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¿De dónde saca Apple el tantalio para tu iPhone?

A nadie le gusta pensar que su iPhone se fabricó con minerales derivados de un país donde los señores de la guerra y los violadores en masa se benefician de las minas. Entonces, hace un año, Apple hizo una afirmación audaz: auditó las fundiciones en su cadena de suministro y ninguna de ellas usó tantalio de regiones devastadas por la guerra en la República Democrática del Congo (RDC).

Aunque Apple reconoció que no podía reclamar lo mismo sobre el oro, el estaño y el tungsteno, otros tres importantes productos esenciales para la electrónica moderna pero destinados a las zonas de guerra, el anuncio del tantalio fue un paso importante para los defensores de los derechos humanos que desde hace mucho tiempo exigían más. transparencia de las empresas internacionales.

Pero, ¿cómo puede Apple estar tan seguro?

Los expertos señalan el contrabando generalizado de mineral a través de fronteras porosas en zonas de conflicto, con escasos rastros de papel para minas de aldea en pequeñas minas artesanales en países donde los señores de la guerra controlan las exportaciones. Además, los procedimientos de inspección en las fundiciones de China y Rusia son opacos y propensos a la corrupción. “Nos preocupa que los procedimientos de inspección no sean tan transparentes como deberían ser”, dice Sasha Lezhnev, quien supervisa los asuntos relacionados con los minerales en conflicto en Enough Project, parte del grupo de expertos Center for American Progress.

La divulgación de Apple, que reportó la mayor ganancia trimestral de cualquier empresa en la historia corporativa, fue inusual porque fue más allá de una nueva regulación aprobada por la Comisión de Bolsa y Valores (SEC) en 2012 bajo la Ley de Regulación Financiera de 2010 Dodd-Frank. . Esa nueva regla requiere que las empresas que cotizan en bolsa en los EE. UU. auditen sus cadenas de suministro y divulguen cualquier uso de minerales en conflicto, pero no los nombres de las fundiciones, como lo hizo Apple.

Los datos de Apple llegaron a través de Conflict Free Sourcing Initiative (CFSI), un grupo voluntario de autocontrol creado en 2009 para verificar las fundiciones en busca de fuentes potenciales de minerales conflictivos. Con el apoyo de Apple, Intel, Microsoft, Hewlett-Packard, General Electric y otros grandes consumidores de esos deseos, el programa de inspección ha visto varios cambios en sus procedimientos de limpieza de fundiciones en los últimos años.

Casi todas las computadoras, teléfonos móviles y otros dispositivos de alta tecnología usan tantalio, un mineral perlado de color gris azulado que se encuentra en Brasil y Australia, pero también en Ruanda y la República Democrática del Congo, que ha sufrido lo que el Comité Internacional de Rescate llama las peores sangres del conflicto mundial. Segunda guerra. . Más de 5 millones de personas han sido asesinadas allí desde 1998, la violación se ha utilizado como arma de guerra y el trabajo esclavo y el reclutamiento de niños soldados son comunes.

Nombrado en honor a una figura mitológica griega condenada a pasar la eternidad en aguas poco profundas, con resultados pendientes para siempre de alcanzar, el tantalio se comercializa en un mercado que es uno de los secretos del mundo. La tantalita, el tantalio que contiene minerales, no se negocia en bolsas de productos básicos, sino que se compra y vende a través de redes sombrías de comerciantes, por lo que su origen puede ocultarse fácilmente. El mineral es refinado en coltan por fundiciones en países como China, Kazajstán y Estados Unidos, y el mineral se vende a fabricantes que fabrican capacitores, dispositivos de alta tecnología que mantienen cargas eléctricas y son esenciales para todo, desde iPads hasta aviones.

En febrero de 2014, Apple nombró por primera vez a todas las fundiciones de su cadena de suministro que manejan los cuatro minerales conflictivos (tantalio, oro, estaño y tungsteno). Estuvieron en países como China, Brasil, Estados Unidos, Japón, Alemania, India, Austria, Estonia, Rusia y Kazajstán. Dijo que las inspecciones de CFSI mostraron que las fundiciones no usaban tantalio extraído en regiones devastadas por la guerra en la República Democrática del Congo. Este mes, se espera que Apple revele nuevos detalles de las inspecciones de CFSI a sus fundiciones.

En noviembre pasado, Apple dijo que de las 219 fundiciones que utiliza en todo el mundo para procesar oro, estaño, tungsteno y tantalio, 106 cumplían plenamente, 55 estaban siendo auditadas y 58 habían fallado en el abismo que no conocemos. categoría. Las cifras muestran progreso: más fundiciones están analizando el metal puro o haciendo inspecciones para asegurarse de que lo hagan, en comparación con seis meses antes, cuando Apple dijo que de las 186 fundiciones que utilizó para los cuatro metales, solo 59 cumplían, 23 estaban siendo auditados, y 104 no participaron en las auditorías.

«CFSI ha logrado atraer a algunos procesadores de metales al escrutinio público», dice Sophia Pickles, quien supervisa los asuntos de minerales en conflicto congoleños en Global Witness, un grupo de defensa del desarrollo global. Pero, dice, «el esquema corre el riesgo de ser visto como un lavado verde, un ejercicio de ‘marcar la casilla'». Se refería a varios pasos en los extensos procedimientos de auditoría de CFSI que permiten a los auditores examinar a las fundiciones para verificar diversas áreas de cumplimiento, como verificaciones de papeleo y entrevistar a los empleados de las fundiciones. Dichos procedimientos no cumplen con los estándares globales establecidos por la Organización para la Cooperación y el Desarrollo Económico porque no requieren que las fundiciones informen públicamente sobre los riesgos expuestos o cualquier paso correctivo.

Se espera que unas 6000 empresas, en sectores que van desde las telecomunicaciones hasta la atención de la salud, gasten $3 mil millones a $4 mil millones inicialmente para cumplir con la nueva regla de la SEC, y hasta $609 millones anuales a partir de entonces, según estimaciones de la SEC. Entonces, cuando apenas 1.300 empresas presentaron divulgaciones iniciales el verano pasado, hubo cierta preocupación y decepción. Con solo el 23 por ciento de las empresas informantes declarando que todos sus productos estaban libres de conflictos de la DRC, según Audit Analytics, las expectativas son más altas para las divulgaciones de este año.

Michael Littenberg, un abogado de Schulte Roth & Zabel que se enfoca en cuestiones legales relacionadas con los minerales en conflicto, dice que «el riesgo reputacional ahora es mayor» debido a las revelaciones de muchas firmas de tecnología el año pasado que aumentaron las expectativas de más y mejores por venir. Las «grandes marcas de consumo» como Apple «son la fruta madura para las organizaciones sin fines de lucro y los defensores de los inversores, y se están enfocando más en este tema».

El escrutinio de los minerales conflictivos ha aumentado durante la última década, pero el comercio sigue siendo difícil de rastrear. En diciembre de 2014, Ruanda reveló que había aumentado significativamente las exportaciones de tantalio en 2013 para convertirse en el mayor exportador del mundo, enviando a fundiciones extranjeras, principalmente en China, alrededor de 2460 toneladas, el 28 por ciento del total mundial de alrededor de 8800 toneladas. Eso es más del doble de las exportaciones de 2012, a pesar de que Ruanda ha producido constantemente alrededor de 1.500 toneladas anuales, según datos del Servicio Geológico de EE. UU.

El pico aumentó las sospechas de que el mineral se estaba pasando de contrabando a través de la frontera desde zonas de conflicto en la República Democrática del Congo. En abril de 2013, más de dos años después de que la CFSI comenzara a inspeccionar las fundiciones, Global Witness informó que «gran parte del estaño, tantalio y tungsteno producidos en Kivu del Norte y del Sur» en la República Democrática del Congo «beneficia a los rebeldes y miembros del ejército estatal». El estaño y el tantalio introducidos de contrabando en Ruanda se lavan a través del sistema de etiquetado nacional del país y se exportan como material ‘limpio’ de Ruanda».

Las inspecciones de CFSI de las fundiciones se basan en una iniciativa de detección creada por el Instituto Internacional de Investigación del Estaño (ITRI) que proporciona datos sobre el origen de los minerales. Aunque está a cargo de la industria global del estaño, ITRI rastrea los cuatro minerales en conflicto, revisando las minas y permitiendo a los productores locales «empacar y etiquetar» material libre de conflicto. Pero las auditorías de ITRI no se hacen públicas y ninguna de las iniciativas de evaluación, incluida la CFSI, ha sido revisada por terceros.

«Cuando piensas en que el contexto de estas minas es principalmente artesanal, muy informal, no hay papeleo, entonces, ¿en qué evidencia se puede confiar alguna de las inspecciones?» pregunta Lawrence Heim, director de Elm Sustainability Partners, una firma consultora de minerales conflictivos en Marietta, Georgia. «Al final del día, no sabemos realmente cuál es la realidad».

William Quam, un consultor de la industria con sede en Viena que ha gestionado a 3.800 mineros y personal en los últimos años en seis minas de tantalio en Ruanda y también ha trabajado en la región de Kivu del Norte de la República Democrática del Congo, dice que la implementación desordenada de iniciativas de detección ha alimentado el contrabando, que fue mencionado en a. Informe del Grupo de Expertos de la ONU en agosto pasado. «Es más rentable poseer el proceso de embolsado y etiquetado que una fundición», dice Quam a Tiempodenegocioshoy.

Cuando se le preguntó acerca de sus procedimientos de auditoría y cómo puede estar seguro de que el tantalio que usa está libre de conflictos, Apple se negó a poner a disposición a un funcionario para una entrevista o responder preguntas registradas por correo electrónico.

Rob Lederer es director ejecutivo de Electronic Industry Citizenship Coalition, uno de los grupos de la industria que desarrolló el CFSI. Él dice: «Si bien no podemos garantizar que las ventas o los envíos en particular estén libres de conflictos, brindamos seguridad a las empresas de que sus fundiciones cuentan con procedimientos para abastecerse de manera responsable».

En junio de 2010, el cofundador de Apple, Steve Jobs, reconoció la profundidad del problema en un correo electrónico de amplia circulación a un reportero de la revista Wired: «Hasta que alguien descubra una forma de rastrear químicamente los minerales desde la fuente de la mina, es un problema muy difícil. «

Otras empresas de tecnología han cumplido con la regulación de la SEC al admitir que no saben. Dell afirma en su sitio web que «la extracción de estos minerales ocurre mucho antes de ensamblar un producto final, lo que dificulta, si no es que imposibilita, rastrear el origen de los minerales. Además, muchos de los minerales se hierven junto con materiales reciclados». metales. , y en ese punto, es casi imposible rastrear los minerales hasta su origen». Taser International dijo que no podía determinar si los minerales de conflicto utilizados en casi todos sus productos provenían de áreas de conflicto de la República Democrática del Congo.

La regla de la SEC, inusual porque coloca a la agencia en un papel de vigilancia humanitaria, requiere solo transparencia y que las empresas realicen una «investigación razonable sobre el país de origen». No requiere que las empresas hagan nada con respecto a sus proveedores, siempre que sean abiertos con los inversionistas y el público acerca de ellos.

Incluso partes de ese requisito están siendo cuestionadas. El pasado mes de abril, un tribunal federal de apelaciones en Washington, DC anuló un requisito de la regla de la SEC según el cual algunas empresas informantes podrían tener que divulgar sus productos porque no se determinó que estuvieran libres de conflictos en la RDC. El fallo se produjo en una demanda presentada contra la SEC en mayo de 2013 por la Asociación Nacional de Fabricantes, la Cámara de Comercio de EE. UU. y Business Roundtable, todos poderosos grupos comerciales. Argumentan que el requisito de divulgación viola el derecho a la libertad de expresión de la Primera Enmienda al obligar a algunas empresas a llevar públicamente una letra escarlata y «admitir obligatoriamente que una empresa tiene sangre en las manos», dicen los documentos del tribunal.

Sin embargo, la perspectiva sigue siendo incierta tras la decisión de un tribunal de apelación en noviembre pasado de volver a escuchar el asunto. La etiqueta «libre de conflicto», observada en los documentos judiciales por Raymond Randolph, el juez que supervisa el caso, es una metáfora que trae a colación la responsabilidad moral por la guerra del Congo.

Editorial TNH

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