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Grandes sumas de dinero: el auge del Banco de China

La corrupción económica mundial se ha extendido a China, provocando escalofríos en todo el mundo. Los líderes de China están preocupados por los disturbios sociales internos, y los líderes de EE. UU. están preocupados de que China continúe acumulando valores del Tesoro a medida que explota nuestro déficit presupuestario.

Pero uno de los pocos puntos brillantes es la sorprendente solidez del sistema bancario de China. ¿Recuerdas cuando ese sistema parecía que estaba a punto de colapsar? Ahí es donde se pararon los bancos hasta las reformas en los últimos 10 años.

Pero ahora el panorama es completamente diferente. Como señala el exfuncionario del Banco Mundial Pieter Bottelier, ahora profesor en Johns Hopkins: «La ironía es que hace 10 años los bancos chinos se encontraban entre los más débiles del mundo y hoy se encuentran entre los sistemas más sólidos, aunque primitivos».

¿Cómo cambiaron las cosas?

La respuesta corta es que el gobierno chino ha impuesto muchos de los mismos principios basados ​​en el mercado que se utilizan en Occidente. (Veremos por qué parecen funcionar mejor en China en un momento). Los funcionarios mejoraron las regulaciones y la supervisión, introduciendo requisitos de capital de riesgo y endureciendo los criterios de morosidad y los estándares de provisión.

El gobierno permitió que los bancos cotizaran en una bolsa de valores, lo que significaba que tenían que informar sus ganancias de acuerdo con los estándares de contabilidad occidentales. Ahora, dos de los tres bancos más grandes del mundo por capitalización de mercado están en China: Industrial & Commercial Bank of China, que es el más grande, y China Construction Bank, No. 3.

A partir de 1998, el gobierno las recapitalizó. Varios años después, el gobierno usó alrededor de $60 mil millones de sus vastas reservas de moneda extranjera para ayudar a terminar el trabajo. Y los bancos pudieron volcar sus préstamos incobrables en entidades estatales creadas para retener los desechos, y los bancos recibieron a cambio bonos seguros del Ministerio de Hacienda. Los ingresos de estos activos reestructurados representaron el 60 por ciento de las ganancias de ICBC en 2006.

Bajo el antiguo sistema de ponderación de riesgo de China, los bancos podían declarar que los préstamos a empresas estatales tenían riesgo cero. Esto permitió a los bancos tener enormes balances con muy poco capital. No mas. Al 30 de septiembre, el índice promedio de suficiencia de capital para todos los bancos que cotizan en bolsa de China era de alrededor del 13 por ciento, muy por encima del estándar requerido por el gobierno del 8 por ciento.

El tratamiento de los préstamos en mora también ha cambiado significativamente. En los viejos tiempos, tales préstamos incobrables simplemente se refinanciaban, y los pagos salteados se capitalizaban en los préstamos. Luego, el gobierno acordó que los pagos de intereses del préstamo debían recibirse dentro de los 90 días para evitar ser clasificado como moroso. Inicialmente, la cantidad de préstamos en mora aumentó, pero al 30 de septiembre de 2008, los préstamos en mora representaron el 2 por ciento del total de préstamos a los bancos que cotizan en bolsa del país. Eso se compara con el 2,3 por ciento de los bancos asegurados por la FDIC en los Estados Unidos.

El sistema de provisión, que es la forma en que los bancos contabilizan los préstamos potencialmente incobrables, también ha cambiado. Antes de las reformas de la última década, los bancos no tenían que crear provisiones para préstamos incobrables, independientemente de la calidad de sus carteras de préstamos. Ahora hay disposiciones sustanciales. Al 30 de septiembre, las provisiones para préstamos incobrables entre los bancos que cotizan en bolsa ascendieron a un significativo 123 por ciento de sus préstamos en mora.

En 2003, los reguladores chinos permitieron que los inversionistas extranjeros aumentaran su participación en los bancos chinos del 15 al 20 por ciento. Ese fallo le dio a los bancos más capital y credibilidad, allanando el camino para sus ofertas públicas iniciales a partir de 2005.

También dio a las instituciones chinas acceso a la experiencia de gestión occidental, aunque afortunadamente para los chinos, no coincidieron con la asunción de riesgos excesivos de sus hermanos occidentales.

Y todavía está dando sus frutos: los bancos que cotizan en bolsa en China registraron un aumento del 53 por ciento en los ingresos netos en el tercer trimestre de 2008 con respecto al mismo período en 2007.

Y quizás lo más importante, los bancos chinos no formaron parte de la fiesta subprime. Tendrán que cancelar, como máximo, el 0,1 por ciento de sus activos como resultado de poseer valores estadounidenses tóxicos, según Nicholas Lardy, miembro principal del Instituto Peterson de Economía Internacional.

Pero la recesión mundial amenaza parte de ese progreso. El explosivo crecimiento económico de dos dígitos de China en los últimos años, impulsado por su poderosa maquinaria de exportación, ha facilitado que los bancos se regodeen. El mayor problema es la rápida desaceleración de la economía china. La economía de China se expandió a una tasa explosiva del 11,4 por ciento el año pasado. Los expertos estiman que la velocidad pronto caerá del 5 al 8 por ciento. Aunque tal cifra representaría el nirvana para los Estados Unidos ahora, la disminución es de entre tres y seis puntos porcentuales similar al tamaño de los Estados Unidos. El crecimiento de dos dígitos en China disparó las ganancias corporativas. Las ganancias antes de impuestos fueron del 11 por ciento del PIB el año pasado, frente al 4 por ciento en 2001.

«Tienes que ser un mal oficial de préstamos para encontrar a alguien que no sea solvente en esa situación», dice Lardy. «Ahora la economía se está desacelerando y las ganancias serán negativas muy pronto. Entonces aprenderemos más sobre la calidad de los préstamos».

En cuanto a la crisis financiera que comenzó en Occidente, no afectó directamente a China. Pero la recesión mundial resultante ha reducido la demanda de las exportaciones de China. Y las exportaciones son una parte clave de la economía de China. Además, el gobierno ha protegido a los bancos limitando las tasas de depósito y cobrando impuestos bancarios. Esto permite a los bancos cubrir algunos déficits.

Así que los bancos chinos son vulnerables. Los préstamos morosos seguramente aumentarán. Aún así, una crisis es poco probable. El gobierno tiene muchas armas para combatir la desaceleración económica, como lo demuestra el reciente anuncio de un plan de estímulo fiscal de $585 mil millones. Y los bancos están mucho mejor capacitados para lidiar con las pérdidas crediticias ahora que hace años.

«Existen riesgos potenciales, cuyo alcance es difícil de estimar», dice Bottelier. «Pero no se acerca a los problemas que enfrenta este país».

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