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Hot Wheels Cars están en la moda de los juguetes otra vez

Los fines de semana, a Edwin Norman le gusta ir al Richwood Flea Market en el norte de Kentucky con sus hijos, Ja’Mon, 5, y Julian, 6. Pero no vienen a coleccionar cuchillos de caza. El padre del área de Cincinnati y sus hijos están comprando ruedas. Del tipo que viene en un paquete de plástico y cuesta un dólar. Hoy en día, los jóvenes encuentran muchas cosas que les gustan mientras persiguen la mesa en el stand de Mo Collectibles, gritando y arrastrándose sobre filas de diminutos hot rods. Ja’Mon de repente mira el auto que le gusta, un Suzuki azul medianoche metálico, lo pule y lo agita hacia su hermano. «Quiero conducir este auto cuando sea grande», dice. Su padre mira con entusiasmo. «Esto me trae de vuelta», dice Norman, de 50 años. «Jugué con Hot Wheels cuando era niño, y esperan tener nuevos como yo».

En la tierra de fantasía de los juguetes de larga distancia, Hot Wheels tuvo un viaje increíble. Esos cohetes de bolsillo han estado compitiendo en sus conocidas pistas naranjas durante cuatro décadas y, a diferencia del mercado de automóviles real, no muestran signos de desaceleración. El año pasado, Hot Wheels estableció un récord, ya que las ventas aumentaron un 16 por ciento, y continúan acelerándose en 2008 incluso cuando la economía se estanca. De hecho, mientras Motown se derrite, Hot Wheels se está calentando. La empresa matriz de los autos de juguete pequeños, Mattel, ahora tiene una capitalización de mercado que supera la de General Motors. Así es: Wall Street piensa que el fabricante de autos de juguete vale más que el mayor fabricante de autos reales de Estados Unidos.

¿Y por qué no? Hot Wheels es un motor de crecimiento que, según los analistas, genera mil millones de dólares al año en ventas globales. En el mercado estadounidense de vehículos de juguete valorado en 2300 millones de dólares, Hot Wheels ha sido líder durante años, según el investigador minorista NPD Group. Mattel dice que ha producido 4 mil millones de Hot Wheels desde 1968. Y nadie de la época sufre por la interferencia de Hot Wheels con el otro ícono de Mattel, Barbie, la Norma Desmond de las muñecas. Ahora Hot Wheels está recibiendo el tratamiento de estrella. Una caricatura del sábado por la mañana, «Battle Force 5», debutará en Cartoon Network el próximo otoño. Se está trabajando en una película de Hot Wheels del productor de «Matrix» Joel Silver y Warner Brothers. Y Wal-Mart, el vendedor de juguetes número 1 de Estados Unidos 1, con dos juegos de Hot Wheels, Trick Track y Beast Bash, en su gran promoción navideña «Ten Under $10». «La fantasía original de Hot Wheels es atemporal: es genial, rápida y poderosa», dice el analista de juguetes Chris Byrne.

La marca está en una buena racha porque se ha vuelto a conectar con los niños pequeños y sus padres. «Los papás veían la vieja caja azul y decían: ‘Recuerdo esos'», dice Larry Wood, un ex diseñador de Ford que comenzó a entintar Hot Wheels en 1969 y formó parte del equipo de diseño durante gran parte de la década de 1970. «Nuestras ventas despegaron». A principios de esta década, Hot Wheels dio un giro equivocado al perseguir a niños mayores que jugaban con sus autos en videojuegos como Grand Theft Auto. Para tratar de hacer que esos chicos grandes dejaran sus controladores de juego, Hot Wheels ideó juegos cada vez más complejos. Uno, el Slimecano, presentaba un volcán que arrojaba limo por el que los autos tenían que navegar, y los padres tenían que tratar de llevarse bien. Pero no importa cuán elegantes fueran los Hot Wheels, los niños animados no estaban interesados. Luego, hace aproximadamente tres años, Hot Wheels volvió a sus raíces: pistas simples que saltan entre sí rápida y rápidamente, autos que inspirarán a niños de 5 a 8 años que acaban de salir de sus años de Thomas the Tank Engine. «Estábamos esforzándonos demasiado por hacer que la marca envejeciera», dice Tim Kilpin, vicepresidente senior de Mattel que llevó a Hot Wheels de vuelta a lo básico. «Teníamos que hacerlo genial para los niños de la edad adecuada».

Y esa edad parece ser menor de 10 años y mayor de 40 años. Los caminos de color óxido y los giros y vueltas de las últimas ofertas de Hot Wheels descienden de las pistas originales que pusieron el juguete en movimiento por primera vez. «Es el círculo de la vida», dice Geoff Walker, ejecutivo de marketing de Hot Wheels. En estos días, los coleccionistas adultos representan una cuarta parte del negocio básico de automóviles de Hot Wheels. En la convención de Hot Wheels en Los Ángeles hace unas semanas, un coleccionista pagó $70,000 por un modelo raro de Pink Beach Bomb, un autobús VW de 1969 con una tabla de surf que sobresale de la parte trasera, que nunca entró en producción porque era demasiado pequeño. para pista . (El color rosa fue un intento de atraer a las niñas, que no funcionó. Hot Wheels siempre ha sido para los niños lo que Barbie es para las niñas). valorado en $ 140,000, se subastará este mes para conmemorar el 40 aniversario del automóvil.

Entre los postores estará Bruce Pascal, de 47 años, un agente de bienes raíces de Washington, DC que tiene una colección de Hot Wheels valorada en $400,000. Mientras el mercado de valores se derrumbaba, todavía pagó $ 13,000 por un Ford T-bird raro «cromado en exceso» del catálogo original de Hot Wheels. «Revisé mi cartera y estoy abajo en todo menos en Hot Wheels», dice.

Los analistas ven la exuberancia de los inversionistas por los autos de juguete de dos pulgadas como una racionalización para que los adultos participen en la diversión infantil. «Podrían pensar en ello como el intercambio de productos básicos de un hombre pobre», dice el profesor de historia moderna de Penn State, Gary Cross. «Pero lo que realmente están haciendo es coleccionar a su juventud». Y eso aumenta los ingresos, aunque Mattel no se dio cuenta al principio. Cuando los adultos comenzaron a reunirse para intercambiar autos hace 21 años, «Mattel no quería tener nada que ver con nosotros», dice Mike Strauss, quien organizó la reunión de intercambio desde el principio. En su conferencia en el LAX Hilton este mes, carros de juguete por valor de $2 millones cambiaron de manos, incluida una colección de $168,000 que un hombre descargó para ayudar a pagar su divorcio.

Con esa cantidad de dinero sobre la mesa, Mattel ahora está creciendo a lo grande, brindando productos y, lo que es más importante, su establo de diseñadores de Hot Wheels para firmar sus creaciones, que generalmente no dejan los paquetes (mejor conservan su valor). Más de 100 hombres adultos acudieron al Hilton para conocer a los diseñadores que idolatran. «Una parte de mí se siente como un geek diciéndole a la gente que voy a una convención de Hot Wheels», dice Carlyle McCullough, de 43 años, directora de comunicaciones de una iglesia de Texas. “Pero no es como si fuéramos a puertas cerradas y dijéramos ‘vroom, vroom’. Bueno, no a menudo de todos modos».

No siempre fue un viaje tranquilo. Hay muchos giros y vueltas en la historia de Hot Wheels. Comenzó en 1967, cuando los hot rods personalizados dominaban la carretera en el vecindario del sur de California de Mattel. El cofundador de Mattel, Elliot Handler, quería sacar provecho de la locura y darles a los niños un juguete a la par de Barbie. En aquel entonces, los niños jugaban con juegos de trenes de juguete. Los autos de juguete eran contradicciones crudas, con ruedas fusionadas a sus cuerpos fundidos a presión. Handler le pidió a un diseñador que equipara un automóvil del competidor británico Matchbox (ahora propiedad de Mattel) con ruedas que realmente giraran. Una hora más tarde, el diseñador tenía un prototipo. El jefe le dio un golpecito y se deslizó sobre su escritorio. «Ahora esas son algunas ruedas calientes», dijo Handler, según se informa. Y nació una franquicia.

Cuando aparecieron los primeros autos cromados en 1968, con nombres como Hot Heap y Heavy Chevy, se convirtieron en autos de carrera. Mattel pensó que tenía un producto de moda en el que podría trabajar durante uno o dos años. Pero el fabricante de juguetes descubrió que mientras lanzaba nuevos modelos, reproducciones revividas del músculo de Detroit con vuelos elegantes como la cara de calavera Bone Shaker, los niños seguían regresando por más. «Los autos cambian cada año, por lo que estás en una contemporaneidad perpetua», dice Cross. «Eso es lo que hace funcionar a Hot Wheels».

Lo que los detuvo fue cualquier cambio de diseño que redujera la velocidad de los autos. En 1973, para reducir costos, Hot Wheels inventó la suspensión de alambre de piano de los autos, lo que condujo a ventas en frío. Los diseñadores arreglaron eso y Hot Wheels despegó nuevamente. En 1977, para ahorrar centavos por automóvil, Mattel dejó de pintar una delgada línea roja alrededor de los costados de las llantas. (Mantener el precio por debajo de un dólar de automóvil siempre fue clave). Hoy en día, los coleccionistas pagan cientos por esos Hot Wheels originales de «Red Line».

En estos días, Hot Wheels hace tantos negocios para Mattel como Barbie, dicen los analistas de juguetes. Y ahora hay 35 diseñadores, lanzando 300 nuevos modelos al año. Recientemente, han estado trabajando en una «casa en el árbol» en el patio trasero de la compañía en El Segundo, California, y Mattel les construye un nuevo estudio en un hangar cercano. Puede subir al estudio del segundo piso en una escalera de cuerda que cuelga de un árbol falso, o puede tomar las escaleras. Tan pronto como se detiene, encuentra un fuerte en el árbol disfrazado de garaje, con una caja de herramientas de cromo reluciente, un piso de tablero de ajedrez y tablones de anuncios de metal corrugado donde los diseñadores cuelgan sus últimas creaciones con tuercas magnéticas. «Esta es nuestra área de intercambio de ideas», dice Wood. Los verdaderos diseñadores de autos de Detroit quieren escapar a esta tierra de juguetes. «Recibí una llamada hoy de un tipo en Detroit preguntando si teníamos vacantes», dice el diseñador Alec Tam, de 37 años, un diseñador de Hot Wheels de segunda generación cuyo padre escribió la bomba de playa original. «Los autos pequeños son muy similares a los autos reales en términos de diseño».

Al igual que sus primos de autos grandes en Detroit, los diseñadores de Hot Wheels fueron a la escuela de arte y ahora crean autos en computadoras. Envían sus diseños digitalizados a los fabricantes de modelos virtuales en Asia, quienes envían archivos codificados que luego se utilizan para producir representaciones en 3D. Todo el proceso toma solo unos días, y un automóvil creado en enero se puede colgar de una percha en la tienda de juguetes para el verano. El proceso en Detroit puede llevar cuatro años. Otro contraste: dado que no necesita un préstamo de automóvil para un automóvil de 99 centavos, las ventas de un solo modelo pueden superar el millón de unidades. «Diseñé el auto de producción más vendido en la historia de GM; es una locura», dice el diseñador de GM Amaury Díaz-Serrano, refiriéndose a su auto de carrera retro Chevroletor, que se convirtió en un modelo de Hot Wheels el año pasado en una competencia de diseño de Mattel realizada con el mundo real. . un coche

Hot Wheels no se complace en el dolor de Detroit. «Necesitamos que Detroit tenga éxito», dice Walker. Después de todo, los Hot Wheels siguen siendo réplicas de los clásicos hierros de Detroit. Durante años, Motown ha compartido sus planos secretos de los próximos modelos con Mattel para que los Hot Wheels y las versiones de ruedas reales puedan debutar al mismo tiempo. Eso volverá a suceder en noviembre en el Auto Show de Los Ángeles, cuando Ford presente un nuevo diseño para su Mustang. Tan pronto como los envoltorios se desprendan del pony rojo caramelo, los periodistas que cubran la introducción recibirán una réplica de Hot Wheels a escala 1/64 con un trabajo de pintura a juego. «Ayuda a vender lo real», explica John Nens, ejecutivo de licencias de Ford. Barbie podría envejecer. Pero los niños y sus juguetes nunca crecen.

Editorial TNH

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