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Huelga finalmente, ahora comienza el verdadero desafío de GM

Aquí en Detroit, las buenas noticias son difíciles de conseguir. El desempleo es el más alto del país. La tasa de homicidios ha subido. Las ejecuciones hipotecarias son rampantes. Incluso los Tigres, los niños que regresaron a la Serie Mundial el año pasado, no regresan a los playoffs. Pero el miércoles por la mañana, Motown finalmente se despertó con buenas noticias: General Motors y United Auto Workers llegaron a un contrato, poniendo fin a una huelga nacional potencialmente mortal después de solo dos días.

¿Qué tan bueno es este trato? De un solo golpe, reducirá $1,000 de lo que le cuesta a GM construir cada automóvil y camión que pasa por sus líneas de ensamblaje, estiman los analistas. Eso contribuirá en gran medida a la eventual fabricación de GM, junto con Ford y Chrysler, cuando pronto se enfrenten a mercados competitivos similares con Toyota. Después de que tantas personas hayan sido dadas por muertas, este es el momento Lázaro de Detroit. «Esto cambia las reglas del juego», dice Michael Robinet, analista de automóviles de CSM Worldwide.

A medida que se difundieron los detalles del acuerdo, Wall Street dio un paseo alegre en el modelo más nuevo de Detroit, el carro. Las acciones de GM subieron casi un 10 por ciento. Los analistas emitieron recomendaciones de compra. Standard & Poor cambió de rumbo y puso las calificaciones crediticias de GM, Ford y Chrysler en revisión «con implicaciones positivas». Todos estaban particularmente entusiasmados con la forma en que, de un solo golpe, GM se deshizo de $51 mil millones en costos de atención médica para jubilados al establecer un fideicomiso independiente controlado por sindicatos. También les gusta que el nuevo contrato no otorgue aumentos a los trabajadores, sino pagos a tanto alzado durante los próximos cuatro años.

Para el sindicato, GM acordó poner más modelos nuevos en las fábricas estadounidenses. Y el fabricante de automóviles financió el fideicomiso de atención médica independiente con alrededor de $ 35 mil millones, dinero suficiente, según el presidente de la UAW, Ron Gettelfinger, para brindar beneficios médicos a los jubilados durante los próximos 80 años. Además, el fideicomiso protegerá a los jubilados de los acreedores si GM alguna vez quiebra, lo que ahora es una perspectiva lejana.

Pero antes de que todos comencemos a bailar en las calles aquí en Motor City, probablemente valga la pena recordar que los compradores de automóviles estadounidenses no ven muchas implicaciones positivas en la gama de modelos SUV pesados ​​de Detroit. Y ellos, después de todo, son los que finalmente decidirán el destino de Detroit, no los sindicatos ni los cambistas. Y como muestra una nueva encuesta de JD Power, los compradores extranjeros de automóviles aún se mantienen alejados de Detroit por las mismas razones de siempre: calidad, consumo de gasolina, valor de reventa, confiabilidad. Y debido a que tantos baby boomers recuerdan haber sido atrapados al costado de la carretera por un cacharro estadounidense, no están dispuestos a creer que algo bueno pueda salir de Detroit.

“El público estadounidense odia a la industria automotriz estadounidense como odian a Osama bin Laden”, dice el analista de automóviles de Global Insight, John Wolkowicz. «Sienten que Detroit los jodió. Si GM, Ford y Chrysler cerraran mañana, el estadounidense típico diría: ‘Bueno, se lo merecen'».

¿Detroit se merece eso? Bueno, su mala reputación es ciertamente bien merecida. En la década de 1980, tenía un automóvil fabricado en Detroit que estaba tan plagado de problemas de calidad que mi suegro, que era dueño de un taller de reparación de automóviles, me sugirió que lo estacionara en las vías del tren. Pero como mi propia experiencia, esa percepción de Detroit está anticuada. En su mayor parte, Detroit ya no fabrica esos viejos cacharros. De hecho, Buick recientemente compartió la mejor facturación en una encuesta de calidad de JD Power con Lexus.

Ahora bien, no todos los autos que fabrica Detroit son de la mejor calidad, como lo mostrará cualquier hojeo de Consumer Reports. Los modelos «Top Picks» de CR fueron nuevamente este año todas marcas japonesas. Pero la brecha entre lo primero y lo peor es mucho más estrecha de lo que era antes. Así que incluso los peores autos en Detroit hoy no son tan malos como lo fueron alguna vez. (Está bien, trae el correo de odio. Wolkowicz me dice que cada vez que dice algo bueno sobre los fabricantes de automóviles estadounidenses, su bandeja de entrada se llena de vitriolo. «La gente dice, ‘eres estúpido'», dice, «Sí, es muy emotivo. tema.»)

El problema de Detroit hoy no son tanto los autos que construye, sino los modelos que elige construir. Hay demasiados devoradores de millas y demasiados avaros en el kilometraje en la alineación de Detroit. Tomemos como ejemplo el SUV Chevy Tahoe, que GM rediseñó hábilmente el año pasado. Se conduce bien, se ve bien y funciona mejor con gasolina que la generación anterior de Tahoe. Y, sin embargo, los concesionarios tienen un suministro de Tahoe para cuatro meses que se acumula en sus lotes, el doble del inventario que necesitan. ¿Por qué? «Al Tahoe no le está yendo bien debido a la gasolina a $3 el galón, la gente no quiere alimentarlo», dice Wolkowicz.

Cuando Detroit intenta quedarse pequeño, los resultados suelen sufrir. Tome el nuevo Ford Focus, que sin duda le ahorrará dinero en la gasolinera, pero no le pondrá el pulso como, por ejemplo, el Mini Cooper de BMW o el Scion xB de Toyota. El Focus es otro de una larga lista de autos que se confunden con el pavimento. «El Focus 2008 es lo que la gente espera de Detroit», dice Wolkonowicz, «móviles anodinos».

Pero la semana pasada, mientras conducía por Motor City, me encontré con un automóvil de color arándano que me llamó la atención. En forma y acabado, estaba convencido de que este sedán limpiamente esculpido era algo nuevo de Volkswagen. Sin embargo, cuando me acerqué, resultó ser el nuevo Chevy Malibu (que aún no ha salido, pero, por supuesto, está circulando por las carreteras de Detroit). El viejo modelo Malibu es uno de los autos más feos en la línea de GM, pero este nuevo se ve muy bien. Y funciona muy bien con gasolina, gracias a su transmisión de seis velocidades y su motor de cuatro cilindros. ¿Es eso suficiente para alejar a la gente de sus Accords y Camrys? De ninguna manera, dice Wolkanowicz. «La gente de Camry y Accord», dice, «no pondrá un pie en una sala de exhibición de Chevy».

Entonces, al final, reformar su contrato con la UAW no será suficiente para salvar a Detroit. Claro, esos $1,000 adicionales por auto son de gran ayuda. Detroit puede usarlo para reducir precios o instalar características estándar como radio satelital o bolsas de aire en todas partes o transmisiones que ahorran gasolina. Pero este nuevo contrato de «transformación» solo gana tiempo. No soluciona el problema básico de los fabricantes de automóviles estadounidenses. Lo que Detroit realmente necesita es rediseñar su imagen. Y eso tomará años, incluso décadas, para producir modelos atractivos que compensen en exceso los pecados del pasado. La pregunta sigue siendo: ¿A Detroit le quedan suficientes caminos para hacer ese arduo trabajo de reparación?

Editorial TNH

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