al medir la temperatura de un campo, que debe ser más baja que el área circundante si se riega adecuadamente, los investigadores pueden determinar si un cultivo está bajo estrés hídrico o, lo que es más importante en el Medio Oriente, si consume más agua de la que necesita. Al medir la cantidad de humedad en las copas de los árboles y el deshielo, pueden determinar cuánta agua necesitan para jugar en primer lugar. «Nos permite hacer mejores predicciones, saber cuánto riego se necesitará, ver si un país está en un estado de sequía», dice Rachael McDonnell, directora de modelos de adaptación al cambio climático en el Centro Internacional, que tiene su sede en Dubái. for Biosaline Agriculture (ICBA), que a menudo se asocia con la NASA.

Desafortunadamente, el Medio Oriente, que ya es la región más seca del mundo, parece volverse aún más seco. Y, por lo tanto, las imágenes satelitales podrían cobrar importancia en las circunstancias más sombrías. Usando el programa Landsat de la NASA, «El Land Rover del mundo de los datos», lo llama McDonnell, las organizaciones de ayuda han creado sistemas de alerta temprana de sequía y hambruna, a través de los cuales intentan abordar las crisis antes de que empeoren. Escanean imágenes en busca de signos de desertificación y buscan signos de estrés de vegetación generalizado. Cuando una sequía severa golpeó a Marruecos el año pasado, reduciendo la producción de cereales en casi un 60 por ciento y provocando la pérdida de casi 200.000 puestos de trabajo agrícolas, los analistas de teledetección estuvieron al frente para ubicar y dirigir la ayuda a las áreas más afectadas.

Sin embargo, el despliegue de imágenes satelitales no ha estado exento de problemas, en gran parte porque muchos gobiernos aún no han reconocido la importancia de la tecnología. A menudo, la investigación de calidad y los datos útiles no llegan a los responsables de la formulación de políticas, sino que acumulan polvo en los escritorios de los burócratas. “Uno de los grandes problemas en toda la región de Arabia es que podemos hacer ciencia, pero gran parte de ella se guarda en un cajón”, dice Chadi Abdallah, investigador del CNRS de Líbano. En otros casos, las instituciones científicas nacionales de mala reputación han sido las primeras en perder su financiación durante las crisis económicas. El único satélite científico de Egipto, NileSat, ya no existe por razones financieras; El presupuesto de ciencia y tecnología de Irak ha sido expropiado. Ningún método de datos de alta resolución del cielo puede ayudar cuando no hay nadie en los libros para interpretar los datos sin procesar, a menudo complejos.

Y luego están los problemas de seguridad. A partir de la década de 1970, cuando El-Baz, que entonces trabajaba en la misión Apolo-Soyuz, trajo por primera vez imágenes de la NASA a Egipto, muchos servicios de inteligencia han visto con malos ojos la tecnología espacial extranjera. Algunas personas lo ven como demasiado sensible, casi una forma de espionaje, y tratan de controlar su uso. En 2015, las autoridades de El Cairo negaron inexplicablemente la entrada a dos analistas de datos estadounidenses del Departamento de Agricultura que acudieron a calibrar las lecturas de sus satélites sobre el terreno. Otras agencias de seguridad han tomado estas instituciones bajo su ala. La mayoría de los organismos de recopilación de estadísticas en el Medio Oriente están bajo los servicios de seguridad, lo que hace que muchos de sus hallazgos sean inaccesibles para los investigadores independientes. En un desafortunado signo de los tiempos, los científicos libaneses descubrieron que incluso cuando identifican problemas vía satélite -en este caso, el crecimiento de una planta invasora cerca de Al-Qaa en el norte del país- a veces no hay nada que puedan hacer al respecto. . «La guerra [in neighboring Syria] impedir que accedamos a determinadas zonas. No se nos permite ir allí», dice Ghaleb Faour, director del Centro de Detección Remota del CNRS.

‘Debe ser inteligente’

Sin embargo, hay muchas señales de que el papel de las imágenes satelitales en el Medio Oriente solo será más grande, mejor y quizás un poco menos dependiente de la NASA. Desde la década de 1970, los estadounidenses han dominado el campo de la teledetección, ofreciendo un archivo de imágenes en gran medida gratuito, y con mucho el más grande. Incluso transmiten datos directamente desde el espacio a hasta 20 países a la vez. «Tenemos una ventaja inicial en el mundo», dice James Irons, director de la División de Ciencias de la Tierra en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA.

En los últimos años, sin embargo, han surgido alternativas, algunas de las cuales ofrecen una mejor resolución y, por lo tanto, una gama más amplia de usos que los satélites Landsat. Lanzados por la Agencia Espacial Europea el año pasado y este año, ambos pueden hacer flechas más cercanas que la mayoría de los otros satélites disponibles públicamente. La ESA recientemente hizo que algunos de sus datos fueran gratuitos por primera vez, lo cual es crucial ya que la mayoría de los científicos en el Medio Oriente están trabajando con presupuestos reducidos. Y se sabe que algunos operadores de satélites privados con mejores capacidades de resolución bajan sus precios cuando los institutos públicos de investigación lo solicitan. “Encontramos una manera [to make it work] ”, dice Kumar Navulur, director sénior de programas estratégicos globales de DigitalGlobe, una empresa estadounidense. El CNRS de Líbano paga a la empresa unos 100.000 dólares cada cinco años para crear mapas digitales detallados del país. los escépticos dentro de su propio gobierno llegarán a ver el valor de la tecnología.

Sin embargo, sobre todo, parece que las imágenes satelitales pueden ser una de las pocas formas que tiene el Medio Oriente para abordar su formidable variedad de desafíos ambientales. Con la mayoría de los estados de la región lidiando con algún tipo de conflicto o una economía débil, las crisis de agua y alimentos empeoran día a día. La solución puede tener que venir de lo anterior. «Especialmente con el cambio climático, sabemos que vamos a tener menos agua. Vamos a tener que mejorar mucho en la gestión del agua en todos los ámbitos», dice McDonnell de ICBA. «Tendremos que ser inteligentes con las imágenes de satélite».

Editorial TNH

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