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Cómo los satélites de la NASA pueden ayudar a resolver la crisis del agua en Oriente Medio

Durante al menos seis años en los últimos 10 años, Ali Saed, un agricultor, no ha producido ningún cultivo. La lluvia en un pequeño rincón del norte de Irak era demasiado escasa, al igual que el flujo de un canal de riego cercano. Fue solo cuestión de meses antes de que lo expulsaran definitivamente de la agricultura cuando entró en contacto con un pariente lejano, un científico del gobierno en Bagdad. A Saed le dijeron que algunos granjeros habían aprovechado las reservas de agua subterránea y le preguntaron si podía hacer lo mismo. Al ampliar las imágenes satelitales de los campos circundantes, el primo identificó un tocón cercano con una roca porosa a través de la cual alguna vez pudo haber fluido el agua de lluvia.

Después de juntar dinero en efectivo de sus vecinos y llamar a un equipo de perforación, Saed se topó con terreno húmedo a principios del año pasado. “Gracias a Dios tenemos agua”, dice, cruzando el nuevo pozo al borde de su terreno. «¡Finalmente, podemos crecer!»

Gracias también a la NASA. Desde su fundación en 1958, la agencia espacial nacional estadounidense ha proporcionado una gran cantidad de datos científicos valiosos. Desde rastrear glaciares que se derriten hasta identificar depósitos minerales, sus esfuerzos para recopilar flujos masivos de información ayudaron a informar las decisiones del gobierno de los EE. UU. e inspiraron un progreso significativo. Con hasta 30 satélites orientados a la ciencia en órbita en un momento dado, incluso sirve como ventanilla única para otros países, como Irak, que no tienen ojos en el cielo. Desde 2008, la mayor parte de la investigación de la NASA está disponible de forma gratuita en su sitio web.

‘Es una crisis’

De todos los desafíos que enfrenta la tecnología de la NASA en el mundo, combatir a la mayoría de los científicos en el Medio Oriente podría ser un tema desalentador. Estos expertos están desesperados por poner fin a la crisis regional del agua, y estos expertos tienen sus esperanzas en las imágenes satelitales de EE. UU. para aumentar la eficiencia del agua y detectar recursos hídricos adicionales. En un momento en que las sequías aumentan con más frecuencia y las poblaciones aumentan desde Yemen hasta Marruecos, algunas personas dicen que el rescate de satélites puede ser la mejor oportunidad en la región para evitar un desastre. «Ya no podemos producir gran parte de los alimentos que necesitamos; es una crisis», dice Farouk El-Baz, director del Centro de Detección Remota de la Universidad de Boston, asesor del presidente de Egipto y científico de la NASA desde hace mucho tiempo. «Pero si podemos usar imágenes satelitales para identificar el agua adecuada y los lugares que tienen el suelo adecuado para la agricultura, seríamos muy estúpidos si no las usáramos». Los acuíferos en la Península Arábiga son tan rápidos que algunos países, especialmente Arabia Saudita, han tenido que abandonar gran parte de su agricultura.

]Esta tecnología no es más valiosa que en el Medio Oriente. Las autoridades de Jordania ni siquiera estaban seguras de lo que estaba creciendo en sus agricultores hasta que las imágenes satelitales les permitieron construir mapas aéreos de cultivos. Desde entonces, se han vuelto obsoletos en el cultivo de plantas que requieren mucha agua, como el arroz. En el Líbano, donde la recopilación de datos se ha visto interrumpida por un sistema político disfuncional (sin censos desde la década de 1930 por temor a alterar el equilibrio sectario), las imágenes satelitales han permitido a los funcionarios compensar el déficit de información sobre todo, desde la planificación urbana hasta el abuso. del sistema de subsidio alimentario. Después de analizar las tierras de cultivo del país mencionado, el Consejo Nacional de Investigaciones Científicas (CNRS) calculó que los agricultores cultivaban alrededor de la mitad de las 20.000 hectáreas de trigo que reclamaban. Posteriormente, el gobierno pudo reducir sus subsidios al trigo en más de dos tercios.

Pero la capacidad de la tecnología espacial es regular mejor el uso del agua y, por lo tanto, producir más alimentos con menos recursos, lo cual es muy agradable para la comunidad científica. Al medir la temperatura del campo, que debe ser más baja que el área circundante si se riega adecuadamente, los investigadores pueden determinar si un cultivo está bajo presión de agua o, lo que es más importante en el Medio Oriente, si consume más agua de la que desea. Al medir la cantidad de humedad en las copas de los árboles y el derretimiento de la nieve, pueden determinar cuánta agua necesitan evaporar en primer lugar. “Nos permite hacer mejores predicciones, determinar cuánto riego se necesitará, ver si un país está en estado de sequía”, dice Rachael McDonnell, jefa de la sección de adaptación de modelos de cambio climático en el Centro Internacional con sede en Dubái. for Biosalt Agriculture (ICBA), que a menudo se asocia con la NASA.

Desafortunadamente, el Medio Oriente, que ya es la región más seca del mundo, parece volverse aún más seco. Y así, las imágenes satelitales pueden cobrar importancia en las circunstancias más sombrías. Mediante el uso del programa Landsat de la NASA, «Land Rover Defender de Data Rover», dice McDonnell, las organizaciones de ayuda han creado sistemas de alerta temprana de sequía y hambruna, a través de los cuales intentan abordar las crisis antes de que se intensifiquen. Escanean imágenes en busca de signos de desertificación y buscan signos de estrés de vegetación generalizado. Cuando Marruecos se vio afectado por una grave sequía el año pasado, que redujo la producción de cereales en casi un 60 por ciento y perdió casi 200.000 puestos de trabajo agrícolas, los analistas de teledetección estuvieron al frente para encontrar y dirigir la ayuda a las zonas más afectadas.

Sin embargo, no ha habido problemas con el despliegue de imágenes satelitales, en gran parte porque muchos gobiernos aún no han reconocido la importancia de la tecnología. A menudo, la investigación no alcanza altos estándares ni datos útiles para los formuladores de políticas, sino que los burócratas recogen el polvo. “Uno de los grandes problemas en toda la región árabe es que podemos hacer ciencia, pero gran parte de ella se guarda en un cajón”, dice Chadi Abdallah, investigador del CNRS libanés. En otros casos, los primeros en perder fondos durante las crisis económicas fueron los institutos nacionales de ciencia que les tienen poco respeto. El único satélite científico de Egipto, NileSat, está fuera de servicio por razones financieras; El presupuesto de ciencia y tecnología de Irak ha sido desposeído. Ningún método de datos de alta resolución del cielo puede ayudar cuando no hay nadie en los libros para interpretar la información errónea, a menudo compleja.

Y luego están los problemas de seguridad. A partir de la década de 1970, cuando El-Baz, que en ese momento trabajaba en la misión Apollo-Soyuz, trajo por primera vez imágenes de la NASA a Egipto, muchos servicios de inteligencia tienen una visión débil de la tecnología espacial extranjera. Algunas personas lo encuentran demasiado sensible, casi una forma de espionaje, y tratan de controlar su uso. En 2015, las autoridades de El Cairo se negaron inequívocamente a permitir que dos analistas de datos estadounidenses del Departamento de Agricultura vinieran a calibrar las lecturas de sus satélites sobre el terreno. Estas instituciones fueron traídas bajo su ala por otras agencias de seguridad. La mayoría de las empresas de recopilación de estadísticas en el Medio Oriente están cubiertas por los servicios de seguridad, lo que hace que muchos de sus resultados sean inaccesibles para los investigadores independientes. Como señal desafortunada del momento, los científicos libaneses han descubierto que incluso cuando identifican problemas vía satélite -en este caso, el crecimiento de una planta invasora cerca de Al-Qaa en el norte del país- a veces no hay nada que puedan hacer al respecto. «La guerra [in neighboring Syria] nos impide acceder a determinadas zonas. No se nos permite ir allí ”, dice Ghaleb Faour, director del Centro de Detección Remota del CNRS.

‘Debe ser inteligente’

Sin embargo, hay muchas señales de que el papel de las imágenes satelitales en el Medio Oriente solo será más grande, mejor y quizás un poco menos dependiente de la NASA. Desde la década de 1970, los estadounidenses han dominado el campo de la teledetección, ofreciendo en su mayoría archivos de imágenes gratuitos y, con mucho, el archivo más grande. Incluso transmiten datos directamente desde el espacio a hasta 20 países a la vez. “Tenemos una ventaja inicial en la tierra”, dice James Irons, director de la División de Ciencias de la Tierra en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA.

En los últimos años, sin embargo, han surgido alternativas, algunas de las cuales tienen una mejor resolución y, por lo tanto, una gama más amplia de usos que los satélites Landsat. La Agencia Espacial Europea se lanzó el año pasado, y este año, ambos pueden hacer que las flechas estén más cerca que la mayoría de los otros satélites disponibles públicamente. La ESA ha hecho recientemente algunos de sus datos gratuitos por primera vez, lo cual es crucial dado que la mayoría de los científicos en el Medio Oriente están trabajando con presupuestos ajustados. Y algunos operadores de satélites privados con mejores capacidades de resolución saben cómo reducir sus precios cuando los institutos públicos de investigación lo solicitan. «Simplemente vino a nuestro conocimiento entonces [to make it work] «, dice Kumar Navulur, director senior de programación estratégica global en DigitalGlobe, una empresa estadounidense. El CNRS libanés paga a la empresa alrededor de $ 100,000 cada cinco años para construir mapas digitales detallados del país. Los escépticos dentro de su propio gobierno llegarán a valorar la tecnología.

Sin embargo, sobre todo, parece que las imágenes satelitales pueden ser una de las pocas formas que tiene Oriente Medio de abordar su enorme variedad de desafíos ambientales. Con la mayoría de los estados de la región lidiando con algún tipo de conflicto o una economía débil, las crisis de agua y alimentos empeoran día a día. La solución puede tener que venir de lo anterior. «Sobre todo en relación con el cambio climático, sabemos que tendremos menos agua. Tendremos que ser mucho mejores en la gestión del agua en todos los ámbitos», dice McDonnell de ICBA. «Tendremos que ser inteligentes con las imágenes satelitales».

Editorial TNH

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