Negocios

El mito de los empleos verdes

No existe una solución más de moda para la actual recesión mundial que un «empleo verde». El presidente Obama, el británico Gordon Brown, el francés Nicolas Sarkozy y el chino Hu Jintao están promoviendo industrias de tecnología limpia, como la energía eólica y solar, o el reciclaje de pasto para combustible. Suena como el trato definitivo en el que todos ganan: crear puestos de trabajo, reducir la dependencia energética y salvar al planeta del calentamiento global, todo en un solo plan de estímulo. Desde el comienzo de la recesión, los gobiernos, los grupos ambientalistas e incluso los sindicatos han estado dando vueltas a los informes sobre la cantidad de empleos que estas nuevas industrias podrían crear; las estimaciones van de miles a millones.

Sin embargo, ese tipo de predicciones pueden ser demasiado optimistas. Como señala un nuevo estudio de McKinsey, la industria de la energía limpia tiene poco en común con las antiguas industrias manufactureras intensivas en mano de obra, como la siderúrgica y la automotriz. Una comparación más precisa sería la industria de los semiconductores, que se esperaba que creara un auge en los trabajos de alta tecnología, pero hoy en día emplea principalmente robots. Los trabajadores de alta tecnología, personas que diseñan y construyen cosas como turbinas eólicas o paneles solares, representan solo el 0,6 por ciento de la fuerza laboral estadounidense. McKinsey muestra que la energía limpia no constituirá mucho más del mercado laboral general en los próximos años. «La conclusión es que estas industrias ‘limpias’ son demasiado pequeñas para crear millones de puestos de trabajo de inmediato», dice James Manyika, director del McKinsey Global Institute.

Por otro lado, un sector verde en auge podría ser un estímulo para el crecimiento del empleo en otras industrias. Aquí, también, la historia de los chips de computadora es instructiva. Hoy en día, los grandes fabricantes de chips como Intel emplean solo el 0,4 por ciento de la fuerza laboral de los EE. UU., frente a un máximo del 0,6 por ciento en 2000. Pero indirectamente han ayudado a crear millones de empleos al hacer que otras industrias tengan más efectos: durante la década de 1990, las nuevas tecnologías basadas en promoción. Los semiconductores han ayudado a las empresas a lograr enormes ganancias en productividad y eficiencia laboral. Las empresas minoristas, manufactureras y muchas otras áreas se volvieron más rápidas y fuertes.

McKinsey y otros dicen que el mismo proceso podría implementarse hoy si los gobiernos se enfocaran menos en construir una «economía verde» -con lo que realmente quieren decir una industria de energía limpia- y más en ecologizar cada parte de la economía existente. Los esfuerzos estadounidenses para promover el etanol a base de maíz y los subsidios masivos de Alemania a la industria solar, por ejemplo, son extremadamente contraproducentes. En ambos casos, el Estado está creando sectores inflados e ineficientes con puestos de trabajo que es poco probable que duren.

Un mejor enfoque sería presionar a las empresas y los consumidores para que hagan lo básico, como mejorar el aislamiento de los edificios y reemplazar los equipos de calefacción y refrigeración obsoletos. En lugares como California, el aire acondicionado representa el 30 por ciento de la carga de energía de verano, por lo que el gobierno estatal ahora ofrece préstamos a bajo interés a los consumidores para reemplazar las unidades viejas por unidades más eficientes. Los consumidores pagan los préstamos a través de sus impuestos y se embolsan los ahorros de energía. Cuando se gasta ese dinero, se estimula la demanda y, por lo tanto, el crecimiento del empleo en otras áreas.

Los ahorros de energía y eficiencia que las empresas pueden lograr se traducirán en más empleos directos. No es casualidad que Walmart, una empresa que busca ahorros dondequiera que pueda encontrarlos, sea uno de los pocos negocios en los Estados Unidos que ha seguido creciendo con fuerza durante la recesión. En 2008, cuando el petróleo alcanzó los $148 el barril, Walmart insistió en que sus 1000 principales proveedores en China remodelaran sus fábricas y productos, mejorando los estándares ambientales y haciendo cosas como reducir el embalaje excesivo (lo que abarata el envío). Luego, la compañía agregó 22,000 puestos de trabajo solo en los Estados Unidos en 2009.

Las implicaciones políticas son claras: los gobiernos deben dejar de apostar por ciertas tecnologías verdes y comenzar a pensar de manera más amplia. Como muestra el informe de McKinsey, los países se vuelven más competitivos no ajustando su «combinación» de industrias, sino sobresaliendo en cada sector específico. El pensamiento verde puede ser parte de eso. Estados Unidos podría exportar mucho más a Europa, por ejemplo, si los estándares ambientales estadounidenses para los productos fueran lo suficientemente altos como para cumplir con las normas europeas. La protección ambiental a menudo se presenta como una pista falsa política que socava la competitividad de las empresas estadounidenses. De hecho, el futuro del crecimiento y la creación de empleo en este país puede depender de ello.

Editorial TNH

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