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La crisis griega podría torpedear la recuperación de Europa.

Ha llegado a esto. Un año después de salvar a Grecia del default, Europa mira al abismo. El alivio es suficiente. Grecia necesita más dinero y no puede pedir prestado de los mercados privados, donde enfrenta tasas de interés de hasta el 25 por ciento. Pero los gobiernos europeos son reacios a adelantar más fondos a menos que otros prestamistas (bancos, tenedores de bonos) absorban ciertas pérdidas reduciendo sus deudas. Sin embargo, esto sería un fracaso que podría poner en peligro una crisis bancaria más amplia que podría socavar la frágil recuperación de Europa en Francia, Alemania y otros lugares. Ninguna escapatoria es fácil.

La llamada «crisis de la deuda» es una crisis política y social. El ajuste con las complejidades financieras es la cuestión más amplia de la capacidad, o voluntad, de las naciones deudoras débiles para hacer frente a las crecientes dificultades para cumplir con su enorme deuda pública. El desempleo ya es del 14,1 por ciento en Grecia, el 14,7 por ciento en Irlanda, el 11,1 por ciento en Portugal y el 20,7 por ciento en España. ¿Cuáles son los límites de gravedad? Los fuertes recortes de gastos y los aumentos de impuestos limitan los déficits presupuestarios, pero también crean una profunda recesión, reducen los ingresos fiscales y compensan parte de la mejora del déficit.

No está claro cuánto tiempo puede continuar este proceso de molienda. En España, el actual partido socialista ha perdido considerablemente en las últimas elecciones. El malestar popular en Grecia continúa en medio de señales – informa el cartero Anthony Faiola – de que hay un «renacimiento del movimiento anarquista» y en otros lugares.

Son bien conocidas varias razones de la situación de Europa: la dura recesión que siguió a la crisis financiera de 2008-2009; el envejecimiento de la población y los costosos estados de bienestar. Pero hay otro culpable menos conocido: el euro, la moneda única que ahora usan 17 países.

Fue lanzado en 1999 con el objetivo de fomentar la unidad económica y política. El crecimiento económico mejoraría. Las costosas conversiones de divisas terminarían; el dinero fluiría sin problemas a través de las fronteras hacia las mejores oportunidades de ganancias. Usando el euro, no los marcos ni la lira, los alemanes, italianos y otros se verían gradualmente a sí mismos como «europeos». Por un tiempo, pareció tener éxito. En la primera década del euro, los puestos de trabajo en los países que utilizan la moneda común aumentaron en 16 millones.

Fue un espejismo. El euro ha ayudado a dar forma a la crisis y la ha hecho más difícil de resolver, como muestra un nuevo informe del Fondo Monetario Internacional. Primero, el euro ha alimentado una burbuja crediticia que ha llevado a un auge en la vivienda, los préstamos y el gasto de los consumidores. Cuando cada país tenía su propia moneda, el banco central del país (su Reserva Federal) regulaba las tasas de interés locales y las condiciones crediticias. Con el euro, el Banco Central Europeo (BCE) ha aceptado esta posición. Pero una política no era única: todas las tasas de interés para Alemania y Francia eran demasiado bajas para los países «periféricos» (Grecia, Irlanda, Portugal y España).

Los «mercados financieros» – inversores privados – exacerbaron el problema al suponer que la creación del euro reducía el riesgo. Los países débiles serían protegidos por los fuertes. El dinero se vertió en los países marginales. Hubo una enorme compresión de las tasas de interés. En 1997, las tasas de los bonos gubernamentales griegos a 10 años eran del 9,8 por ciento, en comparación con el 5,7 por ciento de los bonos alemanes similares. En 2003, los bonos griegos tenían el 4,3 por ciento, justo por encima del 4,1 por ciento de los bonos alemanes.

«Los mercados han fallado. Todo esto no habría sucedido si los bancos de Alemania y Francia no hubieran prestado tanto», dice el economista del American Institute of Enterprise Desmond Lachman. «Era como el mercado inmobiliario de Estados Unidos». Tanto los bancos estadounidenses como los europeos se han excedido en la flexibilización de los estándares crediticios.

Ahora que ha estallado la burbuja crediticia, el euro está obstaculizando la recuperación. Una forma de revivir a los países de las crisis financieras es depreciar sus monedas. Esto hace que las exportaciones y el turismo local sean más baratos, creando algunas ganancias de empleo que mitigan los efectos adversos de la austeridad en otros lugares. Pero atado al euro, Grecia y otros deudores vulnerables perdieron esta válvula de seguridad.

La deuda de Grecia ahora se acerca a un insostenible 160 por ciento de su economía anual (producto interno bruto). Si falla, los inversores podrían deshacerse de los bonos de otros deudores débiles por temor a que ellos también quiebren. Esto podría disparar las tasas de interés y poner a los bancos europeos en grave riesgo de pérdidas. A finales de 2010, los bancos europeos -tanto gubernamentales como privados- en Grecia, Irlanda, España y Portugal tenían unos 1,3 billones de dólares en préstamos e inversiones, informa el Instituto Financiero Internacional, un grupo de investigación del sector. Una crisis bancaria podría poner en peligro la recuperación económica.

Así que Europa ha estado jugando durante un tiempo. Está luchando por retrasar cualquier incumplimiento en Grecia el tiempo suficiente para que otros países frágiles demuestren que pueden manejar sus deudas. El proceso en sí hace que el euro, contrariamente a la resolución original, sea controvertido, ya que las naciones echan la culpa y los costos a otros. Dadas las enormes deudas de Europa, incluso la acción de retención puede fracasar. Podría retrasar una crisis más amplia. «Pueden evitar esta bala», dice Lachman, «pero no la siguiente».

Editorial TNH

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