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Empleos: ¿La economía, matando la educación en artes liberales?

Después de que la dotación de Centennial College en Shreveport, Luisiana, cayera un 20 por ciento de 2007 a 2009, la escuela privada decidió eliminar la mitad de sus 44 especializaciones. Durante los próximos tres o cuatro años, las especialidades clásicas de humanidades como el latín, los estudios alemanes y las artes escénicas se irán eliminando. Es un gran cambio con respecto a 2007, cuando NEWSWEEK calificó a Centennial como «la mejor escuela de artes liberales de la que nunca has oído hablar», elogiando su amplia gama de académicos. En cambio, la escuela está considerando agregar algunos programas de posgrado, como maestrías en enseñanza y negocios internacionales. Dichos programas profesionales se están volviendo más populares y rentables en otras universidades y colegios, especialmente durante las recesiones económicas, un punto que el presidente del colegio intenta reducir. «No queremos perseguir acuerdos a propósito», dice David Rowe. «Creemos que los estudiantes deben tener experiencia en artes y ciencias, pero probablemente necesiten alguna capacitación en un área específica».

Pero no se puede negar que la lucha entre el BA cerebral y el BS práctico se está calentando. Por ahora, prevalece la practicidad, especialmente porque la recesión continúa afectando los presupuestos de los estudiantes y las escuelas a las que asisten. «Los estudiantes quieren algo que puedan vender», dice Anthony P. Carnevale, director del Centro para la Educación y la Fuerza Laboral de la Universidad de Georgetown. Según un nuevo estudio publicado por Roger Baldwin, profesor de educación en la Universidad Estatal de Michigan, el número de universidades de artes liberales se redujo de 212 en 1990 a 136 en 2009. Las humanidades son las más afectadas entre las escuelas con donaciones pequeñas. El Wisconsin Lutheran College, por ejemplo, dijo en marzo pasado que dejaría de enseñar ciencias políticas después de enfrentar un déficit presupuestario de $3 millones. En las principales universidades y colegios de investigación, la carne vacuna está bajo una presión cada vez mayor para mejorar sus ofertas preprofesionales. Por ejemplo, Claremont McKenna College en California está completando una nueva especialización en economía financiera, y la Escuela de Negocios Fuqua de la Universidad de Duke agregó recientemente un programa de maestría de un año dirigido a graduados en artes liberales que puedan querer hacerlo con la recesión.

Las preocupaciones son fáciles de entender. Solo el 41 por ciento de los jóvenes de 18 a 29 años trabajan a tiempo completo en comparación con el 50 por ciento en 2006, según un estudio reciente del Pew Research Center. Una encuesta de 2009 de 220.000 estudiantes de primer año encontró que el 56,5 por ciento de los estudiantes dijo que era «muy importante» elegir una universidad cuyos graduados hayan obtenido buenos trabajos. «Es una gran inversión, y la gente está más insegura acerca de sus oportunidades financieras después de la escuela», dice Anne Colby, investigadora principal de la Fundación Carnegie para el Avance de la Enseñanza.

Aparte de la dura economía de las opciones universitarias, la decisión de ofrecer más clases prácticas puede haber ido demasiado lejos. Aunque muchos estudiantes ahora quieren abordar algo como un trabajo, la economía está cambiando tan rápido que es difícil predecir el panorama del mercado laboral en los próximos 10, 20 o 30 años. No hace mucho tiempo, la tecnología verde, la energía renovable y la atención médica no eran los campos de crecimiento de hoy. Aunque ha habido un fuerte aumento en la cantidad de estudiantes que se dedican a los negocios durante la última década, no hay garantía de que la capacitación empresarial prepare mejor a los estudiantes para el futuro.

Entre los defensores de las artes liberales, la preocupación es que los estudiantes que se especializan en carreras específicas carecerán de habilidades de pensamiento crítico y la capacidad de escribir, analizar y sintetizar información. Si bien la educación comercial generalmente prepara a los estudiantes para trabajar bien en equipos o hacer presentaciones, a menudo carece de enseñar a los estudiantes a realizar investigaciones profundas o escribir críticamente fuera de las comunicaciones comerciales tradicionales de memorandos o PowerPoint. «Creo que tienes que tener clases de artes liberales y preprofesionales en el nivel de cuatro años», dice José Luis Santos, profesor asistente en la división de Educación Superior y Cambio Organizacional de UCLA. «La gente necesita graduarse con habilidades de pensamiento crítico porque la mayoría de los lugares de trabajo vuelven a capacitar a las personas para las necesidades de la industria».

Muchos campos bien pagados aún prefieren contratar estudiantes de estas escuelas o universidades de artes liberales, dice Caroline Ceniza-Levine, ex reclutadora de Time Inc. y coach de carrera en SixFigureStart. Pero independientemente de dónde elijan ir los estudiantes a la escuela, aún necesitan obtener buenas calificaciones, establecer contactos y completar pasantías específicas. «Si no lo sabes de antemano y realmente te gusta la filosofía, estás en un gran problema», dice Ceniza-Levine. «Puedes ser una gran filosofía de Harvard, pero sería mejor para ti trabajar en un banco durante el verano».

Aunque la tradición de la educación en artes liberales puede haberse desvanecido en todo el país, las escuelas más elitistas, como Harvard, Swarthmore, Middlebury y Williams, siguen comprometidas con su ideal. Estas escuelas superiores no están modificando sus planes de estudio para agregar programas preprofesionales de pregrado. Gracias a sus grandes dotaciones, no tienen que hacerlo. A medida que la economía se recupere, sus estudiantes pueden, irónicamente, estar en la mejor posición. Si bien estudiar humanidades se ha vuelto pasado de moda y aparentemente poco práctico, las artes liberales también enseñan a los estudiantes a pensar en grandes ideas, lo suficientemente grandes como para ver más allá de las carreras universitarias específicas y adaptarse al mercado laboral más amplio.

Editorial TNH

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