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El desastre está invitando a la perforación de petróleo y gas en el Ártico

Aquí hay un experimento mental aterrador: imagina un desastre petrolero como Deepwater Horizon. La misma situación: cientos de miles de galones de petróleo que fluyen al mar todos los días; personas desaparecidas, presuntamente muertas; el uso de cantidades masivas de dispersantes químicos para descomponer el petróleo y los intentos desesperados de contener y detener el flujo desenfrenado debajo de la superficie.

Pero en lugar de abril en el Golfo de México, es diciembre en el mar de Beaufort en Alaska.

Está oscuro cada minuto de cada día. Las temperaturas rara vez superan los 0 grados Fahrenheit y los vientos huracanados no son raros. No hay ciudad cercana llena de ingenieros y recursos para acudir en ayuda de nadie.

La estación de la Guardia Costera más cercana está a casi 1,000 millas de distancia, y algunas de esas millas están obstruidas con hielo.

Como alguien que tiene la rara experiencia de liderar la implementación del Plan de Recuperación del Derrame de Petróleo de Exxon Valdez y servir en la Comisión Nacional sobre el Derrame de Petróleo de BP Deepwater Horizon, puedo imaginar este desastre con vívidos detalles.

Este es el tipo de historia que me quita el sueño y, en los últimos meses, ha estado mucho más cerca de la realidad de lo que piensas.

En abril, el presidente Donald Trump firmó una orden ejecutiva revocando las restricciones del presidente Obama sobre la perforación en el Ártico. Y el mes pasado, la administración Trump aprobó una propuesta para permitir que la primera empresa, Eni SpA, comenzara la perforación exploratoria en el Ártico. El gigante petrolero italiano planea comenzar a perforar en el mar de Beaufort el próximo diciembre.

Todavía no estarán perforando a las profundidades que BP hizo durante Deepwater Horizon, pero no obstante, existe la posibilidad de un gran daño. De hecho, los mismos factores ambientales que dificultan la limpieza de los derrames hacen que sea más probable que ocurran en primer lugar.

Hacer frente a estos derrames en este tipo de entorno requiere conocimientos, habilidades técnicas y capacidades de respuesta que simplemente no tenemos. Caso en cuestión: más de 25 años después de Exxon Valdez, todavía no se conocen tecnologías para limpiar el petróleo del hielo.

Sabemos muy poco sobre el Mar de Beaufort en el mejor de los casos, y tenemos poca comprensión del impacto que los derrames de petróleo y los derrames de petróleo tendrían en el frágil ecosistema del Ártico o, para el caso, cómo sería difícil limitar un derrame si y cuando empieza

Y si tenemos que romper el hielo para llegar a tal derrame, supongo que tenemos que esperar que el único rompehielos en pleno funcionamiento del gobierno de los EE. UU. no esté en uso en otro lugar.

Las compañías petroleras tienen un historial de tener poca confianza en comprender los desafíos específicos que plantean los entornos en los que operan. las secuelas del desastre. Describió cómo la vida silvestre afectada por el derrame del Golfo podría incluir leones marinos, nutrias marinas y morsas, ninguno de los cuales se encuentra realmente en ese entorno.

Royal Dutch Shell, que perforó de forma intermitente en el Ártico antes de suspender sus operaciones en 2015, tuvo una serie de casi desastres, incluidos daños importantes en su contención voluntaria de derrames, un incendio en la plataforma, una tripa gigante en el casco de un barco que transportaba . el equipo necesario para tapar un pozo dañado y el rescate de alto riesgo de 18 trabajadores que quedaron varados cuando una plataforma encalló en mares agitados.

Soy conservacionista, pero también soy realista. A medida que el cambio climático continúa derritiendo el Ártico, está descubriendo una gran cantidad de petróleo y gas natural que podría valer $ 35 billones.

Sé que la tentación de aprovechar estos recursos probablemente será irresistible, sin importar lo que signifique para el estado del planeta que heredarán nuestros hijos.

Pero lo menos que podemos hacer es establecer regulaciones sensatas para cualquier empresa que quiera perforar en el Ártico. Antes de obtener un permiso de perforación, se debe exigir a las empresas que hagan tres cosas: demostrar que han evaluado minuciosamente todos los riesgos asociados con ese entorno; comprometerse a asumir la responsabilidad financiera total de cualquier limpieza necesaria (y demostrar que tiene los recursos para hacerlo); y demostrar que tienen capacidades de respuesta y contención que funcionan en el Ártico, y que funcionan rápidamente, del orden de días, no semanas o meses.

También deberíamos invertir significativamente en explorar e investigar nuestros ecosistemas árticos. No puedes administrar o proteger lo que no entiendes. La triste verdad es que sabemos más sobre la superficie de Marte que sobre el fondo del Mar Ártico. E incluso podemos hacer que estos ecosistemas sean más resistentes al designar áreas marinas protegidas en áreas altamente sensibles.

Es vital que lo hagamos bien, porque no somos el único jugador en esta región. China y Rusia están tomando medidas para extraer petróleo del Ártico mientras hablamos. Necesitamos establecer buenas prácticas ahora, antes de que las inseguras sean cada vez más aceptadas.

Incluso hoy, casi tres décadas después de nuestros esfuerzos de restauración del derrame de petróleo de Exxon Valdez, hay lugares en las costas de Prince William Sound donde, si comienza a excavar en la playa, encontrará petróleo del derrame, lo que muestra claramente si las consecuencias de nuestras acciones en el Ártico durarán generaciones.

Es una imagen graciosa: a medida que derretimos los casquetes polares blancos del norte, es posible que podamos reemplazarlos con una mancha negra tóxica. Apliquemos las reglas simples y prácticas para asegurarnos de que eso no suceda.

Editorial TNH

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