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Economía: ¿Funcionará el plan de estímulo de Obama?

Debemos resistir la tentación de ver el próximo paquete de «estímulo económico» como una panacea. No será. En el mejor de los casos, equivale a un «cebado de bombeo» tradicional. Vale la pena pensar en esta metáfora común. Para poner en marcha la bomba, agregas agua; entonces la bomba funciona de forma independiente. Del mismo modo, el estímulo solo tendrá éxito si la economía restaura la expansión espontánea y la creación de empleo.

Es comprensible que la nueva administración Obama se haya centrado en la tarea inmediata de diseñar el programa de estímulo. Ha dicho menos sobre cómo alentaría el crecimiento económico autosostenible. Pero esa, al final, es la pregunta crucial. Los déficits presupuestarios gubernamentales cada vez mayores, que reflejan aumentos de gastos y recortes de impuestos, en última instancia serían ineficaces y contraproducentes.

El estímulo califica como un mal necesario, un paracaídas contra la caída libre económica. Tradicionalmente, la economía se divide en cuatro sectores: gasto de consumo; inversiones comerciales y de vivienda; las exportaciones netas; y el gasto del gobierno. Los tres primeros sectores se están debilitando. La confianza del consumidor está en su punto más alto, según una encuesta del Conference Board realizada desde 1967. Solo el 6 por ciento de los estadounidenses cree que hay suficientes trabajos; El 41 por ciento piensa que habrá menos trabajos en seis meses. La construcción de viviendas se ha derrumbado; las empresas tienen miedo de hacer nuevas inversiones. Las exportaciones están sufriendo el colapso de las economías extranjeras.

Si el gobierno no maneja la economía, ¿quién lo hará? El peligro es que el pesimismo y la reducción del gasto se lleven uno al otro, empujando a la baja la producción y aumentando el desempleo. Al impulsar la producción, el empleo y la confianza, un paquete de estímulo busca ganar tiempo. Sin embargo, el desempleo aumentaría. IHS Global Insight predice que alcanzará un máximo del 9,2 por ciento a principios de 2010. Pero se podría evitar una caída libre y, a medida que los estadounidenses pagaran su deuda, reanudarían sus gastos con un mayor gasto. Los inventarios de viviendas en auge disminuirían; Habría un renacimiento de la construcción de viviendas. La inversión empresarial seguiría.

Esa es la teoría.

Según todos los informes, la motivación será enorme. Stanley Collender, un respetado experto en presupuestos, cree que el déficit de 2009 podría superar los 1,3 billones de dólares, alrededor del 9 por ciento de la economía (producto interno bruto). En dólares, eso triplicaría el déficit de 2008 de $455 mil millones. Como parte del PIB, eclipsaría el récord posterior a la Segunda Guerra Mundial de Ronald Reagan del 6 por ciento en 1983. Jadeo.

(Para los adictos a los números, aquí están las matemáticas de Collender. Comienza con la última estimación de 2009 de la Oficina de Presupuesto del Congreso, $438 mil millones. Luego agrega $500 mil millones en estímulo, suponiendo que parte del estímulo se gaste en 2010. Agrega $100 mil millones que también no están presupuestados. Irak y Afganistán, $80 mil millones para el alivio del impuesto mínimo alternativo y $250 mil millones para el Programa de Alivio de Activos en Problemas.

En algunos casos, la motivación puede resultar contraproducente. Un problema potencial es que los inversionistas nacionales y extranjeros en bonos del Tesoro de EE. UU. podrían comprar tantos otros valores. Para convencerlos, es posible que deban subir las tasas de interés, lo que podría empeorar la crisis. Incluso podría haber una huida de pánico del dólar. Hasta ahora, ha sucedido lo contrario. Los inversionistas asustados han acudido en masa a los Fondos «seguros» y sus tasas de interés se dirigen a mínimos históricos. Aún así, esta crisis impredecible está controlada por la psicología; un cambio repentino de corazón es impensable.

Incluso si esta sorpresa desagradable y otras no suceden, la motivación sigue en pie. La crisis actual es una ruptura fundamental en el patrón de crecimiento económico estadounidense reciente. Durante el último cuarto de siglo, la economía se ha basado en un préstamo personal cada vez mayor que ha respaldado un aumento en la compra de bienes de consumo, lo que contribuye al déficit comercial de EE. UU., y un auge inmobiliario. Pero los préstamos imprudentes se volvieron imprudentes y muchas familias pidieron demasiado dinero prestado. En sus términos más simples, el «estímulo» reemplaza el crédito privado dañado con el crédito superior del gobierno federal.

Pero esto no puede continuar indefinidamente. Los rápidos aumentos de la deuda federal, mucho más rápidos que en los últimos años, podrían provocar una mayor pérdida de confianza que podría prolongar la crisis financiera actual o, algún día, desencadenar una nueva. Una creciente carga de la deuda federal también se sumaría al problema de pagar los altos costos de jubilación de los baby boomers que envejecen. Entonces: el aumento de la deuda de los hogares o del gobierno no proporciona una base plausible para el crecimiento económico futuro.

Lo que Estados Unidos necesita es un crecimiento impulsado por las exportaciones. El problema es que muchos otros países también quieren eso. Así como los grandes déficits comerciales en los EE. UU. indicaron que Estados Unidos estaba gastando en exceso, los grandes superávit comerciales en China, Japón y otros países asiáticos indicaron que estaban gastando en exceso. En China, el gasto de consumo es del 35 por ciento del PIB, señala el economista Nicholas Lardy del Instituto Peterson. Eso es la mitad del nivel estadounidense.

El futuro de la economía estadounidense depende de encontrar nuevas fuentes de demanda productiva. Eso es en parte un ejercicio interno, pero también requiere que otras sociedades reduzcan su sobreprotección y dependencia de las exportaciones. Esta es una tarea difícil. Nuestro destino no está enteramente en nuestras manos, ni en las de Barack Obama.

Editorial TNH

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