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Deuda federal: ¿Qué pasa si los gobiernos no pueden pagar?

Hasta hace poco, la idea de que el gobierno de un país dejara de pagar su deuda, es decir, decirle a los prestamistas que no pagará todo lo que les debe, era un gran problema. Argentina o Rusia podrían endurecer a sus acreedores, pero ciertamente no Estados Unidos, Japón o Gran Bretaña. Bueno, todavía es una posibilidad muy remota, pero ya no es del todo concebible. Los gobiernos de los países ricos se están endeudando tanto que es posible que algún día se reduzcan los dos supuestos que subyacen a su creciente deuda (que los prestamistas seguirán prestando y que los gobiernos seguirán pagando). ¿Qué pasa entonces? ().

La pregunta es tan desconocida que el pasado ofrece pocas pistas sobre el futuro. La psicología es decisiva. Para tomar un ejemplo paralelo: el dólar. El temor es que los extranjeros (y también los estadounidenses) pierdan la confianza en su valor y lo cambien por yenes, euros, oro o petróleo. Si demasiados inversionistas hacen eso, el sello autocumplido podría desencadenar una venta masiva de acciones y bonos estadounidenses. La gente ha predicho tal crisis durante años. Aún no ha sucedido. La caída de la moneda es ordenada, ya que el dólar mantiene una confianza fundamental basada en la estabilidad política, la apertura, la gran riqueza y la baja inflación de Estados Unidos. Pero algo podría destruir esa confianza, mañana o dentro de 10 años.

La misma lógica se aplica a la explosión de la deuda pública. Nos hemos movido a un territorio desconocido y somos prisioneros psicológicos. Considere Japón. En 2009, su déficit presupuestario, la brecha entre el gasto y los impuestos, fue de alrededor del 10 por ciento o más del producto interno bruto (PIB). Su deuda pública total, el préstamo para cubrir todos los déficits anteriores, se acerca al 200 por ciento del PIB. Eso es el doble del tamaño de la economía. La enorme deuda refleja años de lento crecimiento económico, muchos planes de «estímulo», una sociedad que envejece y el impacto de la recesión mundial. Para 2019, la relación deuda/PIB podría alcanzar el 300 %, según un informe de JPMorgan Chase.

Nadie sabe cómo interpretar estos números. Si alguien hubiera predicho hace 20 años que la deuda del gobierno de Japón aumentaría tan dramáticamente, el pronóstico seguramente habría provocado alarma: «La deuda no será manejable; Japón pagará tasas de interés exorbitantes ya que los prestamistas temerosos exigen altos rendimientos para compensar el riesgo que tiene el gobierno. Podría incumplir o inflar su deuda». En cambio, ha sucedido justo lo contrario. El 94 por ciento de la deuda ha sido asumida por inversores japoneses: hogares, bancos, aseguradoras. Las tasas de interés de los bonos del gobierno de Japón a 10 años (JGB) han caído del 7,1 por ciento en 1990 al 1,4 por ciento en la actualidad.

Superficialmente, esto se puede explicar. Japón tiene suficientes ahorros privados para comprar bonos; debido a una ligera deflación (los precios caen), las tasas de interés bajas son aceptables; y los inversores siguen confiando en que se financiará la deuda nueva y la que venza. Pero la conclusión correcta que se puede sacar no es que los grandes gobiernos (como Japón y Estados Unidos) puedan endeudarse fácilmente tanto como quieran. Es porque pueden pedir prestado fácilmente todo lo que quieran hasta que se desplome la confianza de que pueden hacerlo, y no sabemos cuándo, cómo o si eso podría suceder.

Las sociedades ricas de todo el mundo se enfrentan a un dilema similar. La deuda está aumentando desde niveles ya altos. En los Estados Unidos, la Oficina de Presupuesto del Congreso estima que los presupuestos planificados de la administración Obama elevarían la relación deuda/PIB del 41 % en 2008 al 82 % en 2019. Los pagos de intereses anuales sobre la deuda aumentarían de $170 000 millones en 2009 a $ 799 mil millones en 2019. Pero frenar los déficits y las deudas mediante la reducción del gasto o el aumento de los impuestos implicaría medidas impopulares que podrían, perversamente, debilitar la economía y empeorar los déficits. En Japón, el impuesto al valor agregado (impuesto nacional sobre las ventas) existente del 5 por ciento tendría que pasar al 12 por ciento, dice JP Morgan, junto con profundos recortes en el gasto. En contra de tales opciones, algún país avanzado puede decidir que el incumplimiento parcial o total, aunque grave, es menos grave desde el punto de vista económico y político que las alternativas.

Privados de crédito nacional o internacional, los países morosos en el pasado han sufrido recesiones económicas, hiperinflación o ambas. Es posible que una sociedad rica tiente ese destino, pero incluso la remota posibilidad subraya la incertidumbre y la novedad de nuestra situación actual. Los argumentos sobre si necesitamos más estímulo (y deuda) oscurecen la realidad más amplia de que la deuda del pasado ha restringido aún más el margen de maniobra económica de los gobiernos.

Editorial TNH

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