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La historia explica la tímida respuesta de Europa a la crisis

La respuesta rápida y decisiva de Estados Unidos a la crisis financiera y la recesión debería servir como modelo para otras importantes economías desarrolladas. Pero Europa, que enfrenta problemas bancarios y de deuda soberana y una desaceleración del crecimiento, parece renuente a seguir el ejemplo de Estados Unidos.

Estados Unidos salió del cataclismo económico de 2008 con relativa rapidez porque los políticos aprendieron de la historia. El presidente de la Reserva Federal, Ben Bernanke, era conocido internamente por acusar al banco central de la Gran Depresión. (Como le dijo al economista Milton Friedman en su cumpleaños número 90 en 2002: «Tiene razón, lo hicimos. Lo sentimos. Pero gracias, no lo volveremos a hacer».) La respuesta frenética de Bernanke Fed: todos tipos de activos y garantías de acuerdos, la compra de valores respaldados por hipotecas, la adopción de una política de tasa de interés cero y la expansión de su balance general a $ 2,3 billones, se consideraron signos de sobrecompensación. Y de la experiencia de Japón en la década de 1990, la Fed aprendió la necesidad de velocidad.

Después de Lehman Bros.’ En caso de quiebra, los bancos de EE. UU. recaudaron capital rápidamente, redujeron el apalancamiento, se deshicieron de los activos problemáticos y recapitalizaron, a menudo con ayuda del gobierno. El secretario del Tesoro, Tim Geithner, está instando a sus colegas europeos a realizar pruebas de estrés en los principales bancos y poner los resultados a disposición del público, una medida que incitaría a los ejecutivos bancarios a actuar con rapidez. Pero los europeos, que llevaron a cabo pruebas de estrés el año pasado, no tienen prisa por hacerlo de nuevo, según el: «Los funcionarios de la Unión Europea dijeron que los reguladores nacionales ya conocen muy bien la salud de sus bancos». Y la mayoría de los principales bancos europeos, que evitaron la exposición a las hipotecas de alto riesgo, no bloquearon el desapalancamiento, como hicieron los bancos estadounidenses. El gráfico alarmante de este artículo (requiere suscripción) muestra que, a partir del cuarto trimestre de 2009, los bancos más grandes de Europa tenían índices de deuda a capital de hasta 21 a 1 para Banco Santander, 25 a . -1 para Societe General y 49 a 1 para Deutsche Bank. Esos niveles recuerdan los niveles de deuda de los grandes bancos de inversión anteriores a Lehman Bros.

Aunque algunos críticos han desestimado el estímulo fiscal de EE. UU. como demasiado escaso, los datos sugieren que el paquete de estímulo ha hecho una contribución significativa a la retención de empleos y al crecimiento. Se necesitaba un mayor gasto federal en parte para contrarrestar las reducciones en el gasto público de los estados. En los Estados Unidos, el gobierno federal ha ayudado a apoyar a los estados con inyecciones de efectivo. En Europa, donde no existe un gobierno federal dominante y poderoso con la capacidad de gravar y gastar, la política fiscal es una medicina amarga y no hay cucharadas de azúcar. Desde el Reino Unido hasta la República Checa, y en todos los lugares intermedios, los gobiernos están recortando gastos y aumentando los impuestos. Pero estas políticas contractivas ralentizarán el crecimiento económico, creando más problemas para los bancos.

Europa tampoco está siguiendo el ejemplo de Estados Unidos en política monetaria. El Banco Central Europeo carece del coraje o, de hecho, de la legitimidad para emular los esfuerzos de la Fed para garantizar fondos del mercado monetario o préstamos de papel comercial. Aunque el paquete elaborado por el BCE y el Fondo Monetario Internacional tenía como objetivo evitar un incumplimiento en Grecia y restaurar la confianza en los mercados de bonos del gobierno de Europa, la implementación fue lenta y tímida. Hasta el viernes pasado, el BCE había comprado unos 43.000 millones de dólares en deuda pública. Pero se resiste a los esfuerzos por inyectar dinero en los mercados de capital sacando efectivo del sistema bancario, es decir, recaudando más depósitos. «En palabras simples: no estamos imprimiendo dinero», dijo el presidente del BCE, Jean Claude Trichet. Y así, mientras que la oferta monetaria de EE. UU. se ha disparado mientras la Fed se enfrenta a una crisis bancaria, la oferta monetaria en Europa no está creciendo mucho.

Lo que nos lleva al meollo del asunto. El BCE y los gobiernos europeos están adoptando una austeridad fiscal y un endurecimiento monetario comparables en estos tiempos extraordinarios porque todavía están paralizados por el terrible miedo a la inflación. La Reserva Federal tiene dos mandatos para controlar la inflación para promover el empleo. Por el contrario, el BCE se preocupa principalmente por la inflación. No hace falta decir que los datos de la OCDE sobre inflación muestran que está bajo control. Los europeos todavía están asustados por la perspectiva de inflación en algún momento en el futuro. En su opinión, la OCDE escribe: «Sobre la inflación, la pregunta no es si es un riesgo hoy o no, sino si será un riesgo dentro de dos años».

En Estados Unidos, el deseo de evitar errores pasados ​​y recientes puede haber llevado a políticas fiscales y monetarias demasiado agresivas. En el caso de los europeos, existe un exceso de cautela por el deseo de evitar los errores cometidos en el pasado. Cuando buscan orientación en la historia, los políticos europeos no miran a Washington en 2009, ni a Japón en la década de 1990, ni a Estados Unidos en la década de 1930. En cambio, miran a Europa en la década de 1920, un período de hiperinflación económica, alteración del orden social, destrucción de la socialdemocracia y ascenso del nazismo. Un soplo de inflación y pensamos en Jimmy Carter. En Alemania, cuando hay un indicio de inflación, piensan en Hitler.
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