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¿Estados Unidos dejará de pagar su deuda?

En mi última columna de NOTICIAS, señalé que lo impensable se había vuelto impensable: algunas sociedades avanzadas, digamos, Estados Unidos, España, Italia, Japón o Gran Bretaña, podrían quebrar algún día con su deuda pública. No pagaría a sus acreedores todo lo que debían o no les pagaría a tiempo. Unos días después, y exactamente a la misma hora, el Fondo Monetario Internacional (FMI) emitió un informe que, sin decirlo, daba crédito a esta inquietante hipótesis. ().

El informe, producido por economistas del personal del FMI, viene con el título imponente «Monitor fiscal del país sobre el estado de las finanzas públicas: noviembre de 2009». Y no es mucho más divertido de leer, porque está lleno de tablas, gráficos y diferentes proporciones. Pero las conclusiones centrales, respaldadas por todas las estadísticas, son bastante simples: los déficits y las deudas de la mayoría de los países han aumentado drásticamente debido a la crisis económica y financiera, y muchos países ricos están en peores condiciones que las principales naciones en desarrollo.

La crisis económica aumentó el gasto -principalmente a través de paquetes de «estímulo» del gobierno y rescates para el sistema financiero- y destruyó los ingresos fiscales. De estos, los impuestos a la baja son los más importantes, dijo el FMI, porque podrían durar mucho más. Las pérdidas fiscales son particularmente grandes para Estados Unidos y Gran Bretaña, porque surgen principalmente del «impuesto sobre el sector financiero y las actividades inmobiliarias».

Una mirada a las estadísticas del informe refuerza el mensaje nefasto. La siguiente tabla muestra la deuda del gobierno en relación con el producto interno bruto (PIB), que es la producción de su economía. La primera columna muestra la relación deuda/PIB para 2007, el último año anterior a la crisis; la segunda columna muestra la proyección del FMI para 2014. (La deuda muestra los préstamos del gobierno para cubrir los déficits presupuestarios anuales). Según esta medida estándar, los países con mercados de rápido crecimiento están menos endeudados que las naciones más ricas.

(Los conocedores de las estadísticas presupuestarias notarán que las cifras de los Estados Unidos difieren de las publicadas por la Oficina de Administración y Presupuesto y la Oficina de Presupuesto del Congreso. Esto se debe a que: las cifras de la OMB y la CBO cubren solo la cobertura del gobierno federal; las estadísticas del FMI. del «gobierno general», incluidos los estados y las localidades. Por ejemplo, la relación entre la deuda y el PIB de la OMB y la CBO para el año fiscal 2007 fue inferior al 37 por ciento. La deuda federal está aumentando).

Así como los economistas del personal del FMI han estimado los llamados déficits estructurales: las brechas hipotéticas entre el gasto público y los impuestos, suponiendo que la economía se haya recuperado de la crisis y todo el gasto relacionado se haya detenido con la crisis. Para Estados Unidos, este déficit primario es del 3,7 por ciento del PIB en 2010 y, en los próximos años, aumentaría debido al envejecimiento de la sociedad y al aumento del gasto en Medicare y Seguridad Social. Los déficits estructurales de otros países para 2010 son aún mayores: 7,8 por ciento del PIB para Gran Bretaña, 5,8 por ciento para España, 6,9 por ciento para Japón y 8,2 por ciento para Irlanda.

Las implicaciones políticas de estos números secos son escalofriantes. Prevenir un aumento implacable de la deuda requeriría recortes masivos de gastos o aumentos de impuestos. El informe del FMI no sugiere que esto se haga de inmediato, ya que hacerlo podría poner en peligro la frágil recuperación económica. Pero el informe argumenta que la deuda del gobierno podría volverse inmanejable sin estos ajustes.

Para mostrar el alcance de los cambios necesarios, el FMI realizó un último ejercicio. Calculó los recortes de gastos o aumentos de impuestos que serían necesarios durante la próxima década para que la relación deuda-PIB del país vuelva a ser del 60 % para 2030. Para Estados Unidos, los cambios son del 8,8 % del PIB. En dólares de hoy, eso es alrededor de $1.2 billones y alrededor de un tercio del presupuesto federal existente. Pero nuevamente, algunos otros países enfrentarían ajustes aún mayores: 12,8 por ciento del PIB de Gran Bretaña, 10,7 por ciento de España, 13,4 por ciento de Japón, 11,8 por ciento de Irlanda y 9 por ciento de Grecia. Para Francia y Alemania, los cambios totales necesarios serían del 6,1 % y el 3,4 % del PIB, respectivamente.

Nadie puede dudar de que tales cambios serían política, económica y socialmente devastadores. Habría que aprovechar los beneficios del gobierno, especialmente para los ancianos, y tendría que haber grandes aumentos de impuestos en todos los ámbitos. En la práctica, el FMI no cree que los gobiernos puedan aumentar fácilmente su deuda, en parte porque gran parte de ella es a corto plazo y siempre debe refinanciarse. El informe estima que un aumento de la inflación al 6 por ciento anual en promedio contribuiría con menos de una cuarta parte de los aumentos proyectados en la relación deuda/PIB. Al mismo tiempo, el incumplimiento de pago de la deuda podría desencadenar una crisis financiera y económica más amplia: muchas instituciones financieras, empresas e individuos tienen deuda pública; su riqueza caería y su solvencia podría estar en peligro.

El punto simple y desalentador es que la carga de la deuda en rápido aumento presenta a las sociedades más ricas con opciones terribles y terribles. Mi columna original no sugería que un incumplimiento de la deuda es inminente o que algún país estaría dispuesto a seguir ese camino. El argumento era que a medida que aumentaba la deuda y se aclaraban las malas opciones, algún gobierno o gobiernos podrían decidir que el incumplimiento era la menor de las malas opciones. Por lo menos, el informe del FMI confirma esa posibilidad.

Editorial TNH

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