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El ángel caído de Europa

No es ningún secreto que los mercados emergentes han tenido un viaje fácil en los últimos años, ya que la búsqueda de márgenes de beneficio de dos dígitos ha llevado a los inversores a territorios más riesgosos. La inversión extranjera directa en los países en desarrollo alcanzó los $542 mil millones en 2005, un aumento interanual del 37 por ciento. Los números son estelares, tanto que muchos economistas han comenzado a hacer apuestas sobre qué país será el primero. Pero en lugar de los sospechosos habituales en Asia o América Latina, muchos expertos se centran en Europa del Este. Estados como Polonia y Hungría, protegidos durante mucho tiempo por su pertenencia a la UE, corren el riesgo de perder su prosperidad como una combinación de gobiernos populistas, fatiga por reformas y gastos excesivos crónicos. Como dice Neil Shearing, analista de Capital Economics con sede en Londres, «todas las dinámicas están ahí para un desastre total».

No lo adivinarías a primera vista. Las cuatro economías más grandes que se unieron a la UE en 2004 (República Checa, Hungría, Polonia y Eslovaquia) tuvieron un fuerte crecimiento del PIB del 5 por ciento el año pasado. Por supuesto, el auge se ha visto acompañado por niveles récord de capital extranjero: un aumento del 19 por ciento a $ 57 mil millones, más del doble de la cantidad que fluye hacia todo el Medio Oriente. Además, el capital es barato, gracias al «efecto halo»; es decir, la percepción de que estos países son inherentemente menos riesgosos porque son europeos. Según un informe del FMI que se publicará esta semana, los costos de endeudamiento en Europa Central son un punto porcentual más bajo de lo esperado dados los riesgos económicos, financieros y políticos que plantean los países. Los mercados parecen ver erróneamente la pertenencia a la UE como una especie de garantía tácita contra el riesgo soberano, dice Susan Schadler, subdirectora del Departamento de Europa del FMI.

Solo tienes que mirar hacia el sur (piensa en Grecia e Italia) para darte cuenta de que no es así. A pesar de que Asia oriental, América Latina, África subsahariana y Asia central mejoran sus saldos en cuenta corriente, Europa del Este continúa consumiendo mucho más de lo que produce, con saldos en cuenta corriente promedio de 5% negativo del PIB. Mientras tanto, la deuda del gobierno se ha disparado fuera de control, con muchos países acumulando déficits dos o tres veces más de lo que concede la UE. A largo plazo, las fuertes deudas de Europa del Este darán lugar a tasas de interés más altas en los préstamos, o incluso a una contracción del crédito, lo que podría desencadenar una crisis económica en Italia a mediados de la década de 1990.

Hungría es el peor infractor hasta ahora: el año pasado el déficit alcanzó el 10,1 por ciento del PIB, el más alto de Europa. La deuda pública ha aumentado de alrededor del 60 al 70 por ciento del PIB desde 2005. Los problemas llegaron a un punto crítico en el otoño, cuando una cinta filtrada mostró al primer ministro Ferenc Gyurcsany mintiendo «mañana, tarde y noche» sobre el estado del país. financiación para ganar un segundo mandato. El escándalo resultante finalmente llevó al gobierno a lanzar un «paquete de austeridad fiscal» destinado a reducir el déficit al 3,2 por ciento para 2009.

El objetivo del nuevo plan es llevar a Hungría a la moneda única. Hasta ahora, Eslovenia es el único nuevo miembro de la UE que lo ha logrado. Polonia, que inicialmente debía unirse en 2009, no se espera que lo haga hasta 2012; la República Checa parece lista para retroceder desde mediados de 2009 hasta 2011. Eso significa que las fluctuaciones de la moneda local seguirán siendo un riesgo para los inversores extranjeros.

Una nueva ronda de liberalización del mercado podría ayudar a compensar eso, pero la fatiga de la reforma ha llevado al poder a muchos líderes de tendencia izquierdista. El gasto de estilo comunista en gobiernos locales inflados y proyectos de salud ineficaces está en aumento; el gasto en investigación y desarrollo ha disminuido. Polonia ha pasado por seis ministros de Finanzas en dos años. El nuevo gobierno de Eslovaquia está deshaciendo los impuestos fijos y las leyes laborales menos estrictas que lo hicieron tan popular entre los inversionistas extranjeros. «Creo que todos estos países tendrán algún tipo de crisis fiscal en los próximos 10 años», dice Simeon Djankov, economista jefe del Banco Mundial. Teniendo en cuenta la cantidad de dinero que ahora se encuentra en toda Europa del Este, es una caída en desgracia que nos tocará a todos.

Editorial TNH

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