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¿Cuándo terminará la reducción?

Cuando la mayoría de nosotros leemos noticias sobre el colapso del mercado inmobiliario, tenemos que reprimir un gemido o una palabrota. Pero John Talbott recibe los titulares con una sonrisa y la fuerte necesidad de gritar «¡Te lo dije!»

Talbott es un ex banquero y consultor económico de Goldman Sachs. También es autor de dos libros que más o menos predijeron el dolor que los propietarios de viviendas están experimentando ahora. «Cuando enciendo las noticias, es como si estuvieran leyendo mis libros, pero en tiempo real», dice Talbott, quien en 2003 escribió «El próximo desplome del mercado inmobiliario: 10 cosas posibles Actúe ahora para proteger su inversión más valiosa». «

Talbott comenzó a escribir ese libro, me dijo la semana pasada, después de escuchar que un amigo, un maestro en San Diego que ganaba $ 45,000 al año, acababa de refinanciar su condominio y pidió prestados $ 255,000 para enfrentar su valor aumentado. Desde sus días como financiero de Wall Street, Talbott cuestionó si alguien con esos ingresos podría manejar una hipoteca tan grande. Debido a la experiencia de su amigo, comenzó a investigar cómo habían aumentado los precios de la vivienda y cómo habían cambiado las prácticas crediticias en los últimos años.

El resultado de esta excavación fue «The Coming Crash», un libro de bolsillo de 185 páginas lleno de tablas y gráficos. En él, Talbott argumentó que los estadounidenses se habían vuelto demasiado aficionados a las hipotecas de tasa ajustable y se consolaban demasiado con las garantías de los agentes inmobiliarios de que los precios nacionales de las viviendas no habían caído año tras año durante al menos cinco décadas. Hizo preguntas sobre el papel de Fannie Mae y Freddie Mac en la financiación de viviendas y cuestionó por qué sus estados financieros no eran más transparentes. En general, concluyó que las casas estaban sobrevaluadas.

En retrospectiva, el libro contenía algunas ideas reales. Pero cuando Talbott lo promocionó durante 2004 y 2005, los precios de las viviendas se dispararon, lo que llevó a algunos a tratarlo como Chicken Little. «Empecé a escuchar de la gente: ‘Oh, debe haber estado equivocado: el mercado de la vivienda sigue en alza'», dice Talbott. «Me enojé un poco».

Fue entonces cuando comenzó a escribir su segundo libro, «¡Vende ahora!», que se publicó a principios de 2006, justo cuando salían a la luz las primeras grietas en el mercado inmobiliario. Como sugiere el título, esta vez Talbott fue más expresivo al instar a los propietarios a cobrar sus ganancias. «Tienes que actuar. Tienes que vender», escribió Talbott, quien actualmente está alquilando una casa en Kentucky. Cerca de la parte posterior de «¡Vender ahora!» Es un gráfico que enumera las áreas metropolitanas que, según Talbott, tienen más probabilidades de disminuir significativamente. Leí el cuadro con especial interés: mi propia casa está ubicada a mitad de camino entre Boston (n.° 19, donde Talbott cree que el valor de las casas está destinado a caer un 49 por ciento) y Worcester, Massachusetts. (núm. 26, con una caída proyectada del 44 por ciento). ). Si la predicción de Talbott es correcta, mis vecinos y yo nos encontraremos con un mundo de dolor.

A pesar de su actitud negativa, Talbott es agradable y fácil de hablar. Durante nuestra entrevista telefónica le digo que me sorprende estar disfrutando de una conversación con un hombre que predice que el valor del mayor activo de mi familia se reducirá casi a la mitad. Dice que muchas personas, incluidos los presentadores de televisión, reaccionan con hostilidad a su mensaje. “Iba a estos programas de entrevistas, y en cuatro segundos no podía apreciar la [the host’s] casa y el valor de su hipoteca de acuerdo con sus preguntas», dice Talbott.

Entonces, ¿qué significa cómo se está desarrollando el colapso de la vivienda hasta ahora? Cita datos que muestran que, en todo el país, los precios promedio de la vivienda han caído alrededor de un 5 por ciento. Pero cree que es probable que la disminución real del valor sea más pronunciada, dado que las estadísticas actuales se basan en viviendas que realmente cambian de manos y no reflejan la gran cantidad de viviendas que languidecen en el mercado. Ese inventario en auge refleja el hecho de que muchas personas todavía no están dispuestas a admitir que su casa vale menos de lo que están pidiendo.

Talbott cree que todavía nos estamos acercando al comienzo de una racha de cinco a siete años en la que el valor de las viviendas volverá a caer a los niveles de 1997, cuando los bancos y los prestamistas hipotecarios comenzaron a permitir que tantos estadounidenses obtuvieran tantos préstamos hipotecarios incobrables, que fue el principal combustible del auge. También expresa su sorpresa de que el flujo constante de malas noticias del mercado de la vivienda no haya cobrado un precio mayor en el mercado de valores. Con el tiempo, lo hará.

Un subcomité del Congreso predijo recientemente que la crisis de las hipotecas de alto riesgo resultará en 2 millones de ejecuciones hipotecarias en los próximos años. Talbott se pregunta si la gente realmente entiende la cantidad de sufrimiento que causará. «Cuando la gente habla de que 2 o 3 millones de personas perderán sus hogares, el huracán Katrina parece una patata pequeña», dice. «[And] esto se extiende por todo el país”.

Hasta ahora, muchas de las predicciones de John Talbott han sido acertadas. Pero a medida que continúa el colapso de la vivienda, los propietarios de viviendas en mi vecindario y más allá tienen todas las razones para esperar que su presciencia dure poco.

Editorial TNH

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