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La trampa de la pobreza global

Es naturaleza versus crianza. Uno de los grandes debates de nuestro tiempo se refiere a las causas del crecimiento económico. ¿Por qué América del Norte es más rica que América del Sur? ¿Por qué África es pobre y Europa rica? ¿Se puede acabar con la pobreza mundial? El Banco Mundial estima que 2.500 millones de personas aún viven con $2 al día o menos. Por un lado están los economistas que argumentan que las sociedades pueden sostener el crecimiento económico mediante la adopción de políticas acertadas. Otros académicos como Lawrence Harrison de la Universidad de Tufts dicen lo contrario. La cultura («naturaleza») predispone a algunas sociedades a un rápido crecimiento ya otras a la pobreza oa un crecimiento atrofiado.

Ahora viene Gregory Clark, un economista que curiosamente se pone del lado de la cultura. En un nuevo libro importante, «Adiós a las limosnas: una breve historia económica del mundo», Clark sugiere que gran parte de la pobreza que queda en el mundo es semipermanente. La tecnología y la gestión modernas están ampliamente disponibles, pero muchas sociedades no pueden aprovecharlas porque sus valores y organización social son antagónicos. Esta resistencia fundamental no se puede superar mediante la prescripción de políticas económicamente sensatas (mercados abiertos, derechos de propiedad seguros, dinero sólido).

«No existe una cura económica simple que garantice el crecimiento, e incluso la cirugía económica compleja no ofrece una perspectiva clara de alivio para las sociedades afectadas por la pobreza», escribe. Varias formas de ayuda exterior «podrían ir a parar a los bolsillos de los asesores occidentales y de los gobernantes corruptos de estas sociedades». Debido a que algunas sociedades fomentan el crecimiento y otras no, la brecha entre las naciones más ricas y las más pobres es mayor hoy (50 a 1) que en 1800 (4 a 1), según Clark.

Todo esto contradice la noción de que la globalización implacable superará la pobreza global. Para Clark, quien enseña en la Universidad de California en Davis, el evento más importante de la historia fue la Revolución Industrial, más importante que el surgimiento del monoteísmo, que creó el judaísmo, el cristianismo y el Islam; o la invención de la imprenta hacia 1450, que difunde el conocimiento; o la Revolución Americana, que promovió la democracia.

Antes de 1800, dice Clark, la mayoría de las sociedades estaban estancadas. Con pocas excepciones, los humanos no sobrevivieron mejor que sus ancestros en la Edad de Piedra. El crecimiento económico era casi inexistente. Luego, Inglaterra rompió el patrón, ya que la producción de textiles, hierro y alimentos aumentó significativamente. Desde 1800, la renta per cápita inglesa se ha multiplicado por 10. Después de eso gran parte de Europa y Estados Unidos.

Casi todo lo que distingue a la era moderna de miles de años antes es a partir de este punto: el fin virtual del hambre en las sociedades avanzadas; la perspectiva de un aumento continuo de los niveles de vida; la creación del estado de bienestar para redistribuir el ingreso; la destructividad de la guerra contemporánea; daños ambientales de la industria. Pero, ¿por qué comenzó la Revolución Industrial en Inglaterra?

Es la respuesta de Clark la que lo convence de explicar la supremacía de la cultura en el crecimiento económico. Las teorías tradicionales enfatizaron la importancia de la Revolución Científica y el clima favorable de Inglaterra: estabilidad política, impuestos bajos, mercados abiertos. Clark dice que China y Japón alrededor de 1800 tenían aproximadamente el mismo nivel de progreso técnico que Europa, tenían sociedades estables, mercados abiertos e impuestos bajos. Pero sus revoluciones industriales llegaron después.

Lo que distinguió a Inglaterra, dice, fue el surgimiento generalizado de los valores de la clase media de «paciencia, trabajo duro, ingenio, innovación, educación» que favorecieron el crecimiento económico. Después de examinar los registros de nacimiento y defunción, concluye que los hombres más exitosos de Inglaterra, a diferencia de muchas otras sociedades, tenían más hijos sobrevivientes que los menos afortunados. Lentamente, los atributos de éxito que los niños aprendían de sus padres se convirtieron en parte de la cultura común. La biología impulsó la economía. Rechaza la conocida teoría del sociólogo alemán Max Weber (1864-1920) de que el protestantismo fomentaba estos valores.

La teoría de Clark es controvertida y, en el mejor de los casos, debe matizarse. Los eruditos no aceptan universalmente su explicación de la Revolución Industrial. Más importante aún, la reciente y espectacular expansión de China (un hecho que apenas menciona) muestra que las políticas e instituciones económicas importan. Las malas políticas e instituciones pueden impedir el crecimiento de una población dispuesta; mejores políticas pueden aflojarlo. No toda la pobreza está predeterminada. Sin embargo, el punto más amplio de Clark parece indiscutible: la cultura está en juego.

El capitalismo en sus múltiples variantes, señala, ha demostrado ser un prolífico generador de riqueza. Pero no sucederá por arte de magia a partir de unos pocos grandes proyectos industriales o políticas de corte de galletas impuestas por expertos externos. La cultura es lo que fomenta las políticas y los comportamientos productivos.

En general, las naciones se levantaron solas o se quedaron abajo. Las sociedades dominadas por valores tribales, religiosos, ideológicos o políticos que ignoran las cualidades necesarias para un crecimiento de base amplia no la encontrarán. El éxito económico requiere tolerancia al cambio y la desigualdad, un nivel mínimo de confianza (esencial para gran parte del comercio) y riesgo. Hay muchas combinaciones plausibles de gobierno y poder de mercado; pero en ausencia de los catalizadores culturales apropiados, hay muchas posibilidades.

Editorial TNH

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