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Grandes sumas de dinero: Depositar su dinero daña la economía

Unos buenos tres años antes de la actual crisis financiera, algunos de los pensadores más inteligentes sobre la economía, como el economista de la Universidad de Nueva York Nouriel Roubini, Stephen Roach de Morgan Stanley y el multimillonario y oráculo económico Warren Buffett, comenzaron a señalar a todos los que querían escuchar. que las cosas iban mal. Había tres cosas principales que les preocupaban: la burbuja inmobiliaria sin precedentes, la fragilidad de la relación cada vez más compleja de Wall Street y la crisis del ahorro. En 2007, la burbuja inmobiliaria se desinfló. En 2008 surge Wall Street.

Ahora estamos en 2009, y el resultado final se está volviendo claro: es probable que la historia de miedo económico del próximo año sea la dolorosa liberación de la gran escasez de ahorros. Gracias a un catastrófico déficit de ahorro durante la última década, ahora tenemos una crisis crediticia y de gastos que hará que sea mucho más difícil arreglar nuestra recesión.

El Wall Street Journal de hoy y otros han señalado que la tasa de ahorro de EE. UU., que ha estado en el nivel más bajo jamás visto en una economía importante después de la Segunda Guerra Mundial, finalmente está aumentando. En cualquier otro momento, esta es una buena noticia. Pero ahora mismo no lo es. Nuestros ahorros finalmente están aumentando, pero no porque Estados Unidos se haya convertido repentinamente en una nación ahorrativa. Está sucediendo porque después de años de gastar todo lo que ganamos, de repente no hay dinero disponible para que los consumidores tomen prestado y no hay dinero almacenado de forma segura lejos de nosotros al que recurrir.

¿Recuerdas la historia de José y el faraón? En nuestra versión moderna, el faraón acudió a José con su sueño de las siete vacas gordas y las siete vacas flacas, y la respuesta que obtuvo de José (bueno, Alan Greenspan, en realidad) fue: «No te preocupes por eso. Consíguelo». Sin embargo, puedes aprovechar todo el capital que tienes en las Pirámides. Ahorrar realmente no significa nada». Resulta que sí.

Siempre odio leer artículos sobre ahorros; definitivamente se sienten como si tuvieras que escribir los mismos hechos en la pizarra 100 veces después de la escuela. Algunos escritores -me viene a la mente Warren Buffett- han logrado escribir de forma amena sobre las virtudes del ahorro, pero son escasos. Las historias de ahorro rara vez se sienten urgentes: por lo general, señalan un punto que ya escuchamos ayer sobre algo que debemos hacer la próxima semana.

Pero hay más para saber acerca de los ahorros de lo que podría imaginar. En las últimas semanas, ha escuchado mucho, trayendo un nuevo plan de estímulo cada mes para inyectar dinero en la economía. En una recesión, los consumidores tienen menos dinero. Cuanto menos dinero tienen, menos gastan, más se contrae la economía y peor se vuelve la recesión. La idea del estímulo económico es lograr que la gente gaste más dinero para combatir este ciclo a la baja. Es por eso que la administración Bush ha repartido alrededor de $ 350 mil millones para que los bancos presten y por eso el equipo de Obama viene hablando de un programa de choque de recortes de impuestos de emergencia.

Todo este dinero, sin embargo, es como una bandada de palomas lanzada directamente a la cabeza de un vendaval. Intentan volar, pero es extremadamente difícil no ser empujados hacia atrás. Porque incluso cuando el gobierno intenta que los consumidores gasten más, hay una fuerza poderosa que los hace gastar menos, una fuerza con la que no hemos tenido que lidiar en otras recesiones. Para comprender esta fuerza y ​​cuán poderosa es, debe comprender el déficit de ahorro y sus consecuencias.

Durante la mayor parte de los años de la posguerra, los estadounidenses ahorraron entre el 9 y el 10 por ciento de sus ingresos. Durante las últimas dos décadas, ese número disminuyó constantemente, hasta alrededor de 2005 (el punto exacto depende en cierta medida de cómo se miden los ahorros), cuando la tasa de ahorro personal de EE. UU. llegó a cero, otra forma de decir que los estadounidenses gastaron casi cada centavo. merecido. El momento fue una historia de dos días en los periódicos, que en general señalaron que esta fue la única vez en la historia del siglo XX que un país industrializado tuvo ahorros negativos en un período de crecimiento económico y la primera vez que una tasa llegó a cero ahorros estadounidenses. desde las profundidades de la depresión.

Solo se necesita pensar un momento para ver por qué las tasas de ahorro se verían afectadas durante la Depresión: en tiempos de problemas económicos, las personas sacan dinero de sus ahorros en lugar de ponerlo. Todos entendemos eso. La causa del ahorro es el dinero, y por lo tanto que se pueda retirar y convertir en gasto, nos da un “paquete de estímulo” natural que equilibra el ciclo económico.

Con esto en mente, puede comenzar a ver cuán inusual ha sido la tasa de ahorro cero en los últimos años. Porque si los consumidores estadounidenses no ahorraron nada cuando la economía estaba bien, ¿qué vamos a hacer cuando la economía esté mal? ¿Gastar aún más? Cuando tenemos una tasa de ahorro de cero, se vuelve mucho más difícil encontrar una manera de mantener el gasto de los consumidores. En este sentido, nuestra situación es peor que la de Japón en los años 90, cuando sufrió un largo período de lento crecimiento y estancamiento económico. La tasa de ahorro de Japón ha estado típicamente en el rango del 10 por ciento o más. Los japoneses tenían mucho espacio para reducir sus ahorros y gastar más, y como lo hicieron, la economía creció (la tasa de ahorro de Japón del 2 por ciento ahora es bastante baja). Los consumidores japoneses tenían la opción de ahorrar menos y gastar más. nosotros no

No hay nada en la teoría económica que impida que la tasa de ahorro caiga por debajo de cero, pero en la práctica (es decir, en el mundo real) esto no es lo que sucede en los Estados Unidos. Por el momento, los bancos no están interesados ​​en prestar más dinero, sino que están tratando de limitar su exposición. Básicamente, los préstamos con garantía hipotecaria han desaparecido, pasando de unos 700.000 millones de dólares al año a casi cero. Y a pesar de los esfuerzos del gobierno —desde los cambios en las tasas de interés hasta la flexión de los brazos en la sala de juntas— para lograr que los bancos presten más dinero, los grandes prestamistas son claramente reacios a cometer los mismos errores el próximo año y lo hicieron el año pasado. Si bien la tasa que el gobierno cobra a los bancos por pedir prestado dinero se ha reducido a casi nada, las tasas que ofrecen los emisores de tarjetas a los nuevos prestatarios apenas se han movido, y los límites para muchos prestatarios existentes han caído (esto último, por cierto, he caído . visto jugar con mis propias tarjetas de crédito). Si, como se espera ampliamente, los prestamistas de consumo experimentan otra ola de incumplimientos en sus carteras, seguramente se volverán aún más cautelosos a la hora de prestar dinero, y la situación solo empeorará.

Lo que nos lleva de vuelta a la tasa de ahorro. Ya ha visto que durante una recesión típica, la tasa de ahorro aumenta y afecta el gasto de los consumidores. Pero ahora estamos en medio de un extraño tipo de recesión. A medida que los prestamistas se retiran, en lugar de que la tasa de ahorro baje, de hecho está subiendo. Esto es lo que los economistas llaman «desapalancamiento»: en términos económicos, nuestros «ahorros» aumentan porque nuestros préstamos disminuyen. Esto no es un ahorro como suele pensarse. Estamos bajo un régimen de cumplimiento austero debido a nuestra dependencia de la deuda durante tantos años que no tenemos forma de sostener el agotamiento de los fondos.

Cuánto retirarán los prestamistas es un asunto opaco y técnico, si no es exactamente una suposición. Nouriel Roubini estima que la caída del endeudamiento (ahorro forzoso) puede reducir el gasto de los consumidores en un 4 % este año y un 8 % el próximo: un total de 1,2 billones de dólares, más que suficiente para compensar los recortes de impuestos y tragarse todos los cheques de incentivos del gobierno. posee. tratando de gastar en el problema. Espero que el número sea menor. Solo tenemos una buena forma de saberlo.

Lo que sí sabemos es que la crisis del ahorro que los políticos y los economistas ignoraron a mediados de la década amenaza con paralizar la economía el próximo año. Lo que parecía un problema a largo plazo de cómo vemos el futuro de la jubilación estadounidense ahora es un problema urgente e inmediato de cómo podemos recaudar el dinero para salir del atolladero en el que estamos. manos, peor que cualquier cosa que hayamos visto desde al menos los años 50, y de repente la respuesta habitual a las recesiones -reducir nuestros ahorros- no es una opción. Todos sabemos que ahorrar para un futuro indefinido es algo bueno. Pero incluso las personas que nos advirtieron sobre la crisis del ahorro no pensaron que el futuro llegaría pronto.

Editorial TNH

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