Negocios

Concesionarios de automóviles de EE. UU. atraviesan tiempos difíciles

Es posible que WAL-Mart no tenga problemas para vender Hot Wheels este año, pero los concesionarios de automóviles están luchando para vender los originales. Solo pregúntele a Gary Bell Sr., cuya familia ha estado vendiendo autos durante 85 años. Es decir, hasta diciembre, cuando cierra el negocio de los Bell en Leonardtown, Maryland, gracias a la recesión y la crisis crediticia. Con ventas de menos de la mitad de lo que eran a principios de la década, Bell no pudo probar el concesionario de General Motors que había fundado su abuelo. «Es muy emotivo», dice Bell, de 42 años. «Mi papá puso su corazón y su alma en este negocio. Sientes que lo estás defraudando».

Estos son días desesperados para los concesionarios de automóviles. Primero se vieron afectados por el aumento de los precios de la gasolina. Luego llegó la crisis crediticia de Wall Street, lo que dificultó que los concesionarios financiaran su inventario y aún más difícil que los compradores obtuvieran préstamos para automóviles: los pocos compradores lo suficientemente valientes como para ingresar a las salas de exposición, que en estos días tienen la sensación de mausoleos. Las ventas de automóviles cayeron en septiembre, cayendo un 23 por ciento, y continuaron cayendo en octubre. El dolor se ha extendido más allá de los fabricantes de automóviles con problemas de Detroit a los fabricantes de automóviles saludables como Toyota, que sufrió una caída del 29 por ciento en septiembre. «Los concesionarios que han estado en este negocio durante años dicen que nunca habían visto algo así», dijo Annette Sykora, directora de la Asociación Nacional de Concesionarios de Automóviles, en Detroit en octubre, cuando predijo que 700 concesionarios cerrarían en años.

Eso puede sonar optimista. A fines de septiembre, ya habían cerrado 590 concesionarios. Mike Jackson, CEO de AutoNation, el distribuidor de autos más grande de Estados Unidos, dice que habrá más de 1,000 cerrando y otros 1,000 el próximo año. Y no solo las tiendas de mamá y papá. El distribuidor de Chevy más grande del país, Bill Heard de Columbus, Georgia, quebró en septiembre y cerró 13 tiendas. Por lo general, alrededor de 200 de los 21,461 concesionarios estadounidenses cierran cada año. «En febrero, no podía regalar un Prius; en mayo, estaba comprando Escalades a cambio de Prius», dice Jackson, quien ha cerrado tres de sus concesionarios pero sigue siendo rentable.

Para empeorar las cosas, GMAC, el segundo prestamista de automóviles más grande del país, dijo que ya no otorgaría préstamos a compradores con puntajes de crédito por debajo de 700. La medida podría afectar a casi la mitad de los compradores de automóviles de Estados Unidos, ya que alrededor del 42 por ciento de los consumidores tienen crédito. puntajes por debajo de 700. «Usted cae por debajo de 700 si su esposa se olvida de pagar la factura de Saks», dice Jackson. «Eso podría ser fácilmente el 60 por ciento de nuestro tráfico».

Los analistas han pronosticado estimaciones para los concesionarios de automóviles durante años. Los Tres Grandes de Detroit se mantuvieron a flote mediante el uso de sus propias operaciones financieras para subsidiar los préstamos utilizados por los distribuidores para poner nuevos modelos en la sala de exposición y cerrar ventas con los compradores. Eso dejó a GM, Ford y Chrysler con 14.294 concesionarios, suficiente para cubrir el 70 por ciento del mercado automotor estadounidense, pero la participación de mercado combinada de Detroit ha caído al 48 por ciento. Ahora que los fabricantes de automóviles de Estados Unidos se están quedando sin dinero y sin tiempo para arreglarse, están desactivando el dinero fácil para los concesionarios.

Para cualquiera que alguna vez haya tenido la mano torcida por un distribuidor, puede haber cierta satisfacción en este giro de los acontecimientos. Pero los concesionarios de automóviles representan una quinta parte de las ventas minoristas de EE. UU. y, a menudo, son el negocio local más grande, empleando a cientos y financiando a las Pequeñas Ligas. Esas grandes tiendas, con filas de metal reluciente y banderas ondeantes, fueron una vez los comerciantes de los más ricos de la ciudad. No más. Un estudio reciente de Edmunds.com dijo que las ganancias de los concesionarios en autos nuevos han bajado un 25 por ciento este año. «Nuestra olla de oro no es tan grande como podría pensarse», dice Bell, que está buscando un trabajo de contabilidad. «Tengo una hipoteca y cuentas que pagar. Tengo la sensación de que no sé qué va a pasar». Tal vez debería considerar vender autos de juguete.

Editorial TNH

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